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Crédito: Geoff Gallice, Wikimedia Commons.

Las ranas de cristal son famosas por su piel transparente que incluso puede revelar los órganos internos de los anfibios. Sorprendentemente, hasta ahora no se ha prestado demasiada atención a esta fascinante translucidez.

Un equipo internacional de investigadores utilizó una combinación de pruebas de campo y modelado y detección asistidos por computadora para analizar la piel translúcida de las ranas de cristal con un detalle sin precedentes. Al hacerlo, los investigadores concluyeron que el anfibio emplea una nueva forma de camuflaje llamada difusión de borde.

Según el Dr. James Barnett, quien comenzó la investigación cuando aún era un Ph.D. estudiante de la Universidad de Bristol en el Reino Unido y ahora trabaja en la Universidad McMaster en Canadá, las ranas son en realidad verdes pero su piel se ilumina y se oscurece dependiendo del fondo.

Las ranas de cristal son bastante conocidas por su piel transparente en el vientre a través de la cual podemos ver sus órganos internos, y esto las ha convertido en una característica común de los documentales sobre la naturaleza. Ser transparente es una forma intuitiva de evitar la detección y muchos han especulado que esta puede ser la razón por la cual las ranas de cristal tienen una piel transparente, dijo Barnett a ZME Science.

Sin embargo, las ranas de cristal no son completamente invisibles y cuando se ven desde arriba, las ranas son verdes y más translúcidas que transparentes. Entonces, queríamos responder a la pregunta: si los depredadores no pueden ver directamente a través de las ranas, ¿por qué las ranas de cristal tienen una piel transparente y no los patrones opacos camuflados de otras especies de ranas arborícolas?

Un salto de rana camuflado

Rana de cristal Cochranella albomaculata en Costa Rica. Crédito: Wikimedia Commons.

El hábitat de las ranas está hecho de hojas coloreadas en diferentes matices de verde, y el cambio de brillo permite a la rana camuflarse con su entorno muy sutilmente, concluyó el estudio.

En otras palabras, el camuflaje de las ranas de cristal es muy diferente al de las especies opacas y completamente transparentes.

Y aunque otros animales pueden emplear el camuflaje de difusión de borde, la rana de cristal es la única criatura que lo hace, que sepamos hasta ahora, y tomó bastante esfuerzo encontrarla.

Las ranas de cristal son pequeñas, nocturnas y pasan mucho tiempo en lo alto de los árboles por encima del agua que fluye rápidamente, por lo que atrapar las ranas puede ser bastante complicado. En Ecuador, pasamos nuestros días y noches trepando sobre rocas resbaladizas con agua hasta la cintura para colocar nuestras ranas modelo de gelatina y buscar ranas reales sentadas en los árboles que nos rodean. En más de una ocasión nos encontramos completamente empapados y una rana de cristal se sentó fuera del alcance de los brazos mirándonos, relató Barnett.

Además, el estudio concluyó que las ancas de rana de cristal son más translúcidas que el resto del cuerpo. Cuando las patas están dobladas hacia el lado de las ranas en reposo, el cambio de brillo crea un degradado difuso desde el color del fondo frondoso hasta el color del cuerpo de las ranas.

Los sistemas visuales son muy sensibles a los bordes donde se encuentran dos colores diferentes, y los bordes delgados y muy contrastantes son particularmente llamativos. Al tener patas translúcidas y descansar con las patas que rodean el cuerpo, el borde de la rana, donde se encuentra con la hoja, se transforma en un degradado más suave y menos contrastante, mezclando la rana y la hoja más suavemente, dijo Barnett.

Edge difusión en acción. Crédito: Dr. James Barnett.

La transparencia es un gran camuflaje, pero se reserva principalmente para las especies acuáticas que han podido desarrollar tejido que comparte un índice de refracción similar al del agua circundante. Aunque las ranas de cristal a menudo se citan como un raro ejemplo de camuflaje de transparencia terrestre, su escasa pigmentación es más ilustrativa de la translucidez.

El camuflaje está muy extendido y es increíblemente diverso, pero toda esta variación se puede dividir en categorías según cómo el patrón engaña al observador. Dos de las estrategias más comunes son la combinación de fondos, donde un patrón replica el entorno, y la coloración disruptiva, donde los patrones de alto contraste crean formas irreconocibles que ocultan el contorno de los animales. Ser transparente generalmente se piensa en lograr el camuflaje de una manera similar a la coincidencia de fondo. Descubrimos que la translucidez de la rana de cristal funciona de una manera diferente, que es más parecida a la coloración disruptiva, pero que es conceptualmente distinta. La translucidez crea un borde difuso que combina las ranas y las hojas de manera más suave. Estos procesos pueden aplicarse más ampliamente a otras especies con bordes translúcidos pero, que yo sepa, las ranas de cristal son el único ejemplo conocido hasta ahora, según Barnett.

El nuevo estudio aborda muchas especulaciones en torno a la apariencia de las ranas de cristal, mostrando que los anfibios de hecho emplean camuflaje y uno nuevo que los científicos no habían considerado antes.

Las ranas de cristal que pudimos estudiar en este proyecto son en realidad algunas de las menos translúcidas del grupo, que tiene más de 150 especies. Estamos interesados ​​en explorar cuán variable puede ser la translucidez y cómo las ranas de cristal pueden usar la translucidez en diferentes contextos. Comprender más sobre el mundo natural que nos rodea puede ayudarnos a apreciar la complejidad de los sistemas naturales.

Los hallazgos aparecieron en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias .

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