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La Danza de la Muerte o Danse Macabre es una alegoría sobre la universalidad de la muerte. Es un motivo de pintura común en el período medieval tardío, fuertemente influenciado por el trauma colectivo que infligió la Peste Negra.

En octubre de 1347, 12 barcos mercantes genoveses atracaron en el puerto siciliano de Messina después de un largo viaje por el Mar Negro. Los que saludaron al barco no esperaban lo que siguió: la mayoría de los marineros a bordo del barco estaban muertos, y los pocos que pudieron reunir la fuerza para navegar a un lugar seguro estaban gravemente enfermos. Los amantes de la tierra, naturalmente, acudieron en su ayuda, tratando de tratar esta fiebre que hacía que los marineros deliraran gravemente, pero también cubrieron sus cuerpos con forúnculos negros que rezumaban sangre.

En una semana, los marineros estaban muertos, y no mucho después, la mayoría de los habitantes de Messina vendrían a aprender de primera mano cómo es sobrellevar la enfermedad. Esta enfermedad altamente infecciosa se propagó rápidamente desde Messina por toda Europa matando a más de 20 millones de personas en Europa en los próximos cinco años. Esta fue la peste negra, y durante siglos la enfermedad brotaría, retrocedería y luego atacaría de nuevo manteniendo a Europa y Asia en un estado de terror constante hasta finales del siglo XIX.

En 2010, los científicos llegaron a la conclusión definitiva de que la peste negra o peste bubónica fue causada por la bacteria Yersinia pestis , con ratas polizones en los barcos mercantes actuando como transportadores. Quedaba un debate sin resolver: ¿la enfermedad se encendió por nuevas cepas que mutaron en otros lugares, como en China, o el patógeno pasó por períodos de latencia, activándose solo cuando las condiciones estaban maduras?

Para llegar al fondo de las cosas, un equipo de investigadores rusos, alemanes y franceses tuvo que remover tumbas medievales. Se identificaron tres fosas comunes como adecuadas para el estudio: una en Barcelona, ​​una de las primeras ciudades en ser golpeada por la peste, una en la ciudad de Bolgar en el este de Rusia, donde la peste surgió un poco más tarde, y la última en Ellwangen, Alemania, donde la peste sembró el pánico casi un siglo después del primer brote.

A) Muestra de diente que resultó positiva para Y. pestis (3031) y fotografía de fosa común del entierro de peste en Barcelona. (B) Muestra de diente positivo para Y. pestis y fotografía del individuo infectado (2370) de la tumba de Ust-Ierusalimsky de la ciudad de Bolgar. (C) Imagen de una fosa común en Ellwangen y dos muestras de dientes del individuo 549_O, que dieron positivo para la bacteria de la peste. Crédito: Celular

Todavía se encontró ADN de Y. pestis en 32 individuos, que los investigadores utilizaron para realizar un análisis de todo el genoma. Una vez completada la secuencia, los resultados se compararon con investigaciones genéticas previas de la bacteria en Londres y Marsella.

La tensión que afectó a Barcelona fue idéntica a la que afectó a Londres más o menos al mismo tiempo. La cepa de Y. pestis que llegó a Rusia un poco más tarde era casi idéntica, aparte de algunas mutaciones leves que habían surgido más allá de este punto. En cuanto a las muestras de Alemania y Marsella, que se correlacionan con un brote bubónico posterior, la bacteria estaba directamente relacionada con la misma cepa de Barcelona.

Las flechas rojas indican que la Rama 1 recorrió Europa durante el siglo XIV, el viaje hacia el este fuera de Europa después de la Peste Negra y la diseminación global desde China durante la tercera pandemia de peste. Crédito: Celular

De hecho, los hallazgos sugieren que la peste negra debe haber estado inactiva, incluso durante décadas si fuera necesario, y fue causada por la misma cepa de bacteria, no por nuevas invasiones de nuevas bacterias transmitidas por ratas.

Se cartografió un árbol filogenético, luego se usó para mapear cómo la cepa asesina Y. pestis se movió por todo el viejo continente, luego trazó un arco que conducía a Rusia, antes de completar un círculo aproximado al volver a ingresar a Asia, su caldo de cultivo. De hecho, los registros históricos muestran que la tercera gran reaparición de la peste ocurrió en China en el siglo XIX.

Las prácticas modernas de saneamiento y salud pública han mitigado en gran medida el impacto de la enfermedad, pero no la han eliminado. Es posible que le sorprenda saber, por ejemplo, que el año pasado se informaron 15 casos de peste bubónica en los Estados Unidos. La peste se puede tratar con éxito con antibióticos, pero solo con un diagnóstico y tratamiento oportunos. La tasa de mortalidad es del 16 % entre los pacientes que han sido tratados y entre el 66 % y el 93 % entre los que no reciben tratamiento, según los CDC.

El artículo completo, titulado Los genomas históricos de Y. pestis revelan la peste negra europea como fuente de pandemias de peste antiguas y modernas , se publicó en línea en la revista Cell y está disponible aquí.

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