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Aunque las Américas tienen muchas especies de conejos nativos, nunca fueron domesticados. Europa solo tiene una especie nativa de conejos, y esta fue domesticada. Los arqueólogos de la Universidad Estatal de Iowa y la Universidad de California Riverside dicen que podrían haber encontrado la explicación.

Los huesos de dos conejos encontrados en el estómago de un águila sacrificada en la Pirámide del Sol en Teotihuacan, México. Créditos de imagen Nawa Sugiyama / UCR.

Conejos, pequeñas criaturas peludas y peludas que saben muy bien. Y, aunque saben bastante bien en todas partes, los habitantes originales de las Américas nunca parecieron domesticarlos realmente, mientras que los europeos sí lo hicieron. Esta disparidad se hace aún más intrigante ya que todas las razas europeas de conejos de hoy se criaron a partir de una sola especie, originalmente limitada a la Península Ibérica y el sur de Francia durante la última Edad de Hielo. Las Américas, por el contrario, son el hogar de muchas más especies nativas de conejos.

Un nuevo artículo propone que todo se reduce a cómo interactúan los animales. Los conejos europeos son más sociales, explican, mientras que los conejos americanos no lo son. Junto con la mayor diversidad de especies de conejos en el Nuevo Mundo, esto significó que la cría temprana de conejos no logró domesticar a los animales.

No es divertido en las fiestas.

Andrew Somerville de la Universidad Estatal de Iowa y Nawa Sugiyama de UC Riverside han pasado mucho tiempo tratando de entender por qué algunos conejos se domesticaron fácilmente, mientras que otros no. Sugiyama trabajó principalmente en Teotihuacan, una de las ciudades antiguas más grandes del México actual. Aquí, explica, los restos de conejo comprenden alrededor del 23% de todos los restos de animales encontrados del período Clásico, más que los restos de cualquier otra especie utilizada para carne en el sitio. Los huesos se concentraron más hacia el centro de la ciudad, agrega, lo que sugiere que los animales estaban siendo criados, no cazados.

El análisis de los restos respalda aún más esta opinión. Se tomaron muestras de conejos enterrados en las Pirámides del Sol y la Luna, y de especímenes encontrados en los estómagos de carnívoros sacrificados. El análisis de isótopos reveló que estos conejos comían principalmente maíz y cactus, ambos en un porcentaje mucho más alto de lo que cabría esperar en los conejos salvajes. Encaja con la teoría de que estos conejos fueron criados por humanos y, a su vez, utilizados para alimentar animales de sacrificio.

Los conejos probablemente fueron alimentados con maíz, pero los isótopos de carbono no distinguen entre maíz y cactus, por lo que no podemos decirlo con certeza, dijo Sugiyama.

Un complejo de apartamentos excavado en el sitio tenía grandes cantidades de fosfato en el piso, lleno de huesos de animales. Casi la mitad de los huesos aquí provienen de conejos que habían sido alimentados con dietas similares, en su mayoría granos agrícolas. El alto nivel de fosfato en el piso sugiere que los animales se mantuvieron aquí, ya que el fosfato se excreta a través de la orina. Una estatua de piedra de un conejo encontrada en la plaza central del complejo facilitó mucho la interpretación del hallazgo.

Pero sabemos por los registros históricos que los conejos en el imperio azteca no fueron domesticados, los conquistadores españoles lo confirmaron. Cuentan que los aztecas criaron y comerciaron con los animales, pero tenga en cuenta que todavía eran salvajes. Para entender por qué, Somerville comparó la ecología del comportamiento de los conejos europeos y los conejos de rabo blanco americano con criterios conocidos que hacen que las especies sean adecuadas para los esfuerzos de domesticación. Algunos de estos incluyen vivir en grupos con hombres residentes, tener jóvenes que requieren el cuidado de los padres y se imprimen fácilmente, baja reactividad con los humanos, tolerancia a una amplia gama de entornos y ser bastante promiscuos.

Los conejos en América y Europa marcan todas esas marcas, excepto el comportamiento social para los de las Américas. Mientras que los conejos europeos viven en madrigueras que albergan hasta 20 individuos, los conejos americanos son solitarios y viven completamente en la superficie. Para los primeros, esto facilitó que las personas encontraran a los animales en la naturaleza e imitaran su forma de vida natural en cautiverio. Como no son sociables por naturaleza, los conejos de rabo blanco tienden a pelear y matarse unos a otros en cautiverio.

El equipo propone que la naturaleza solitaria de los conejos de rabo blanco es lo que les impidió domesticarse en el verdadero sentido de la palabra. Una mayor diversidad de especies también ayudó en este sentido, ya que los esfuerzos de manejo se diluyeron entre diferentes especies en lugar de agruparse en una sola.

El artículo ¿Por qué no se domesticaron los conejos del Nuevo Mundo? ha sido publicado en la revista Animal Frontiers.

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