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Crédito: John O'Connor.

En la década de 1980, una de las mayores atracciones del Acuario de Nueva Inglaterra era Hoover the Talking Seal. El nombre lo dice todo, ya que Hoover era famoso por repetir el habla humana como un loro. La foca hembra fue rescatada cuando era un cachorro por un hombre de Maine que llevó a Hoover a casa antes de mudarse al acuario. Durante este tiempo, Hoover aprendió notablemente a imitar algunas de las travesuras vocales de sus dueños, incluido el acento de Maine.

¡Puedes escuchar claramente el sello que dice Hoover ven aquí! ¡Vamos vamos! en esta grabación de 1984.

Aprendizaje vocal La capacidad de adquirir la vocalización a través del aprendizaje es muy rara en el reino animal. Sin embargo, los científicos están muy interesados ​​en este rasgo, ya que puede revelar el camino evolutivo que llevó a nuestros antepasados ​​de los primates parlanchines a los seres altamente articulados que somos hoy, capaces de transmitir el habla, el canto y un amplio repertorio vocal.

Además de los humanos, esta habilidad a menudo está restringida a las aves, que están, evolutivamente hablando, tan lejos de nosotros como lo están los dinosaurios. Esta es la razón por la que la historia de Hoover es tan importante, ya que las focas parecen ser uno de los raros ejemplos de control vocal y plasticidad en los mamíferos. Pero, ¿esta cualidad está presente en todas las especies o Hoover era solo un bicho raro?

Esta investigación inspiró a Andrea Ravignani del Instituto Max Planck de Psicolingüística a realizar un nuevo estudio que investigó las habilidades de vocalización de las focas. Ravignani y sus colegas estudiaron a ocho crías de foca de puerto de no más de tres semanas que se mantuvieron en cautiverio en un centro de rehabilitación en los Países Bajos antes de devolverlas a la naturaleza.

En el transcurso de varios días, los cachorros fueron expuestos a grabaciones de audio de ruidos del cercano mar de Wadden. Estas grabaciones no fueron elegidas por accidente. La coautora Laura Torres Borda de la Universidad de París 13 fue allí con un micrófono para grabar los ruidos naturales del mar porque a eso están acostumbradas las crías de foca en su hábitat natural.

El principal desafío fue diseñar el experimento de una manera que fuera significativa para comprender mejor los orígenes del habla humana, dijo Ravignani.

Las grabaciones se reprodujeron a tres volúmenes, variando desde casi silencio hasta 65 decibeles (equivalente al ruido que hace un auto veloz a 25 pies de distancia), pero con un tono similar al de las crías de foca.

Tanto los humanos como los animales levantan la voz cuando hay ruido en el ambiente para que se les escuche y entienda mejor. Esto se conoce como el efecto Lombard, y una foca demostró claramente este fenómeno, produciendo llamadas más fuertes cuando los niveles de audio eran más altos. Pero eso no es todo lo que hicieron.

Si las crías de foca actuaran como la mayoría de los animales, solo esperaríamos que aumentaran la intensidad de sus voces a medida que aumenta el ruido. Sin embargo, lo que hicieron las focas fue bajar el tono de sus voces para escapar del rango de frecuencia del ruido, algo que solo los animales con buen control de su laringe (incluidos los humanos, pero potencialmente excluyendo a la mayoría de los mamíferos) pueden hacer. Esto muestra la plasticidad vocal en las crías de foca desde una edad temprana, lo que sugiere que las focas pueden ser uno de los pocos mamíferos que, como los humanos cuando cantan o hablan un idioma tonal, pueden modular de manera flexible el tono de sus voces, dijo Ravignani a ZME Science .

Llama la atención el hecho de que las focas puedan modular sus vocalizaciones de forma espontánea y sin entrenamiento. Incluso los chimpancés, nuestros parientes vivos más cercanos, no pueden hacer esto, lo que hace que el origen del habla sea quizás aún más misterioso. Los humanos son los únicos mamíferos que conocemos que tienen una conexión neuronal directa entre la corteza y la laringe (el órgano en la parte superior del cuello que es responsable del tono de tu voz). Quizás las focas también compartan esta conexión neuronal, que es lo que los científicos pretenden descubrir.

En general, este trabajo es parte de mi agenda de investigación más amplia destinada a establecer a las focas como especies animales modelo principales para comprender mejor los orígenes y la evolución del habla y la música humanas. Si bien al principio pueden parecer un modelo inusual, ofrecen un potencial sin explotar para la investigación comparativa, ya que están más estrechamente relacionados con nosotros que los pájaros cantores y los loros, que han sido muy estudiados, y muestran espontáneamente comportamientos más parecidos a la música y al habla que, por ejemplo, los simios y los loros. monos, dijo Ravignani.

Apenas la semana pasada, investigadores del mismo Instituto Max Planck de Psicolingüística descubrieron que un tipo de lémur de Madagascar, conocido como indri, tiene canciones que exhiben un tipo de ritmo que solo se había visto anteriormente en humanos. Junto con las vocalizaciones de las focas, estos hallazgos sugieren que se pueden encontrar varios componentes básicos para el habla humana en diferentes especies animales. Es solo que de alguna manera hemos tenido la suerte de ponerlos todos juntos.

Al encontrar otro mamífero que pueda modular el tono de su voz, podemos comenzar a construir un árbol evolutivo de bloques de construcción del habla y mostrar que algunos de estos no son, de hecho, exclusivamente humanos, dijo Ravignani.

Los hallazgos aparecieron en la revista Philosophical Transactions of the Royal Society B Biological Sciences.

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