Las colonias de hormigas aumentan su eficiencia al permitir que los trabajadores se tomen tiempo libre. Una nueva investigación muestra que a medida que la colmena se vuelve más numerosa, hasta el 80% de los trabajadores podrían no estar haciendo nada a la vez.

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Necesitamos un buen equilibrio entre el trabajo y el descanso, aunque la proporción exacta varía mucho de una persona a otra. Hasta ahora, hemos pensado que obtenemos el beneficio del descanso porque somos inteligentes, mientras que seres más simples como las hormigas se esclavizan y luego mueren. Nos equivocamos en eso, dicen los investigadores de la Universidad de Ciencia y Tecnología de Missouri.

Las colonias de hormigas, demostraron, solo pueden funcionar porque un cierto porcentaje de obreras descansa en cualquier momento.

Ha sido una pregunta de larga data en el campo por qué las grandes colonias de hormigas usan menos energía per cápita que las colonias pequeñas, dice el Dr. Chen Hou, profesor asistente de ciencias biológicas en Missouri S&T e investigador principal del artículo. En este trabajo, encontramos que esto se debe a que en las colonias grandes hay trabajadores relativamente más perezosos, que no se mueven y, por lo tanto, no consumen energía.

Descubrimos que la porción de miembros inactivos de un grupo aumenta en un patrón regular con el tamaño del grupo, dice Hou.

El equipo creó un software especializado de imágenes por computadora para observar una colonia de hormigas y rastrear las trayectorias de movimiento de cada individuo. Anteriormente, una investigación similar solo siguió a las hormigas durante unos minutos. Pero el algoritmo de los equipos les permitió seguir el movimiento de las hormigas durante largos períodos de tiempo con mayor precisión que nadie antes que ellos.

Así, encontraron que la mayor parte de la colonia duerme para conservar energía. En promedio, alrededor del 60 % de los trabajadores en un grupo de 30 hormigas no se movía. Esta proporción saltó hasta el 80% para un grupo de hormigas de 300 personas.

Descansa más, camarada

Entonces, ¿qué pasa con las vacaciones? Bueno, lo hacen por el bien común.

La colonia se vuelve más eficiente a largo plazo al mantener a algunos de sus trabajadores en espera. Si bien un enfoque de todas las manos a la obra maximizaría la velocidad de adquisición de recursos, también requiere un gran gasto de energía (alimentar a las hormigas) y aumenta el tiempo de búsqueda de alimento (ya que los recursos cercanos están sobreexplotados y los trabajadores deben caminar a fuentes más distantes). ). El equipo explica que las hormigas fuera de servicio ayudan a conservar alimentos, energía y otros recursos, mientras que la colonia obtiene recursos a un ritmo más lento, se reduce el tiempo de alimentación y se reduce enormemente el gasto de energía.

Las mediciones energéticas simultáneas mostraron que el consumo de energía per cápita en el grupo de 300 hormigas es solo el 50 por ciento del del grupo de 30 hormigas, dice Hou.

Descubrimos que las hormigas que caminan consumen cinco veces más energía que las hormigas que descansan, agregó. Esto significa que, en términos de energía, una hormiga caminando equivale a cinco hormigas en reposo. Por lo tanto, si un grupo tiene un 20 por ciento de miembros activos, este grupo consumiría un 180 por ciento más de energía que un grupo de tamaño similar con todos los miembros inactivos.

Entonces, las hormigas intentan encontrar un equilibrio entre la necesidad de nuevos recursos y la necesidad de conservar los ya cosechados. Las hormigas perezosas siguen siendo un activo para la colonia. Las hormigas descansan por rotación, por lo que siempre hay un grupo de trabajadores nuevos para reemplazar a los que están de servicio. También se les puede llamar en caso de emergencia, como un ejército de reserva o un equipo de reparación.

Postulamos que las colonias de hormigas equilibran estas dos reglas de optimización [ingresos y gastos] mediante la coordinación de la interacción de los recolectores.

Es intuitivo que las colonias tienen miembros inactivos [] Pero no está claro por qué la proporción de miembros inactivos no es una constante y por qué las colonias más grandes tienen trabajadores relativamente más perezosos, concluye Hou.

Observar cómo las hormigas maximizan la eficiencia al equilibrar algo de trabajo con mucho descanso podría ayudar a que nuestra sociedad sea más productiva y sostenible.

Crucemos los dedos por eso.

El artículo completo La actividad heterogénea causa un aumento no lineal en el uso de energía grupal de las hormigas obreras aisladas de la reina y la cría, se publicó en la revista Insect Science .

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