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Aunque no son tan famosas como los camaleones, las orugas de la polilla moteada ( Biston betularia ) son maestras del camuflaje. El insecto no solo se asemeja a la forma de las ramitas sobre las que descansa, sino que también combina de forma variable con su color, que va desde un marrón rojizo hasta un verde. Durante más de un siglo, los naturalistas han tratado de explicar cómo estas orugas logran cambiar de color para mezclarse con su entorno. Es posible que un nuevo estudio finalmente haya desentrañado el misterio, mostrando que los insectos pueden ver el color de las ramitas con su piel.

Las orugas de la polilla moteada pueden sentir el color de las ramitas con la piel. Crédito: Arjen vant Hof, Universidad de Liverpool.

Orugas con los ojos vendados

Investigadores del Instituto Max Planck de Ecología Química en Alemania y la Universidad de Liverpool en el Reino Unido realizaron tres experimentos para resolver el enigma de cómo las orugas de la polilla moteada realizan su disfraz. Primero, querían ver si la vista era esencial para el camuflaje de los insectos. S, les vendaron los ojos a varios pintándoles los ojos con pintura acrílica negra. Estas orugas con los ojos vendados se colocaron en ramas blancas, verdes, marrones y negras. Sorprendentemente, a pesar de no poder ver, los insectos aún podían cambiar de color para parecerse a su fondo en la misma medida que las personas que no tenían los ojos cubiertos.

Me sorprendió por completo que las orugas con los ojos vendados aún puedan elegir una rama que coincida mejor con su color. No creo que mi supervisor, Ilik Saccheri, me creyera hasta que lo vio por sí mismo, dijo en un comunicado Amy Eacock, autora principal del nuevo estudio y actualmente posdoctorado en el Instituto Max Planck de Ecología Química.

Izquierda: control de larva de B. betularia, con sus seis ojos descubiertos en círculos amarillos. Derecha: oruga con los ojos vendados oscurecidos por pintura acrílica negra opaca. Crédito: Comunicaciones de la naturaleza.

En un segundo experimento, los investigadores analizaron cómo reaccionaban las orugas con los ojos vendados a su entorno. Cuando se les permitió moverse libremente, las orugas descansaron constantemente en la ramita que más coincidía con su propio color.

Si bien estos dos experimentos ofrecieron evidencia convincente de que las orugas de la polilla moteada son capaces de sentir el color de la vegetación a través de otros medios además de la vista, un tercer experimento mostró cómo todo esto es posible. Los investigadores examinaron dónde se expresan los genes relacionados con la visión dentro de los cuerpos de los insectos, encontrándolos no solo en la cabeza, donde descansan los ojos, sino también en la piel. Un gen particular relacionado con la visión se expresó más en la piel que en las cabezas de las orugas. Escribiendo en su revista Nature Communications, los autores creen que es este gen el que puede ser en gran parte responsable de que las orugas sorprendan la percepción del color por parte de la piel.

Finalmente, los investigadores realizaron un modelo computacional de percepción visual para cuantificar el color y la luminancia de las larvas tal como los percibiría un depredador aviar que caza visualmente, el herrerillo común. Los resultados sugieren que no hay diferencia en cómo las aves ven las orugas con los ojos vendados y sin los ojos vendados.

Construimos un modelo de computadora que puede ver de la misma manera que lo hacen las aves, por lo que podemos concluir que estas adaptaciones de cambio de color, imitación de ramitas, coincidencia de fondo de comportamiento probablemente evolucionaron para evitar la detección visual por parte de los depredadores, dijo Amy Eacock.

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