Las hormigas a menudo tienen mucha mala reputación por ser plagas en la ciudad, pero un nuevo estudio ha demostrado que las poblaciones de hormigas son realmente muy útiles en entornos urbanos. Los científicos que investigan el comportamiento de las hormigas han descubierto que eliminan la basura con una eficiencia notable, manteniendo a raya a las ratas y otras plagas que dependen de la basura.

Las hormigas que viven en las ciudades son trituradoras de basura muy efectivas. Imagen vía UT estática

Los espacios verdes urbanos brindan servicios ecosistémicos a los residentes de la ciudad, pero su gestión se ve obstaculizada por una comprensión deficiente de su ecología. Examinamos un servicio ecosistémico novedoso relevante para la salud pública y la estética urbanas: el consumo de desechos de alimentos tirados por artrópodos, según presentan los investigadores en su artículo.

El estudio ya estaba en marcha en 2012, cuando el huracán Sandy azotó Nueva York; decidieron aprovechar este nuevo entorno y también observar cómo cambiaba el comportamiento de las poblaciones de insectos. Lo que encontraron fue bastante sorprendente: las hormigas son muy efectivas para eliminar la basura; ¡Solo las hormigas que viven en la mediana de Broadway pueden comer hasta 60,000 perritos calientes al año! Tomaron muestras de hormigas y milpiés en las medianas de las calles y en los parques colocando muestras pesadas de alimentos que comúnmente se arrojan, salchichas, galletas y papas fritas en jaulas de malla de alambre en las que solo las criaturas del tamaño de una hormiga podían meterse. Junto a estos montajes, ponen el mismo cebo, pero al aire libre, disponible para que cualquier criatura venga a comer. Después de 24 horas, tomaron ambas muestras para ver cuánto comen las hormigas basura solas en comparación con toda la población que come basura combinada. Así descubrieron que las hormigas comen mucha comida, pero también aprendieron que las hormigas de la calle comen mucho más que las de los parques.

Pensamos, oh, los parques, con sus especies más diversas, ahí es donde íbamos a ver a las hormigas haciendo un trabajo más completo. Así que nos sorprendimos cuando sucedió lo contrario, dijo la autora principal Elsa Youngsteadt, investigadora asociada de la Universidad Estatal de Carolina del Norte.

Resulta que, aunque las poblaciones de la calle son menos diversas, comen 2 o 3 veces más basura que las de los parques. Los científicos creen que las hormigas del pavimento (llamadas así por su hábitat preferido) son probablemente las voraces comedoras que causan el desequilibrio.

Calculamos que los artrópodos en las medianas del corredor de Broadway/West St. solo podrían consumir más de 2,100 libras de comida chatarra desechada, el equivalente a 60,000 perros calientes, cada año, suponiendo que se tomen un descanso en el invierno, dijo Elsa Youngsteadt, uno de los investigadores, en un comunicado de prensa. Esto no es sólo un hecho tonto. Esto destaca un servicio muy real que brindan estos artrópodos. Eliminan efectivamente nuestra basura por nosotros.

Solo las hormigas en Broadway pueden comer el equivalente a 60,000 perritos calientes al año

De hecho, a menudo tendemos a olvidar que los insectos no solo están ahí para molestarnos, sino que brindan valiosos servicios ecosistémicos e incluso urbanos. Si las hormigas en una sola calle consumen tanta basura, ¿te imaginas qué tipo de servicio brindan para una ciudad entera como Nueva York? Desafortunadamente, la mayoría de las personas solo ven a las hormigas como una plaga. Cuando Youngsteadt estaba instalando sus jaulas para el experimento, dijo, un transeúnte le preguntó sobre su trabajo.

Cuando se enteró de que estudié las hormigas, dijo: "Espero que estés averiguando cómo matarlas". Definitivamente no son populares, dijo Youngsteadt. Pero este estudio destaca que tienen un propósito en el ecosistema de la ciudad que ni siquiera notamos. Es posible que le estén quitando la comida a las ratas, a quienes es seguro decir que nos gustan aún menos.

De hecho, las hormigas no son las únicas poblaciones amantes de la basura. El alimento de cebo colocado al aire libre mostró claramente que las hormigas están luchando por este recurso con otras poblaciones, sobre todo con las ratas.

Este estudio muestra que las hormigas juegan un papel muy importante en una gran ciudad, son efectivamente limpiadoras de basura. Ah, e incluso un huracán no puede detenerlos. Cuando el huracán Sandy inundó muchos de los sitios de investigación con agua salada, el equipo esperaba ver una caída en la actividad allí, pero las poblaciones de hormigas emergieron tan hambrientas como siempre.

Uno pensaría que varios pies de agua salada disuadirían a algunas hormigas, dijo Youngsteadt. No está segura de por qué no se ahogaron, es posible que simplemente no estuvieron sumergidos el tiempo suficiente. Pero son buenas noticias para los ecosistemas urbanos. Se quedarán y seguirán haciendo lo suyo pase lo que pase, incluso cuando ocurra un desastre.

Las hormigas son asombrosas, deberíamos tratar de comprenderlas mejor y, creo, deberíamos respetarlas más.

Referencia de diario: Elsa Youngsteadt, Ryanna C. Henderson, Amy M. Savage, Andrew F. Ernst, Robert R. Dunn y Steven D. Frank. La identidad del hábitat y de las especies, no la diversidad, predice el alcance del consumo de basura por parte de los artrópodos urbanos. Artículo publicado por primera vez en línea: 2 de diciembre de 2014 DOI: 10.1111/gcb.12791

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