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Adultos de Salganea taiwanensis antes (derecha) y después (izquierda) del comportamiento mutuo de vuelo alado. El individuo correcto tiene largas alas intactas. El individuo de la izquierda tiene alas cortas. La mayor parte de sus alas ha sido devorada por su pareja. Crédito: Haruka Osaki.

La cucaracha de madera gigante de Taiwán ( Salganea taiwanensis ) se aparea de por vida, pasando el resto de su vida dentro de troncos podridos en Asia, alimentando y criando a sus crías. Un nuevo estudio muestra que esta rara unión monógama se fortalece con actos menores de canibalismo, con los recién casados ​​turnándose para comerse las alas hasta convertirlos en talones una vez que se mudan juntos a su nuevo tronco. Según los investigadores, este canibalismo consensual se ha facilitado y puede haber evolucionado gracias al vínculo monógamo de las cucarachas.

Este sorprendente comportamiento ha sido identificado por primera vez en un nuevo estudio publicado por Haruka Osaki de la Universidad de Kyushu. La bióloga japonesa se encontró por primera vez con cucarachas sin alas hace seis años, cuando aún era estudiante. Notó que sus alas estaban mordidas por algo. Incluso entonces, sabía que era muy poco probable que estas marcas fueran dejadas por algunos depredadores, y más bien eran el resultado de que las cucarachas se comieran las alas entre sí. ¿Pero por qué?

Años más tarde, Osaki finalmente desentrañó el misterio una vez que completó el trabajo de campo para su doctorado. Recolectó cucarachas silvestres del bosque y las llevó al laboratorio, donde formó 24 parejas. Durante tres días, cada movimiento de las cucarachas fue grabado por cámaras de video, incluidos los momentos en que los insectos comenzaron a comerse las alas unos a otros.

Primero, uno de los insectos se sube a la espalda de los demás y comienza a masticar las alas. Cuando estén listos para tomar un descanso, los insectos intercambiarán posiciones antes de continuar. A veces, la cucaracha a la que le comen las alas se estremece violentamente, lo que inmediatamente hace que la otra cucaracha se desconecte y tome un descanso forzado antes de que esté lista para comenzar de nuevo. Aparte de estos raros momentos, no parecía que las cucarachas sintieran dolor mientras les comían sus apéndices. Doce de las parejas se comieron parcialmente las alas, mientras que las otras doce consumieron las alas por completo.

El canibalismo es bastante frecuente entre los insectos y algunas arañas. Los caníbales pueden beneficiarse de un mayor suministro de alimentos después de la eliminación de la competencia, pero también de la mayor calidad nutricional de alimentarse de tejidos corporales de artrópodos en lugar de tejidos vegetales. Algunos incluso canibalizan a sus compañeros, siendo el ejemplo más notable las mantis religiosas.

Sin embargo, las cucarachas taiwanesas son radicalmente diferentes. Para ellos, el canibalismo es algo mutuo, en lugar de alimentar a una sola pareja. Además, no se comen las alas entre sí por su valor nutricional, ya que apenas hay nutrientes allí.

El beneficio radica en vivir más cómodamente en espacios reducidos sin tener que lidiar con alas engorrosas. Dado que las alas también pueden acumular moho o ácaros, este canibalismo menor también puede brindar protección contra enfermedades.

En cuanto a las desventajas, no parece haber ninguna, ya que las cucarachas toman la decisión de aparearse de por vida, y nunca más abandonan su nido ni buscan otras parejas. Ya no necesitas alas si no planeas volar de nuevo. Hablando con el New York Times , Osaki agrega que en un mundo natural donde los sexos suelen tener intereses contrapuestos, las cucarachas son un raro ejemplo de compañeros que quieren lo mismo.

Los hallazgos aparecieron en la revista Behavioral Notes .

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