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Árboles caídos en el Bosque Rojo de Chernóbil. Foto: TAMousseau & AP Müller

Unos treinta años después de la fusión de la planta nuclear de Chernóbil que provocó un incidente internacional, los científicos aún tienen que evaluar el daño total que ha causado el desastre radiactivo. Mientras que el resto del mundo ha seguido adelante, desde el desastre, el área que rodea la antigua planta nuclear se ha mantenido prácticamente sin cambios, incluso las plantas y los árboles parecen haber permanecido igual. No como el árbol de patio trasero habitual que florece y se marchita con las estaciones; en Chernobyl la naturaleza ha alterado su curso y se niega a morir fácilmente.

Tim Mousseau, profesor de biología en la Universidad de Carolina del Sur y colegas que visitaron el área encontraron que los árboles, las plantas y las hojas en el sitio contaminado no se descomponen casi al mismo ritmo que las plantas en otros lugares. Claramente, el ecosistema de Chernobyl fue severamente alterado por la fusión, pero hasta ahora no estaba claro qué efectos tuvo la fuga radiactiva en el ciclo natural de la vegetación.

Estábamos pasando por encima de todos estos árboles muertos en el suelo que habían muerto por la explosión inicial, dijo Mousseau. Años más tarde, estos troncos de árboles estaban en bastante buen estado. Si un árbol hubiera caído en mi patio trasero, sería aserrín en 10 años más o menos.

El bosque radiactivo

Los investigadores basaron la mayor parte de ellos en el infame Bosque Rojo, una región boscosa que rodea a Chernobyl, donde los tres se volvieron de un color marrón rojizo antes de morir. Sin embargo, incluso después de algunas décadas, los troncos de los árboles caídos se han mantenido prácticamente sin cambios. De alguna manera, el proceso de descomposición se ha alterado y retrasado, como una hamburguesa procesada en comparación con la comida casera fresca.

Aparte de algunas hormigas, los troncos de los árboles muertos estaban en gran parte ilesos cuando los encontramos por primera vez, dijo Mousseau, quien también es codirector de las Iniciativas de Investigación de Chernobyl y Fukushima en la Universidad de Carolina del Sur, al Smithsonian.

Para desentrañar este sorprendente rompecabezas, los investigadores recolectaron cientos de muestras de hojarasca de los suelos de los bosques que no estaban contaminados por la radiación y metieron las hojas en bolsas forradas con pantimedias para evitar la entrada de insectos. Luego, cada una de las bolsas se distribuyó cuidadosamente alrededor de Chernobyl, así como en un sitio no contaminado para fines de control.

Los resultados no son menos asombrosos: las muestras que se colocaron en áreas altamente contaminadas se descompusieron hasta un 40 % más que las muestras que se colocaron en sitios no contaminados. La descomposición varió proporcionalmente según el nivel de contaminación de cada zona.

Es porque menos bacterias y microorganismos pueden sobrevivir a la radiación.

Muchas plantas que mueren junto con las hojas que caen de los árboles en otoño se pudrirán y pasarán a formar parte del suelo del bosque. Son descompuestos por hongos, bacterias y muchas especies diferentes de invertebrados. Los hongos que no se ven desde la superficie pueden propagarse por todo el suelo del bosque, viviendo en las hojas muertas y ramitas que han caído de los árboles de arriba. Pueden extraer muchas de las sustancias útiles para su propio beneficio, ayudando a descomponer el material vegetal muerto en el proceso. Muchas de las sustancias químicas que quedan después de la descomposición se disuelven en el suelo y se convierten en nutrientes para las plantas vivas, incluidas las plántulas recién germinadas. Estos nutrientes pueden ser absorbidos por las raíces de las plantas en el suelo y se utilizan para ayudar a producir nuevas hojas, ramitas, ramas, raíces, flores y semillas.

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Claramente, en Chernobyl los microorganismos no están haciendo su trabajo correctamente porque, por su propia mano, también han sido eliminados por la radiación. Esto está en línea con investigaciones anteriores que encontraron que los pacientes con cáncer que se habían sometido a radioterapia tenían una menor población de bacterias útiles en los intestinos, lo que generaba problemas de salud.

Chernobyl y todos los seres vivos que lo rodean están básicamente jodidos y seguirán así durante mucho, mucho tiempo. Hay un peligro más inmediato al acecho, según los investigadores. Debido a que el suelo del bosque se está descomponiendo a un ritmo tan lento, existe una creciente preocupación de que pueda haber un incendio catastrófico en los próximos años. No es solo que el fuego tendría una gran cantidad de material para quemar, es toda la naturaleza de la madera y otros compuestos orgánicos que podrían incendiarse, ¡todo está contaminado!

Eso terminaría moviendo el radiocesio y otros contaminantes a través del humo hacia áreas pobladas, dijo Mousseau.

Esta acumulación de basura que medimos, que probablemente sea una consecuencia directa de la reducción de la actividad de descomposición microbiana, es como encender leña, agregó Mousseau. Es seco, ligero y se quema con bastante facilidad. Se suma al combustible y aumenta la probabilidad de que se inicien incendios forestales de tamaño catastrófico.

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