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El paso de los carros romanos eventualmente condujo a surcos en el camino, como se ve arriba. Crédito: Eric Poehler.

La devastadora erupción del Monte Vesubio en el año 79 dC destruyó la ciudad de Pompeya y mató a miles de personas. Pero la ceniza y la lava mortalmente calientes también ayudaron a preservar la antigua ciudad y los restos de sus habitantes. En un nuevo estudio, los arqueólogos descubrieron un método previamente desconocido de reparación de calles romanas, que consistía en verter hierro fundido sobre surcos profundos en el camino.

Baches: un problema ancestral

Durante siglos, una de las mayores ventajas de Roma sobre sus enemigos fue su enorme e intrincada red de caminos empedrados. Desde el Firth of Forth en Escocia hasta el interior del norte de África, los restos de estos hitos icónicos han sobrevivido hasta el día de hoy y, en algunos casos, incluso formaron la base de ciertas carreteras modernas en la actualidad.

Todas las calzadas romanas fueron construidas por militares romanos, que emplearon a varios especialistas para esta ocasión. Según Paternus, un senador romano del siglo III d.C., lo primero que harían los legionarios cuando se les encomendara la construcción de una calzada romana en nombre del nuevo gobernador o del procurador sería utilizar agrimensores. Estos eran agrimensores que hicieron todo el agrimensura utilizando equipos de medición para trazar la ruta de la carretera. A continuación, los libertadores o niveladores allanaban el terreno sobre el que se iba a construir la calzada, seguidos de los Mensores, o aparejadores, que a continuación dosificaban todas las distintas magnitudes de las distintas etapas de la construcción de la calzada romana.

Las obras de las calzadas romanas eran realmente sofisticadas y su mantenimiento no era diferente, como hemos aprendido de un nuevo estudio publicado en el American Journal of Archaeology. Durante una encuesta de 2014 de las calles de Pompeya, los investigadores de la Universidad de Massachusetts Amherst y la Universidad de Texas en Austin se sorprendieron cuando encontraron hierro entre y debajo de los adoquines de las calles más importantes de la ciudad.

Investigaciones recientes sobre los costos de adoquines de calles en términos de tiempo, dinero y oportunidad brindan el contexto económico para este novedoso proceso de reparación y muestran que el uso de hierro y escoria de hierro ha sido una alternativa conveniente, escribieron los autores en su estudio.

Como otras ciudades importantes, la mayoría de las calles de Pompeya estaban pavimentadas con piedra. Sin embargo, el paso diario de los carros erosionó las piedras, formando profundos agujeros y surcos que aún hoy son fácilmente visibles. De hecho, hace más de un siglo y medio, el satírico estadounidense Mark Twain basó sus quejas sobre la corrupción de los funcionarios de la ciudad de Pompeya en estas cavidades:

¡No he visto con mis propios ojos cómo durante doscientos años por lo menos no se repararon las aceras! ¿Cómo surcos de cinco y hasta diez pulgadas de profundidad fueron tallados en las gruesas losas por las ruedas de los carros de generaciones de contribuyentes estafados? Ojalá supiera el nombre del último que ocupó el cargo en Pompeya para poder darle una explosión. Hablo con sentimiento sobre este tema, porque me pillé el pie en uno de esos baches, y la tristeza que me invadió al ver el primer pobre esqueleto, con cenizas y lava adheridas, fue atenuada por el reflejo que puede tener ese partido era el Comisionado de la Calle, escribió.

Aunque los romanos estaban bastante avanzados en sus obras públicas (y la corrupción era de hecho un problema en la sociedad romana), Twain quizás no era consciente de lo complicada que podía ser la reparación de carreteras durante ese tiempo. La repavimentación de la calle estaba fuera de discusión en la mayoría de las situaciones, simplemente era demasiado costosa y consumía mucho tiempo. Si se dañaba una calle estrecha, el tráfico podía bloquearse durante meses hasta que los especialistas terminaran de pavimentar la calle.

Ejemplos de rellenos de hierro y caídas en las antiguas calles empedradas de Pomepii. Crédito: Eric Poehler.

En Pompeya, al menos, los romanos idearon una solución creativa a su problema. Los ingenieros de la ciudad calentaron el hierro hasta que se fundió, luego vertieron el material sobre, dentro y debajo de los adoquines erosionados. Cientos de reparaciones de calles individuales fueron descubiertas hasta ahora en la ciudad.

El hierro fundido se vertió junto con otros materiales de relleno como piedra, terracota molida y cerámica. Una vez que el metal se enfrió, toda la masa se solidificó para llenar y cubrir completamente los agujeros. Según los arqueólogos, este método era mucho más barato y rápido que repavimentar una calle.

No está exactamente claro cómo los romanos llevaron a cabo tales reparaciones, pero los investigadores tienen algunas pistas. Sabemos que el hierro habría tenido que calentarse a unos 1600 °C (2912 °F), una temperatura a la que podían adaptarse los hornos romanos. Se encontraron gotas de hierro en secciones de la calle que no requerían reparación, lo que sugiere que se derramó accidentalmente mientras se transportaba, una tarea probablemente reservada para los esclavos.

En el futuro, los investigadores esperan analizar la composición química del hierro de los limaduras de las calles para encontrar su origen. También les gustaría inspeccionar más calles de Pompeya.

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