Seleccionar página

Crédito: Pixabay.

El origen de las angiospermas (plantas con flores), el grupo de plantas más exitoso y diverso del mundo, siempre ha sido un tema muy debatido entre los biólogos. Incluso Darwin describió el origen de este grupo como un misterio abominable, y en otro lugar lo llamó un fenómeno de lo más desconcertante, desconcertado por la velocidad con la que evolucionaron y se extendieron las flores. Un nuevo estudio que examinó 198 fósiles de plantas individuales desenterrados en la ciudad de Nanjing, en el este de China, ofrece nueva evidencia que puede ayudar a explicar la evolución de las angiospermas. Según los resultados, las plantas con flores aparecieron por primera vez hace al menos 174 millones de años durante el Jurásico temprano, unos 50 millones de años antes de lo que sugería el registro fósil anterior.

darwin redimido

Desde naranjas hasta arroz, las plantas con flores son responsables de todas las frutas y la mayoría de las verduras del mundo. Hay más de 350,000 tipos de plantas con flores que crecen en el planeta, lo que representa aproximadamente el 90% de todas las especies de plantas vivas y los científicos aún encuentran nuevas todo el tiempo. Todas las plantas con flores producen semillas, que están cubiertas por una fruta, a diferencia de las gimnospermas cuyas semillas no están cubiertas por la fruta.

Las primeras plantas del mundo, que se parecían mucho a los musgos, surgieron hace aproximadamente 425 millones de años. Estos luego se diversificaron en helechos, luego en gimnospermas (como los pinos), y más tarde, hace unos 125 millones de años, durante la era del Cretácico, en angiospermas. Dentro de apenas 30 millones de años, las plantas con flores dominarían el planeta. Este estallido explosivo de diversidad muy poco después de su supuesto origen es misterioso, especialmente porque abre agujeros en la evolución gradual de Darwin a través de la selección natural.

Sin embargo, las plantas con flores pueden haber florecido mucho antes del Cretácico. A principios de este año, un equipo de investigación de la Universidad de Bristol realizó un estudio de datación por reloj molecular que encontró un origen mucho más antiguo para las angiospermas, lo que implica una evolución críptica de las flores que no está documentada en el registro fósil. El análisis del genoma que analizó las distancias genéticas entre las plantas con flores encontró que el grupo de plantas se originó hace entre 149 y 256 millones de años.

Flores de Nanjinganthus conservadas en diferentes estados y sus detalles. Crédito: eLife.

Ahora, un equipo de investigación internacional dirigido por científicos del Instituto de Geología y Paleontología de Nanjing en China ha descrito 198 flores fósiles individuales conservadas en 34 losas. La Formación Xiangshan del Sur donde se desenterraron los fósiles tiene 174 millones de años (Jurásico temprano).

Es increíble hacer el descubrimiento de fósiles en una ciudad tan moderna, dijo Fu Qiang, investigador del Instituto de Nanjing, quien fue el primero en descubrir los fósiles en Nanjing en 2016.

Los investigadores describieron en detalle una de las flores fósiles, Nanjinganthus dendrostyla, mostrando que tenía semillas en el ovario. Esta evidencia es consistente con que Nanjinganthus sea una angiosperma de buena fe del Jurásico, dijeron los investigadores.

De la evidencia de la combinación de un receptáculo invaginado y un techo ovárico, inferimos que las semillas de Nanjinganthus estaban completamente encerradas, escribieron los autores en la revista eLife.

Todo esto significa que las plantas con flores pueden haber aparecido 50 millones de años antes de lo que se pensaba anteriormente, lo que significa que su diversificación no fue tan explosiva como se les hizo creer a los científicos a juzgar solo por los fósiles del Cretácico. La teoría de Darwin parece segura después de todo.

Contrariamente a la creencia general, esto ubicaría la aparición de las plantas con flores en el Jurásico Temprano, el período en el que los dinosaurios dominaron el planeta. Este descubrimiento puede remodelar nuestra comprensión actual de la evolución de las flores, concluyeron los investigadores.

Los hallazgos, sin embargo, no explican por qué tan pocos fósiles de angiospermas han sobrevivido a través de esta brecha de 50 millones de años. Es necesario describir y verificar de forma independiente muchos más fósiles antes de que se resuelva este debate.

"