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El ascenso meteórico de Bitcoin con su elegante infraestructura de cadena de bloques es aclamado por sus defensores como el futuro de las finanzas. Primero, hubo trueque, luego moneda acuñada, luego dinero fiduciario y ahora criptografía. Pero a pesar de algunos aspectos innovadores de la criptomoneda, algunos científicos han encontrado sorprendentes similitudes entre Bitcoin y un antiguo sistema de dinero de piedra de Micronesia.

Scott Fitzpatrick del Departamento de Antropología de la Universidad de Oregón se asoció con el profesor de finanzas Stephen McKeon de la Facultad de Negocios de Lundquist para investigar qué tan único e innovador es realmente Bitcoin mediante la exploración de posibles precedentes en la historia de las finanzas.

Efectivamente, eventualmente se encontraron con el dinero de piedra de Yap, un grupo de islas en Micronesia. El dinero de piedra, conocido como Rai por los isleños nativos, son enormes discos de piedra que miden hasta cuatro metros, con agujeros en el medio a través de los cuales se pueden insertar largos palos para facilitar el transporte. Algunos de estos discos están maravillosamente elaborados, agregando valor artístico al dinero.

Ahora, es posible que se pregunte qué tienen que ver algunas monedas de gran tamaño con las criptomonedas. Da la casualidad de que un buen número de cosas.

Varios discos de piedra Rai. Crédito: Mateo Napolitano.

Bitcoin fue presentado inicialmente al mundo por su creador Satoshi Nakamoto, el seudónimo de un individuo o grupo aún no identificado, a una pequeña lista de correo de entusiastas de la criptografía a raíz de la Gran Recesión de 2008.

En respuesta al fracaso generalizado del sistema financiero tradicional, Bitcoin prometió convertirse en una moneda en la que la gente pudiera confiar y que funcionaría sin la intervención de terceros. Para este objetivo es fundamental su red peer-to-peer, donde se utiliza un libro mayor distribuido de alta seguridad, conocido como blockchain, para documentar cada transacción y propiedad de la criptomoneda.

Una versión puramente peer-to-peer de efectivo electrónico permitiría que los pagos en línea se envíen directamente de una parte a otra sin pasar por una institución financiera, se lee en un párrafo del libro blanco original de Bitcoin publicado por Satoshi Nakamoto el 12 de enero de 2009.

Debido a que se ejecutan en una red de computadoras, Bitcoin está descentralizado y no puede ser controlado por un tercero, como un banco central. Cuando dos partes intercambian criptomonedas, la transacción no se considera final hasta que se haya verificado y agregado a la cadena de bloques (una especie de libro de contabilidad digital) mediante la resolución de ecuaciones matemáticas complejas.

La validación de los libros criptográficos cuando los Bitcoins cambian de manos es también la forma en que los nuevos Bitcoins entran en circulación, un proceso conocido como minería. Dado que la tasa del nuevo Bitcoin se incorporó al protocolo, la inflación de la moneda tiene un tope. Hay más que esto y si desea obtener más información sobre las criptomonedas, hay muchos recursos disponibles en línea. Pero para el propósito de esta discusión, esta es la esencia de Bitcoin y su tecnología general.

De manera similar, los isleños de Yape extrajeron la piedra Rai de piedra caliza procedente de cientos de kilómetros de distancia en el archipiélago de Palauan. La dificultad de obtener y transportar piedra caliza escasa a través de las islas naturalmente limitó el suministro de Rai, evitando así una inflación galopante.

El Rai es tan pesado que cuando los dueños cambiaban de manos, rara vez tomaban posesión física de él. En cambio, los nuevos dueños los mantendrían al costado del camino o los dejarían en la propiedad del dueño original que los había cambiado por bienes o servicios. Para verificar la propiedad, los yapenses emplearon un libro de contabilidad oral mediante el cual varios miembros de la comunidad verificarían la transacción y el titular final del Rai.

No está claro cuándo se introdujo el Rai, pero lo cierto es que este sistema monetario todavía estaba en funcionamiento cuando los primeros europeos hicieron contacto en 1783.

Dado que la posesión real de rai a menudo era inviable, un propietario lo consideraría valioso solo si pudiera confiar en que todos los participantes en el sistema económico acordaron en el registro de propiedad, escriben Fitzpatrick y McKeon en su estudio publicado en la revista Economic . Antropología . Efectivamente, no era un activo al portador; la propiedad se establecía únicamente a través del libro mayor. Del mismo modo, a menudo se hace referencia a Bitcoin como sin confianza. Es de destacar que surgió durante una de las peores recesiones económicas de la historia reciente, un momento durante el cual la confianza en el sistema financiero estaba en mínimos históricos.

Por supuesto, existen diferencias importantes, además de las esperadas, al comparar sistemas financieros con más de mil años de diferencia. Bitcoin es completamente digital y se puede usar en todo el mundo, mientras que el libro de contabilidad oral de Rai significaba que solo se podía usar en una pequeña comunidad muy unida. Bitcoin se puede dividir en unidades más pequeñas, mientras que Rai no se puede romper en pedazos sin destruir el valor de la moneda. Los titulares de Bitcoin son anónimos, mientras que todos los propietarios de Yape debían ser conocidos por sus nombres reales para que sus activos fueran verificados por el libro mayor de Rai. Todos los Bitcoins son iguales, mientras que cada Rai puede diferir mucho en términos de tamaño y mano de obra, una falta de uniformidad que está lejos de ser ideal.

El valor del rai dependía de varios factores, incluidos la forma, el tamaño, la calidad, el esfuerzo invertido, el método de transporte y las personas asociadas con su fabricación y/o propiedad. En esencia, cada rai tenía un pedigrí, y las piezas más pequeñas podían tener mayor valor si el proceso que rodeaba su producción y movimiento tenía un cierto nivel de importancia (por ejemplo, si las personas habían muerto durante el tallado, un tallador conocido había producido la piedra). , o procedía de una cantera excepcionalmente difícil de acceder), escribieron los autores en su estudio.

Quizás Nakamoto y sus colaboradores hayan oído hablar de la moneda antigua de Yape y se inspiraron en el Rai al diseñar la cadena de bloques de Bitcoin. Las similitudes son, después de todo, bastante llamativas. Sin embargo, es posible que nunca lo sepamos, ya que las identidades de los desarrolladores originales de Bitcoin están envueltas en secreto y su comunicación con la comunidad en general es mínima.

El sistema monetario Rai colapsó a fines del siglo XIX después de que los europeos tomaron el control administrativo de Yap, comenzando con España en 1885 y luego con Alemania en 1899. Los europeos trajeron consigo tecnología moderna, incluidos barcos grandes y rápidos que hicieron el transporte de piedra caliza de Palau a Yap mucho más fácil. Las herramientas de tallado modernas también aceleraron la creación de nuevas piedras Rai, lo que resultó en un aumento de la inflación. El último clavo en el ataúd fue martillado por los japoneses, quienes se apoderaron de la isla desde 1915 hasta 1945, forzando el uso de su propia moneda y, a veces, convirtiendo las piedras Rai, que alguna vez fueron preciosas, en anclas, lastre y otros materiales de construcción.

Dado que Bitcoin es inmune tanto a la inflación como a la incautación por parte de terceros debido a la forma en que se configuró, tal vez la criptomoneda tenga una vida mucho más larga que el Rai. Se han incorporado al menos algunas lecciones de la historia en el diseño de Bitcoin, cuyo futuro, sin embargo, es bastante incierto.

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