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Teniendo en cuenta su armadura de escamas pesadas y su feroz apatita, sensible podría no ser el primer adjetivo que se le ocurra al describir cocodrilos o caimanes. Un nuevo estudio ha tratado de responder a un enigma de larga data para los biólogos después de que finalmente encontró el propósito de las peculiares manchas negras o cúpulas en las cabezas de cocodrilos y caimanes. Aparentemente, estos actúan como sensores extremadamente sensibles, que pueden sentir el tacto o la presión 10 veces mejor que la piel de la punta de un dedo humano.

Unos 4000 puntos de este tipo están presentes en las cabezas de los caimanes, particularmente a lo largo de las mandíbulas, dentro de la boca y entre los dientes. Los cocodrilos son aún más dotados, ya que también tienen rociados de cúpula sobre partes del resto de sus cuerpos, por lo que suman 9000 puntos en total. Estas formaciones se describieron por primera vez hace más de un siglo y desde entonces se conocen como órganos sensoriales tegumentarios o ISO.

A pesar de que los científicos saben desde hace mucho tiempo que las cúpulas representan una función de detección de algún tipo, el propósito exacto y la funcionalidad se les ha escapado. Muchos estudios han argumentado que estos podrían actuar como sensores de sal, ayudando a los cocodrilos y caimanes a detectar agua no segura para beber, o se utilizan para detectar señales eléctricas débiles emitidas por presas. Sin embargo, no se han proporcionado pruebas.

Cada bulto en la cara de los cocodrilos o caimanes tiene apenas un milímetro de ancho y tiene forma de cúpula. (c) :Leitch y Catania.

El estudiante graduado de la Universidad de Vanderbilt, Duncan Leitch, junto con su asesor, el biólogo Ken Catania, se encargaron de dar una respuesta a esta desconcertante pregunta. Leitch primero tomó un curso de manejo de cocodrilos, un curso de manejo de cocodrilos bebés, y ordenó caimanes relativamente pequeños de refugios y cocodrilos de criadores comerciales.

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Cuando cortó las cúpulas, descubrió una vasta red de terminaciones nerviosas, incluidos receptores táctiles ajustados específicamente a la presión y la vibración. Luego probó las diversas otras teorías presentadas en estudios que buscaban definir la función de los ISO. Los animales fueron insertados en agua salada de grado variable, pero las terminaciones nerviosas de los ISO no reaccionaron. Luego, se sumergió una batería de 9 voltios en el agua para crear un campo eléctrico, pero nuevamente nada en el extremo de los cocodrilos. Ambas teorías principales fueron reventadas.

En cambio, Leitch descubrió que los nervios que alimentan los ISO terminan en una variedad de sensores táctiles, después de que descubrió que las cúpulas respondían a los estímulos de los cables estandarizados con forma de cabello de los filamentos de von Frey que se usaban para medir los niveles de sensación. En realidad, los puntos negros en las caras de los animales son tan sensibles que pueden detectar una presión demasiado leve incluso para los filamentos.

Al principio, mi profesor y yo no creíamos que pudieran ser tan reactivos, dijo Leitch. Cerramos los ojos y tratamos de hacernos cosquillas con [los filamentos] en las yemas de los dedos, y ninguno de nosotros podía sentirlo.

Diez veces más sensible que la punta de nuestros dedos

Los investigadores descubrieron que los ISO más sensibles pueden detectar fuerzas tan pequeñas como 78 millonésimas de Newton o 10 veces más sensibles que las partes más sensibles de la punta de nuestros dedos. Esto explica cómo los cocodrilos y los caimanes pueden detectar ondas incluso en una sola gota de agua y, por lo tanto, incluso movimientos de presa muy débiles, una teoría para la función de los ISO mencionada por primera vez en 2002. Para poner a prueba la teoría, Leitch dejó caer gránulos de comida en los todavía diminutos tanques de agua de los animales, todo mientras estaba completamente oscuro. Descubrió que los cocodrilos se volvían casi instantáneamente hacia la comida, se dirigían hacia ella y la mordían entre 50 y 70 milisegundos después de que su piel la tocara.

Esto era exactamente lo que esperaba que alguien hiciera con los ISO, en términos de analizar realmente la distribución y la electrofisiología, porque esa es realmente la forma de responder estas preguntas sobre la función en un órgano sensorial diminuto como este, dijo Kent Vliet, co- presidente del Grupo Asesor de Cocodrílidos de la Asociación de Zoológicos y Acuarios.

Sin embargo, los sensores no solo se usan para alimentar. Una gran proporción de estas cúpulas están presentes en el interior de la boca de los animales, especialmente entre los dientes. Lo más probable es que sirvan para ofrecer sensibilidad a la boca para ayudar a sus crías a salir de sus caparazones y para sostener a las crías entre sus mandíbulas para protegerlas.

A continuación, los investigadores planean estudiar por qué los cocodrilos también tienen estos bultos en el cuerpo, no solo en la cara. Algunas personas han especulado que los caimanes tienen ISO corporales enterrados más profundamente en la piel, pero Leitch no vio evidencia.

Lo que es interesante para mí es que un animal tan escamoso, con una armadura tan pesada, podría tener una sensibilidad que rivalice o supere nuestras habilidades táctiles, dijo Leitch. Pero tienen todas estas pequeñas áreas táctiles que son tan exquisitamente sensibles que parece realmente increíble.

Los hallazgos fueron publicados en el Journal of Experimental Biology.

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