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El final está cerca para la mariposa monarca.

Créditos de la imagen Billings Brett / USFWS.

La tradición dicta que cada año, la costa oeste de los Estados Unidos se viste con un abrigo ondulante de color negro y naranja con la migración de las mariposas monarca ( Danaus plexippus ). Pero en las últimas décadas, ese pelaje se ha vuelto más delgado y frágil, una indicación de que algo no está bien con los insectos. Una disminución en su número se hizo evidente por primera vez alrededor de la década de 1980, y en la década de 1990, los amantes de la naturaleza comenzaron a informar una reducción visible en los enjambres de mariposas que migran hacia el sur durante el invierno.

Ahora, un equipo de investigadores de la Universidad Estatal de Washington advierte que podemos estar presenciando las últimas migraciones de las monarcas, ya que el número de especies ha disminuido a un mínimo histórico.

Un espectáculo para la vista

Cada otoño, los insectos se abren camino desde todo el continente hasta la soleada California, donde pasan el invierno tomando el sol. Se sabe que las poblaciones orientales de la monarca saltan la frontera hacia México. Después de que pasan los meses fríos, las mariposas regresan a los EE. UU. y Canadá, cenan en las flores de primavera, ponen sus huevos en el algodoncillo y luego hacen todo de nuevo cuando se avecina el invierno.

Sin embargo, sin importar a dónde viajen, el viaje lleva a D. plexippus a lo largo de miles de kilómetros del campo de los EE. UU., atrayendo a los amantes de la naturaleza en todas partes. Las mariposas se reúnen en grandes cantidades y literalmente cubren secciones enteras de bosque con un tumulto de alas negras y anaranjadas. La migración es tan sorprendentemente hermosa que el evento a menudo se grababa en películas para documentales sobre la naturaleza.

Imagen vía Youtube/National Geographic.

Lamentablemente, ese material de archivo es el único lugar donde puede disfrutar de la vista hoy. En la década de 1990, los amantes de la naturaleza que asistían a la migración de las mariposas comenzaron a notar que los insectos estaban disminuyendo en número. Esto planteó la pregunta: ¿qué está pasando con los monarcas?

Para averiguarlo, un equipo de investigadores dirigido por Cheryl Schultz de la Universidad Estatal de Washington, Vancouver, trabajó con comunidades a lo largo de la costa de California para recopilar registros sobre el número de mariposas recopilados por voluntarios de todo el estado desde la década de 1980. Debido a que los diferentes grupos involucrados en la migración toman varios caminos, algunos incluso pasan el invierno en bosques al oeste de las Montañas Rocosas, por ejemplo, el equipo también se basó en datos recopilados por la Sociedad Xerces para la Conservación de Invertebrados, que reclutó voluntarios para hacer un conteo anual de la monarca. poblaciones que hibernan a lo largo de la costa de California desde 1997.

realmente jodido

Introducieron estos datos en un modelo matemático diseñado para amortiguar el ruido de los datos, las fluctuaciones menores en los números causadas por los cambios naturales de un año a otro en los bolsillos de las mariposas para tener una buena visión de las tendencias a largo plazo de la especie en general. Sus resultados pintan un futuro muy sombrío para la monarca: el equipo informa que su número ha disminuido a menos del 5% de lo que era a mediados de la década de 1980, lo que empuja a la monarca peligrosamente cerca de la extinción.

En la década de 1980, 10 millones de monarcas pasaron el invierno en la costa de California, dice la investigadora principal Cheryl Schultz de la Universidad Estatal de Washington en Vancouver. Hoy apenas quedan 300.000.

Este estudio no solo muestra que hay menos monarcas ahora que hace 35 años. También nos dice que, si las cosas siguen igual, las monarcas occidentales probablemente no estarán como las conocemos en otros 35 años, dice Schultz.

Debido a que observaron solo los números de población, el equipo no puede ofrecer una respuesta de por qué las mariposas se están muriendo. Es probable que sea un escenario de muerte por mil cortes. La pérdida de hábitat y la disminución del algodoncillo de verano que utilizan para reproducirse debido al cambio climático y la limpieza de la tierra, junto con los efectos de los pesticidas dañinos, están causando estragos en los insectos. Se requiere más investigación para identificar la causa exacta, pero los hallazgos pueden llegar demasiado tarde para ayudar a salvar a la monarca. Un informe publicado por el Centro para la Diversidad Biológica, una organización sin fines de lucro dedicada a la conservación, concluyó que existe una probabilidad sustancial de que la población de mariposas monarca del este pueda disminuir a niveles tan bajos que se enfrenten a la extinción. Los investigadores estiman que hay entre un 11 % y un 57 % de probabilidad de que la migración de la monarca pueda colapsar [para 2036].

Los hallazgos que hemos cubierto hoy aquí ahora muestran que las poblaciones occidentales de mariposas monarca están en una situación aún más grave que las poblaciones orientales, señala el equipo. Se necesitan esfuerzos significativos de conservación para ayudar a salvar la especie, y se necesitan más temprano que tarde. El Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE. UU. está monitoreando la situación, pero aún no ha incluido a las monarcas en la lista de especies en peligro de extinción.

El artículo El monitoreo de la ciencia ciudadana demuestra una disminución dramática de las mariposas monarca en el oeste de América del Norte se publicó en la revista Biological Conservation .

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