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Las arañas son pequeñas, pero algunas de ellas son capaces de viajar mucho más que cualquier hombre en un día. ¿Cómo lo hicieron? Al igual que abordamos un avión para volar de Nueva York a Londres, las arañas emplean (bio)tecnología para viajar grandes distancias usando sus telas de seda como velos aéreos. Ahora, un nuevo estudio encontró que los campos eléctricos en la atmósfera juegan un papel fundamental en este proceso llamado globo.

Una araña que usa sus hileras para volar por los aires. Crédito: Michael Hutchinson.

Cuando las arañas viajan en el viento, pueden elevarse hasta una o dos millas sobre la tierra. Algunos dicen que incluso son capaces de cruzar los océanos.

Los biólogos creen que las arañas o las arañas bebés, para ser más precisos, usan globos como una forma de escapar de la competencia y el canibalismo. Una araña pone cientos de huevos a la vez y cuando eclosionan, es un frenesí de perro-come-perro. Es cada araña por sí misma y, en esta situación, lo más inteligente que uno puede hacer es huir. Los globos son una excelente manera de salir de problemas y, al mismo tiempo, permitir que las arañas se dispersen a nuevos hábitats. También es muy peligroso, pero aun así vale la pena.

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Hasta no hace mucho tiempo, los científicos solían pensar que los globos de araña, también conocidos como cometas, dependían únicamente de las fuerzas de arrastre generadas por el viento o los gradientes térmicos.

Pero Erica Morley, investigadora de la Universidad de Bristol, y sus colegas estaban intrigados por una explicación alternativa: la noción de que los campos eléctricos atmosféricos podrían estar involucrados.

Esta idea se discutió por primera vez a principios del siglo XIX, pero desde entonces ha pasado de moda a pesar de que nunca se ha probado rigurosamente.

Puede que no lo sientas, pero actualmente estás respirando a través de un circuito eléctrico. El gradiente de potencial atmosférico (APG) es un circuito eléctrico entre la Tierra y la ionosfera. Es lo que hace posibles las tormentas eléctricas.

En un día de cielo despejado, el APG puede medir solo 100 V/m. En un día realmente sombrío y tormentoso, el APG puede saltar a 10kV/ma cien veces más que durante un día tranquilo.

Para averiguar si los campos eléctricos de las atmósferas influían de alguna manera en los globos aerostáticos, Morley y su colega Daniel Robert llevaron a cabo una serie de experimentos en el laboratorio con arañas Linyphiid ( Erigone ).

Dentro del entorno de laboratorio controlado, los investigadores pudieron controlar el movimiento del aire, deteniéndolo y manteniendo la temperatura constante, de modo que el campo eléctrico fuera la única variable.

Cuando se encendieron los campos eléctricos, los investigadores notaron un aumento considerable en el comportamiento de los globos. Encender y apagar el campo hizo que las arañas se movieran hacia arriba o hacia abajo, respectivamente.

Todavía no sabemos si se requieren campos eléctricos para permitir que las arañas se hinchen, dijo Morley. Sin embargo, sabemos que son suficientes.

El exterior del exoesqueleto de las arañas está cubierto de pelos sensoriales llamados tricobotria, que responden en presencia de un campo eléctrico. Los investigadores proponen que es a través de estos diminutos pelos que las arañas pueden detectar campos eléctricos.

Los hallazgos explican por qué algunos días se pueden ver miles de arañas despegando en masa mientras que otros días no se ve ninguna. Tal comportamiento de dispersión parecía ser caótico, sin patrón. El estudio, sin embargo, muestra que las variaciones en APG podrían explicar las discrepancias, algo que vale la pena estudiar en otro estudio. Otros animales que se hinchan, como las orugas y los ácaros, podrían estar utilizando el mismo mecanismo.

En el futuro, los investigadores de la Universidad de Bristol planean investigar las propiedades de la seda utilizada en los globos aerostáticos. También les gustaría saber cuánto contribuye el viento y cuánto contribuye el campo eléctrico al globo.

Los hallazgos aparecieron en la revista Current Biology.

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