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Si bien todavía estamos muy lejos de hacer realidad las misiones tripuladas a Marte, ahora hay una manera de devolverte una parte de Marte. En un nuevo estudio, los investigadores describen un nuevo método para crear un suelo similar al de Marte, que es muy parecido al real y cuesta solo $ 20 / kg (2,2 libras).

Huellas de Curiosity en suelo marciano. Créditos de imagen: NASA/JPL.

Un rompecabezas rojo

El suelo marciano es esencialmente regolito fino, una capa de material suelto y no consolidado que generalmente incluye polvo, tierra, escamas de roca y otros materiales relacionados. Tenemos mucho regolito en la Tierra, pero el regolito marciano es bastante diferente al nuestro. Por ejemplo, en nuestro planeta, generalmente se considera que el suelo incluye componentes orgánicos, lo que no es el caso en Marte (incluso si la materia orgánica existe en Marte, es mucho más rara que en la Tierra). Entonces, en Marte, necesitamos una definición diferente para el suelo en general, esto se refiere a todo el material no consolidado, desde rocas pequeñas hasta granos finos, lo suficientemente pequeños como para ser movidos por el viento.

Sabemos bastante sobre este suelo marciano, pero la información es dispar; Piense en ello como un rompecabezas, donde vemos vagamente el panorama general, aunque falten algunas de las piezas.

Por ejemplo, la teledetección ha demostrado que nuestro vecino presenta grandes extensiones de arena y polvo y su superficie está llena de rocas y cantos rodados. El polvo marciano es muy fino y, cuando permanece suspendido en la atmósfera, le da al cielo un tono rojizo, presumiblemente debido a la oxidación de los minerales de hierro formados hace miles de millones de años, cuando Marte todavía tenía grandes cantidades de agua. El suelo más moderno también podría ser rojo, debido a un tipo diferente de óxido. El módulo de aterrizaje Phoenix mostró que el suelo marciano es ligeramente alcalino y contiene elementos como magnesio, sodio, potasio y cloro.

El rover Curiosity amplió aún más nuestra comprensión del suelo marciano, al descubrir minerales como feldespato, piroxenos y olivino, todos los cuales se encuentran en la Tierra, particularmente en suelos basálticos (suelos basálticos erosionados, para ser más precisos).

Sin embargo, Curiosity nunca trajo ninguna muestra a la Tierra, y aunque algunas misiones de regreso lo han hecho, eso no es suficiente para una experimentación exhaustiva. Armados con estas muestras y mucha más información, los científicos de la Universidad de Florida Central se propusieron desarrollar un suelo marciano realista, al que llaman simulante.

Suelo de construcción

Comparación de simuladores marcianos. Créditos de imagen: Cannon et al. Ícaro.

El razonamiento es simple: al igual que en la película The Martian , los científicos también están considerando cultivar en Marte, y ver cuáles son sus propiedades y para qué se puede usar el suelo es clave para tales actividades.

El simulador es útil para la investigación mientras buscamos ir a Marte, dijo el profesor de física Dan Britt, miembro del Grupo de Ciencias Planetarias de la UCF. Si vamos a ir, necesitaremos comida, agua y otros elementos esenciales. A medida que desarrollamos soluciones, necesitamos una manera de probar cómo les irá a estas ideas.

Britt trabaja en la confluencia de la geología y la física, difícilmente podrías imaginar a alguien más adecuado para desarrollar este proyecto. En el nuevo estudio, dice que el nuevo simulador ofrece grandes mejoras con respecto a los simuladores anteriores y se puede utilizar para una gran variedad de pruebas de laboratorio.

La composición y las propiedades físicas del regolito marciano se comprenden mucho mejor en comparación con hace solo una década, particularmente mediante el uso de la difracción de rayos X por parte del rover Curiosity, se lee en el estudio.

Cocinando el simulador de Marte. Créditos de imagen: Universidad de Florida Central.

Desarrollar el simulador es algo similar a cocinar: si conoce la composición química (los ingredientes) y el proceso al que se someterá (cómo cocinar), puede controlar su producto final y, en este caso, el producto final se ve y actúa muy bien. muy parecido a la cosa real. ¿La mejor parte de esto? Solo cuesta $ 20 por kilogramo (2,2 libras) más el envío, lo que significa que podría enviarse fácilmente a laboratorios y universidades de todo el mundo, donde se pueden llevar a cabo una serie de experimentos. Según los informes, el Centro Espacial Kennedy de la NASA ya ha realizado un pedido por una tonelada.

Espero que veamos un aprendizaje significativo a partir del acceso a este material, dice Britt.

Cannon también cree que ayudará a acelerar nuestra exploración del sistema solar y democratizará el acceso a esta exploración, como lo demuestran las inversiones que ya están realizando Space X, Blue Origin y otras empresas privadas.

Sin embargo, este es solo un tipo de suelo marciano simulador que viene en muchas variaciones, con diferentes porcentajes de arcillas, arena y tierra salada. Kevin Cannon, el autor principal del artículo e investigador postdoctoral que trabaja con Britt en la UCF, dice que el equipo ya está trabajando en el desarrollo de nuevas variedades, que planean comercializar a precios igualmente bajos.

Cannon está en Montana para recolectar ingredientes para un simulador de luna esta semana, la luna también presenta un suelo de regolito, aunque con diferencias significativas con el marciano.

El estudio está publicado y disponible gratuitamente en Icarus .

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