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La polilla halcón de Madagascar, cuya existencia fue predicha por Charlies Darwin en el siglo XIX, ahora ha sido reconocida oficialmente como una nueva especie, Xanthopan praedicta . Tiene la lengua más larga de todos los insectos, mide hasta 30 centímetros, y es la única lata que puede llegar al fondo de los tubos de néctar de la orquídea estrella de Madagascar.

Crédito de la imagen: los investigadores

La polilla fue descubierta antes de que fuera descubierta. Darwin predijo su existencia en 1862 cuando vio la forma de la orquídea de Madagascar ( Angraecum sesquipedale ) y dijo: ¡Dios mío, qué insecto puede chuparla!. Dos décadas más tarde, en 1903, la polilla fue descrita por Karl Jordan y Walter Rotschild como una subespecie de la esfinge mox de Morgan.

Pero ese ya no es más el caso. David Lees, curador de meses en el Museo de Historia Natural de Londres, y un grupo de investigadores observaron las características genéticas y físicas de las polillas de Madagascar y concluyeron que no se trata de una mera subespecie. En su nuevo estudio, argumentan que la polilla es una especie completa por derecho propio, Xanthopan praedicta , un descubrimiento que probablemente haría feliz a Darwin.

Imagínese mi emoción cuando desenrollé y medí la probóscide de un Xanthopan macho en la selva tropical de Madagascar, y me di cuenta de que probablemente era el poseedor del récord mundial, dijo Lees en un comunicado. El cambio taxonómico que ahora proponemos finalmente otorga el merecido reconocimiento, a nivel de especie, a una de las endémicas malgaches más célebres.

Una nueva especie

Hay cientos de especies de polillas halcón en los trópicos, pero la polilla halcón de Darwin solo se encuentra en Madagascar. Su vida está estrechamente relacionada con las plantas que allí habitan, entre ellas la orquídea estrella. Se influyen mutuamente en la biología, con la lengua de la polilla aumentando de longitud en línea con el largo tubo de néctar de la orquídea.

La orquídea estrella de Madagascar. La lengua de la polilla es en realidad tan larga que la polilla no puede volar con ella extendida. Crédito: Flickr / Allan Hopkins.

La extraordinaria longitud de la lengua hace que el insecto sea vulnerable a depredadores como murciélagos y lémures. Para evitar esto, las polillas desenrollan su lengua solo cuando se acercan a la orquídea y la vuelven a enrollar tan pronto como terminan su comida.

Lees y su equipo colocaron alrededor de 100 especímenes de la polilla de Madagascar en un baño de agua durante la noche para ablandar la lengua, lo que les permitió medir su longitud. Al pasar de 15 a 28,5 centímetros, las lenguas eran demasiado largas para almacenarlas extendidas, por lo que los investigadores las volvieron a enrollar ubicando la cabeza de las polillas en el agua.

El equipo encontró 25 diferencias morfológicas entre la polilla halcón de Madagascar y la africana, incluidas variaciones significativas en la forma de los genitales masculinos y femeninos, la forma de las alas y los patrones de color. La parte inferior de la polilla halcón de Madagascar es rosada, mientras que la parte inferior de la polilla halcón de África es blanquecina o amarillenta, dijo Lees.

La longitud de la lengua también fue diferente entre las dos especies, siendo la lengua de la polilla de Madagascar 6,6 centímetros más larga en promedio. Los investigadores también observaron las diferencias de ADN y encontraron que la polilla de Madagascar es al menos un 7,6% diferente de su contraparte africana, lo que es más que suficiente para justificar el reconocimiento de una nueva especie, dijeron los investigadores.

El estudio fue publicado en la revista Antenor.

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