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Esta ilustración muestra la nave espacial InSight de la NASA con sus instrumentos desplegados en la superficie marciana. El instrumento utilizado para detectar las ondas sísmicas, llamado Experimento Sísmico para Estructura Interior (SEIS), es el objeto plateado brillante con forma de sartén a la izquierda. Crédito: NASA/JPL-Caltech

Después de tres años de escuchar los suaves retumbos de Marte, el módulo de aterrizaje InSight de la NASA acaba de sentir el mayor terremoto de Marte hasta el momento. Según el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA, el sismómetro del módulo de aterrizaje detectó un temblor con una magnitud de 5 en la escala de Richter bastante pequeño y sin incidentes aquí en la Tierra, pero aparentemente uno de los más fuertes que se pueden ver en Marte.

¡GUAU! ¡El equipo de @NASAInSight y los socios de @CNES acaban de recibir datos preliminares de Marte sobre lo que se cree que es la actividad sísmica más grande jamás registrada en otro planeta! Estimación preliminar: Evento de magnitud 5. Debe ser paciente mientras los equipos analizan los datos: https://t.co/YrpPAufROX pic.twitter.com/go9J0zynnn

Thomas Zurbuchen (@Dr_ThomasZ) 9 de mayo de 2022

El temblor extraterrestre más poderoso registrado hasta ahora

Los terremotos se producen cuando las placas tectónicas, las piezas móviles y flotantes de la corteza terrestre, chocan o se frotan entre sí, lo que a veces conduce a la formación de montañas y volcanes en el proceso. Marte, sin embargo, no tiene tectónica de placas, con su corteza compuesta de una sola placa sólida.

Sin embargo, Marte experimenta terremotos, y también con bastante frecuencia. Desde 2018, InSight ha medido más de 1300 temblores, que se cree que son causados ​​por fracturas en la corteza provocadas por el enfriamiento del núcleo fundido del planeta. Además, los investigadores de la Universidad Nacional de Australia (ANU) y la Academia de Ciencias de China afirman que mover rocas fundidas debajo de la superficie de Marte también podría estar contribuyendo a los martemotos.

Independientemente de su causa, los terremotos pueden revelar muchas cosas previamente ocultas sobre el Planeta Rojo. Al detectar estas ondas sísmicas y señalar su ubicación de origen, los científicos pueden descubrir muchas cosas sobre el interior de Marte, como el tamaño y la densidad del manto y el núcleo.

Usando actividad sísmica o marsquakes, los investigadores han detallado la composición del interior marciano por primera vez. Crédito: Cottaar/ Ciencia.

Antes de este mes, el mayor martemoto detectado por InSight fue de una magnitud de 4,2 detectado en agosto de 2021. Sin embargo, dado que la escala de Richter es logarítmica, el nuevo martemoto de magnitud 5 récord es seis veces más fuerte. Es probable que este nuevo hito ayude a los científicos en el futuro a aprender más cosas sobre el interior de Marte que pueden ayudar a responder algunos de los misterios más apremiantes, como la falta de tectónica de placas y la naturaleza de su núcleo (podría ser sólido como la Tierra o líquido).

Desde que instalamos nuestro sismómetro en diciembre de 2018, hemos estado esperando el grande, dijo Bruce Banerdt, investigador principal de InSights en JPL, en un comunicado. Este terremoto seguramente proporcionará una vista del planeta como ninguna otra. Los científicos analizarán estos datos para aprender cosas nuevas sobre Marte en los próximos años.

Previamente, los investigadores de ETHC Zurich utilizaron datos sobre temblores marcianos para estimar que toda la corteza marciana tiene un espesor promedio de entre 24 y 72 kilómetros. Los datos de InSight también revelaron información importante sobre la estructura de la corteza marciana, que parece estar compuesta por al menos tres capas distintas antes de llegar al manto.

En solo tres años de operación, InSight de la NASA ya está respondiendo preguntas importantes sobre la corteza, el manto y el núcleo de Marte sobre las que los científicos habían estado especulando durante décadas, y aún quedan más por venir.

Desafortunadamente, el módulo de aterrizaje está experimentando serias dificultades técnicas. Desde que InSight llegó por primera vez al planeta, se han intensificado las tormentas de polvo que han bloqueado sus paneles solares. Después de una gran tormenta de polvo local en enero, InSight se puso en modo seguro para ahorrar energía. La tormenta pasó y más tarde InSight pudo registrar este martemoto de magnitud 5 sin precedentes. Pero no estaba fuera de peligro por el momento. Otra poderosa tormenta de polvo golpeó el módulo de aterrizaje el 7 de mayo y el módulo de aterrizaje alcanzó niveles de potencia peligrosamente bajos una vez más.

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