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La Bomba del Zar en 1960. El metraje fue desclasificado en 2020. Crédito: Rosatom.

El 30 de octubre de 1961, durante una mañana nublada, un bombardero soviético lanzó una bomba termonuclear sobre la isla Novaya Zemlya, en lo profundo del Océano Ártico, en el extremo nororiental de Europa. La explosión explotó con un rendimiento asombroso de 50 megatones (equivalente a 50 millones de toneladas de explosivos convencionales) cuyo destello de detonación se pudo ver desde más de 1.000 km de distancia. La bomba, conocida como Tsar Bomba (Rey de las Bombas), representa el arma termonuclear más poderosa jamás detonada en la historia. Nunca se probó otra bomba tan potente como esta. Esta es la historia del pináculo de las armas nucleares.

La bomba de todas las bombas.

Vista a nivel del suelo de la detonación de Tsar Bomba. Crédito: Wikimedia Common.

A fines de la década de 1950, los soviéticos se encontraron en un aprieto. La Guerra Fría estaba en pleno apogeo y los estadounidenses claramente estaban ganando. Aunque en ese momento, la URSS también había desarrollado sus propias armas termonucleares para igualar el arsenal de los EE. UU., los soviéticos no tenían medios efectivos para lanzar sus armas nucleares a los objetivos de los EE. UU.

La doctrina militar posterior a la Segunda Guerra Mundial fue interrumpida dramáticamente por la introducción de las armas nucleares. Una vez que las armas nucleares entraron en escena, EE. UU. y la Unión Soviética, las únicas potencias nucleares al comienzo de la Guerra Fría, adoptaron la disuasión nuclear como estrategia. La disuasión nuclear representa la amenaza creíble de represalia para prevenir un ataque enemigo. Entonces, si su amenaza de represalia no es realmente una amenaza genuina, puede enfrentar la aniquilación total.

Para nivelar el campo de juego, los soviéticos pensaron en la madre de todos los engaños: un arma tan poderosa que podría arrasar grandes ciudades como Nueva York o París de un solo golpe.

Fue el líder soviético Nikita Khrushchev quien ordenó a los científicos que comenzaran a trabajar en la bomba más poderosa del mundo cuyo desarrollo comenzó en 1956. En su primera fase, la Tsar Bomba se conoció con el nombre en clave de producto 202, luego, a partir de 1960, se conoció como ítem 602. En esta segunda fase, el físico nuclear Andrei Sakharov fue clave en el desarrollo de las bombas.

Los científicos nucleares se decidieron por un diseño de ojiva termonuclear de 50 Mt, que equivale a casi 3.300 bombas atómicas de la era de Hiroshima. Las armas termonucleares, también conocidas como bombas de hidrógeno, están un paso por encima de las bombas atómicas, clasificadas como armas nucleares de segunda generación. Mientras que las bombas atómicas emplean la fisión nuclear para liberar grandes cantidades de energía a partir de uranio o plutonio, las bombas de hidrógeno emplean un segundo paso en el que la energía de la fisión de elementos pesados ​​se utiliza para fusionar los isótopos de hidrógeno, deuterio y tritio.

Cómo los soviéticos construyeron la bomba más poderosa del mundo

Radio de destrucción total, superpuesto a París. Círculo rojo = destrucción total (radio 35 kilómetros), círculo amarillo = bola de fuego (radio 3,5 kilómetros). Crédito: Wikimedia Commons.

El diseño de las bombas de hidrógeno es muy ingenioso, en la medida en que uno puede permitirse el lujo de admirar un arma de destrucción masiva. Para aumentar el rendimiento de una bomba atómica convencional, básicamente hay que añadir proporcionalmente más uranio y plutonio, ambos elementos muy escasos. Pero una bomba de hidrógeno solo usa una pequeña cantidad de uranio o plutonio, lo suficiente para iniciar la fusión de isótopos pesados ​​de hidrógeno.

Después de la fisión de la etapa primaria, la temperatura dentro del dispositivo termonuclear se eleva a 100 millones de Kelvin (20.000 veces más alta que la superficie del Sol). Los rayos X térmicos de la primera etapa alcanzan la etapa de fusión secundaria, que implosiona con toda la energía, activando así una secuencia de eventos que finalmente desencadena la reacción en cadena de la fisión nuclear.

La primera prueba termonuclear a gran escala la llevó a cabo Estados Unidos en 1952, pero los soviéticos llevaron las cosas a un nivel completamente nuevo. La Tsar Bomba en realidad tenía tres etapas: dos etapas de reacción de fisión y una reacción de fusión final.

La fisión de uranio o plutonio genera un tremendo calor y presión que inicia otra reacción de fisión en la etapa dos, donde los neutrones de la primera etapa se combinan con litio-6 para crear deuterio y tritio. Los isótopos de hidrógeno comienzan a fusionarse bajo condiciones extremas de calor y presión, provocando la explosión termonuclear. Alrededor del 97% del rendimiento total de Tsar Bombas se debió solo a la fusión termonuclear, lo que provocó una lluvia radiactiva mínima en relación con la incomprensible destrucción de la ojiva nuclear y la convirtió en una de las bombas nucleares más limpias jamás fabricadas.

La iteración final del Tsar Bomba medía 8 metros de largo con un diámetro de unos 2 metros. Su peso era de alrededor de 25 toneladas, que era demasiado para ser manejado por cualquier misil balístico intercontinental desarrollado en ese momento por los soviéticos o los estadounidenses. De hecho, la Tsar Bomba era tan grande que no podía ser transportada por ningún avión enviado por la Unión Soviética.

El Tsar Bomba se lanzó desde un bombardero Tu-95 modificado. Crédito: Picryl.

Sakharov tuvo que trabajar en estrecha colaboración con los ingenieros de aviación para modificar un avión Tupolev Tu-95. Se quitaron los tanques de combustible y las puertas de la bahía de bombas del portaaviones y se reemplazó su portabombas por un nuevo portabombas conectado directamente a las vigas longitudinales que soportan el peso.

En 1961, tras un breve respiro, las tensiones políticas entre Estados Unidos y la Unión Soviética volvieron a ser altas. Esto fue solo un año antes de la Crisis de los Misiles en Cuba, después de todo. La Guerra Fría se reanudó así y también lo hicieron las pruebas de Tsar Bomba.

El día que la Tierra tembló ante el Zar Bomba

La bola de fuego Tsar Bombas creció 8 km (5 millas) de ancho en su máximo. No tocó la superficie de la Tierra debido a la onda de choque, pero casi alcanzó los 10,5 km (6,5 millas) de altitud, la misma altitud de crucero que el bombardero que se desplegó. Crédito: Wikimedia Commons.

El 17 de octubre de 1911, Jruschov anunció la próxima prueba de su mega arma de 50Mt. El avión Tu-95V, No. 5800302, armado con la ojiva despegó del aeródromo de Olenya y fue trasladado al Sitio de Prueba Estatal No. 6 del Ministerio de Defensa de la URSS ubicado en la isla desierta de Novaya Zemlya. La tripulación contaba con nueve oficiales dirigidos por Andrei Durnovtsev.

Durante el despliegue de la ojiva, la bomba se lanzó desde una altura de 10.500 metros (13.780 pies). Inmediatamente se desplegó un paracaídas de 800 kilogramos para dar al avión de transporte y de observación tiempo suficiente para volar a unos 45 kilómetros (28 millas) de la zona cero. La tripulación tenía un 50 por ciento de posibilidades de sobrevivir, y todos salieron con vida.

Sitio de la detonación. Crédito: Wikimedia Commons.

El Tsar Bomba explotó por primera y última vez a unos 4.200 metros (13.780 pies) sobre el campo de pruebas nucleares de la bahía de Mityushikha. Todo salió según el plan, lo que significa que se desató el infierno.

La bola de fuego de 8 kilómetros de ancho (5,0 millas) alcanzó casi la altura del avión de lanzamiento y fue visible a casi 1000 km (620 millas) de distancia. Después de que la bola de fuego se calmara, dio paso a una nube en forma de hongo hecha de escombros, humo y vapor de agua condensada, que se extendía unos 67 km (42 millas) de altura, unas siete veces más alta que el Monte Everest. La bengala de la detonación fue visible en Noruega, Groenlandia y Alaska.

El calor de la explosión podría haber causado quemaduras de tercer grado a 100 km (62 millas) de distancia de la zona cero. Y aunque la ojiva fue detonada a millas de altura, generó una onda sísmica que se sintió con una magnitud estimada de 5,0-5,25.

Uno de los camarógrafos soviéticos describió la angustiosa experiencia:

Las nubes debajo del avión y en la distancia fueron iluminadas por el poderoso destello. El mar de luz se extendió por debajo de la escotilla e incluso las nubes comenzaron a brillar y se volvieron transparentes. En ese momento, nuestro avión emergió de entre dos capas de nubes y debajo de la brecha estaba emergiendo una enorme bola de color naranja brillante. La bola era poderosa y arrogante como Júpiter. Lenta y silenciosamente se deslizó hacia arriba Habiendo atravesado la gruesa capa de nubes, siguió creciendo. Parecía absorber toda la Tierra. El espectáculo era fantástico, irreal, sobrenatural.

La nube en forma de hongo del Zar Bomba vista desde una distancia de 161 km (100 millas). Crédito: Wikimedia Commons.

No hubo víctimas mortales como resultado de la prueba de Tsar Bombas, las ventanas se rompieron debido a la explosión en un pueblo en la isla Dikson, aunque estaba a 780 km (480 millas) del lugar de la prueba.

En 2020, Rosatom, la agencia rusa de energía nuclear, lanzó un video documental de 30 minutos que muestra la preparación y detonación de la Tsar Bomba. El video era previamente un secreto de estado. Ahora puedes verlo a continuación.

La bomba que estalló una nueva era de paz

Como era de esperar, la prueba del Zar Bomba desató una ola de indignación en Estados Unidos. Pero a puerta cerrada, la Casa Blanca y el Pentágono no estaban realmente seguros de cómo responder. Un nuevo estudio publicado en octubre, que se basa en documentos desclasificados recientemente, ofrece información valiosa sobre cómo decidió actuar el presidente John F. Kennedy en estos tiempos de gran tensión.

El estudio que apareció en el Boletín de los Científicos Atómicos muestra que los soviéticos no eran los únicos que contemplaban mega armas termonucleares. El autor principal, Alex Wellerstein, un historiador nuclear del Instituto de Tecnología Stevens en Hoboken, encontró documentos que muestran que Edward Teller, el autor intelectual de la bomba de hidrógeno, quería obtener la luz verde de la Comisión de Energía Atómica para dos diseños de superbombas. Uno era de 1.000 megatones (20 veces más potente que la Tsar Bomba) y el otro de 10.000 megatones (la asombrosa cantidad de 200 veces más potente que el apocalipsis soviético). La propuesta se hizo en 1954, antes de que los soviéticos pensaran en fabricar la Tsar Bomba.

Si te sorprende la idea de fabricar un arma súper nuclear de 10 000 megatones, ¡felicidades! En realidad eres un ser humano empático. Hablando en serio, todos debemos tener en cuenta algo sobre las armas termonucleares: tienen un poder destructivo ilimitado, lo que significa que se pueden escalar para hacer explotar todo el planeta si se produce una ojiva lo suficientemente grande. La Tsar Bomba, por ejemplo, se diseñó inicialmente como una ojiva de 100 megatones, pero los soviéticos la redujeron agregando una vaina de plomo. A precios de la década de 1950, el costo de aumentar el rendimiento de una bomba termonuclear era de solo 60 centavos por kilotón de TNT.

Si bien muchos colegas científicos nucleares se sorprendieron por esta propuesta audaz, el ejército fue todo oídos. Pero ellos también se calmaron una vez que supieron que una ojiva de 1.000 megatones sería tan poderosa que sería imposible mantener la radiactividad confinada dentro de las fronteras de un estado enemigo.

Después de la detonación de la Tsar Bomba, se reavivó el entusiasmo por una súper bomba estadounidense. Según el Dr. Wellerstein, en 1962, el secretario de defensa, Robert S. McNamara, presionó a la Comisión de Energía Atómica para que construyera el equivalente estadounidense de la Tsar Bomba.

Andrei Sajarov. Crédito: Wikimedia Commons.

Pero el presidente Kennedy, famoso por su aversión a las armas nucleares, tenía otros planes. Para entonces, los científicos descubrieron cómo realizar pruebas nucleares bajo tierra en el desierto de Nevada. Sin embargo, incluso si fuera detonada en las profundidades del subsuelo, una súper bomba termonuclear atravesaría la roca dura y liberaría radiación a la atmósfera.

A raíz de la Crisis de los Misiles en Cuba, cuya amenaza de destrucción total estaba demasiado cerca para sentirse cómodo, el presidente Kennedy logró convencer a los soviéticos de que limitaran las pruebas nucleares a sitios subterráneos. El 7 de octubre de 1963, Estados Unidos, el Reino Unido y la Unión Soviética firmaron el Tratado de Prohibición Parcial de Pruebas Nucleares, que prohibía las pruebas en la atmósfera, el espacio exterior y bajo el agua. Al hacerlo, estos países se aseguraron de que nadie volviera a detonar un arma similar a Tsar Bomba.

Sájarov, uno de los principales diseñadores del Tsar Bomba, desempeñó un papel clave en el Tratado de Prohibición Parcial de Pruebas. Preocupado por las implicaciones morales y políticas de su trabajo, Sajarov instó a sus contactos en Moscú a firmar el tratado.

En 1968, Sajarov perdió el favor del Kremlin después de publicar un ensayo en el que describía la defensa antimisiles balísticos como una gran amenaza de guerra nuclear. En opinión de los científicos nucleares soviéticos, una carrera armamentista en la nueva tecnología aumentaría la probabilidad de una guerra nuclear. Después de publicar este manifiesto, a Sajarov se le prohibió realizar investigaciones relacionadas con el ejército. En respuesta, Sajarov asumió el papel de un disidente abierto en Moscú y continuó escribiendo ensayos contra las armas nucleares y apoyando los movimientos de derechos humanos.

En 1975, Sajarov recibió el Premio Nobel de la Paz, y el Comité Noruego del Nobel lo llamó portavoz de la conciencia de la humanidad, y agregó que de manera convincente Sajarov ha enfatizado que los derechos inviolables del hombre proporcionan la única base segura para una cooperación internacional genuina y duradera. . Por supuesto, a Sajarov no se le permitió salir de la Unión Soviética para recibir su premio.

La gota que colmó el vaso fue cuando Sajarov organizó una protesta en 1980 contra la intervención soviética en Afganistán. Fue arrestado y exiliado a la ciudad de Gorki (ahora Nizhny Novgorod), que estaba completamente fuera del alcance de los extranjeros. Sajarov pasó el resto de sus días en un departamento bajo vigilancia policial hasta que un día en 1986, recibió una llamada de Mikhail Gorbachev diciéndole que él y su esposa podían regresar a Moscú. Sajarov murió en diciembre de 1989. El Tsar Bomba, creación suya, murió mucho antes, en parte gracias a él.

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