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El repiqueteo de las serpientes de cascabel no es una advertencia tan simple como asumimos. Una nueva investigación explica que este sonido se modula sutilmente para cambiar la percepción de los oyentes de su fuente, haciendo que parezca que la serpiente está más cerca de lo que realmente está.

Imagen vía Pixabay.

Las serpientes de cascabel son bastante famosas por los sonidos de advertencia que producen con sus colas, el icónico traqueteo que les da su nombre. Sin embargo, lejos de ser un simple movimiento de la cola, una nueva investigación sugiere que este ruido es una herramienta de intimidación afinada. A medida que la serpiente mueve la cola, hace un cambio abrupto a un modo de alta frecuencia, explica el equipo. Esto hace que los oyentes perciban que la fuente de sonido está más cerca de lo que realmente está.

En efecto, aunque definitivamente son mortales, las serpientes de cascabel también se involucran en algún engaño estratégico.

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Nuestros datos muestran que la exhibición acústica de las serpientes de cascabel, que se ha interpretado durante décadas como una simple señal acústica de advertencia sobre la presencia de la serpiente, es de hecho una señal de comunicación entre especies mucho más compleja, dice el autor principal Boris Chagnaud en Karl-Franzens- Universidad Graz. El cambio repentino al modo de alta frecuencia actúa como una señal inteligente que engaña al oyente sobre su distancia real a la fuente de sonido. La mala interpretación de la distancia por parte del oyente crea así un margen de seguridad de la distancia.

Estudios anteriores han demostrado que los cascabeles de las serpientes de cascabel varían en frecuencia, pero no nos dieron ninguna idea de por qué lo hacen, o qué logra este comportamiento en el mundo real.

La hipótesis detrás de este artículo nació mientras Chagnaud visitaba una instalación de animales y notó que las serpientes de cascabel aumentaban la frecuencia de sus cascabeles cuando alguien se acercaba a las serpientes, pero disminuía cuando se alejaban. A partir de esta observación, Chagnaud y su equipo desarrollaron un experimento en el que los objetos parecían moverse hacia las serpientes de cascabel. Uno de estos objetos era un torso parecido a un humano, y otro era un disco negro que se avecinaba. La ilusión de movimiento hacia adelante y hacia atrás se creó haciendo que los objetos aumentaran o disminuyeran de tamaño.

El equipo informa que en el transcurso de este experimento, a medida que las amenazas potenciales se acercaban a las serpientes, aumentaban la frecuencia a la que vibraban hasta aproximadamente 40 Hz. Pero, de repente, cambiarían a un rango de frecuencia aún más alto, entre 60 y 100 Hz.

La experimentación adicional reveló que las serpientes de cascabel adaptan su frecuencia de traqueteo a la velocidad de aproximación (percibida) de un objeto, en lugar de a su tamaño.

En la vida real, las serpientes de cascabel hacen uso de señales vibratorias e infrarrojas adicionales para detectar mamíferos que se acercan, por lo que esperaríamos que las respuestas de cascabel fueran aún más robustas, dice Chagnaud.

Dentro de un entorno de realidad virtual, el equipo probó cómo una persona o un animal cercano a la serpiente percibe este cambio en la frecuencia del traqueteo. Se pidió a un grupo de 11 participantes que participaran en una caminata simulada dentro del entorno virtual de un pastizal y se les dijo que caminarían hacia una serpiente. Su tasa de traqueteo aumentó a medida que los participantes se acercaban, según los hallazgos anteriores, y de repente la elevó a 70 Hz a una distancia virtual de 4 metros.

Se pidió a los participantes que le dijeran al equipo cuándo sonaba el traqueteo como si viniera de solo 1 metro de distancia. Todos los participantes subestimaron la distancia a la que se encontraba la serpiente virtual después de que aumentó su frecuencia de traqueteo.

Las serpientes no solo suenan para anunciar su presencia, sino que desarrollaron una solución innovadora: un dispositivo sónico de advertencia de distancia similar al que se incluye en los automóviles cuando conducen hacia atrás, dice Chagnaud. La evolución es un proceso aleatorio, y lo que podríamos interpretar desde la perspectiva actual como un diseño elegante es, de hecho, el resultado de miles de pruebas de serpientes que se encuentran con grandes mamíferos. El cascabeleo de la serpiente coevolucionó con la percepción auditiva de los mamíferos por ensayo y error, dejando a las serpientes que podían evitar mejor que las pisaran.

El artículo La modulación de frecuencia de la visualización acústica de la serpiente de cascabel afecta la percepción acústica de la distancia en humanos se ha publicado en la revista Current Biology .

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