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La flecha apunta a las llamadas funciones de fogata. Los investigadores creen que en realidad son nanollamaradas que ayudan a calentar la corona del sol. Crédito: ESA.

A principios de este año, mientras el coronavirus era solo un presagio aterrador confinado a Wuhan, la NASA y la Agencia Espacial Europea (ESA) lanzaron el Solar Orbiter. La misión principal de las naves espaciales es la de estudiar el sol con un detalle sin precedentes. Si bien aún queda mucho por hacer, el Solar Orbiter ya está brindando un delicioso obsequio con la imagen más cercana del sol hasta el momento.

Estas imágenes sin precedentes del Sol son las más cercanas que hemos obtenido, dijo Holly Gilbert, científica del proyecto de la NASA para la misión en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland. Estas sorprendentes imágenes ayudarán a los científicos a reconstruir las capas atmosféricas del Sol, lo cual es importante para comprender cómo impulsa el clima espacial cerca de la Tierra y en todo el sistema solar.

No esperábamos resultados tan buenos tan pronto, dijo Daniel Mller, científico del proyecto Solar Orbiter de la ESA. Estas imágenes muestran que Solar Orbiter ha tenido un comienzo excelente.

Fogatas al sol

Esta animación muestra una serie de vistas del Sol capturadas con Extreme Ultraviolet Imager (EUI) en el Solar Orbiter de ESA/NASA el 30 de mayo de 2020.

La misión Solar Orbit tuvo un comienzo difícil después de que la pandemia obligara a cerrar por completo el control de la misión en el Centro Europeo de Operaciones Espaciales en Darmstadt, Alemania, durante más de una semana. El bloqueo coincidió con la fase de puesta en marcha de las misiones, un período muy delicado en el que todos los instrumentos a bordo de la nave espacial deben calibrarse y probarse exhaustivamente.

Todo el personal, excepto el esencial, tenía que trabajar desde casa, pero a pesar de tener que realizar operaciones críticas de forma remota, los ingenieros espaciales estaban a la altura de la tarea.

La nave espacial completó su puesta en marcha justo a tiempo para su primer sobrevuelo cercano del sol el 15 de junio. En ese momento, Solar Orbit estaba a solo 45 millones de millas de la superficie del sol, y el control de la misión tomó una fotografía usando seis instrumentos de imagen, cada uno de los cuales estudia un aspecto diferente de la actividad solar.

Por ejemplo, Extreme Ultraviolet Imager (EUI) registró datos que revelan las características solares con un detalle sin precedentes.

Algunas de estas características incluyen las llamadas fogatas que salpican la superficie del sol.

Las fogatas de las que estamos hablando aquí son los sobrinos pequeños de las erupciones solares, al menos un millón, quizás mil millones de veces más pequeñas, dijo David Berghmans, astrofísico del Observatorio Real de Bélgica en Bruselas e investigador principal de la misión Solar Orbit. Al mirar las nuevas imágenes EUI de alta resolución, están literalmente en todas partes.

Solar Orbiter detecta fogatas en el Sol. Las ubicaciones de las fogatas se anotan con flechas blancas. Crédito: Solar Orbiter/Equipo EUI (ESA y NASA).

Berghmans y sus colegas no están seguros de qué son estas fogatas o cuál es su función, pero tienen algunas ideas. Es posible, dicen los investigadores, que estas características sean mini explosiones de nanollamaradas que pueden ayudar a calentar la atmósfera exterior del sol, conocida como corona.

La corona es unas 300 veces más caliente que la superficie del sol. Si eso no tiene absolutamente ningún sentido para ti, no estás solo. Esta es una de las mayores paradojas que rodean la actividad solar, que los científicos aún están tratando de resolver. La misión Solar Orbit, junto con la Parker Solar Probe de la NASA, tiene la tarea de disipar este misterio.

Así que esperábamos ansiosamente nuestro próximo conjunto de datos, dijo Frdric Auchre, investigador principal de operaciones SPICE en el Instituto de Astrofísica Espacial en Orsay, Francia. La esperanza es detectar nanollamaradas con seguridad y cuantificar su papel en el calentamiento coronal.

Además de estas intrigantes características solares, la nave espacial también reveló luz zodiacal, una luz muy tenue del sol que se refleja en el polvo interplanetario. Normalmente, la cara brillante del sol oscurece la luz zodiacal, pero la cámara solar y heliosférica (SoloHi) de la nave espacial capturó un patrón de luz zodiacal perfecto. Para verlo, el instrumento redujo el brillo de la luz solar directa en un factor de un billón.

Las primeras imágenes del Solar and Heliospheric Imager, o instrumento SoloHI, revelan la luz zodiacal (la brillante mancha de luz a la derecha que sobresale hacia el centro). Crédito: Solar Orbiter/ESA/NASA.

A continuación, las imágenes capturadas por Polar and Helioseismic Imager (PHI) muestran los polos del sol y mapean su campo magnético.

Esta animación muestra una secuencia de imágenes del Polarimetric and Helioseismic Imager (PHI) en el Solar Orbiter de ESA/NASA. PHI mide el campo magnético cerca de la superficie del Sol y permite la investigación del interior del Sol. Crédito: ESA/NASA.

Todas estas imágenes y mucho más, incluidos videos y datos sin procesar, están disponibles en el sitio web de la ESA.

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