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Una pieza de basura espacial acaba de impactar justo en el lado opuesto de la luna, creando un nuevo cráter brillante de hasta 20 metros (65 pies) de ancho. Los escombros, una parte descartada de un cohete del tamaño de un autobús escolar, habían estado flotando en el espacio durante más de siete años y finalmente terminaron su trayectoria a largo plazo dirigiéndose directamente a la superficie lunar a 5.800 millas por hora.

Pero la controversia en torno al objeto está lejos de terminar.

Crédito de la imagen: Pixabay.

Todavía no sabemos muchos detalles sobre el impacto. El accidente tuvo lugar en el otro lado de la luna, lo que significa que estaba fuera del alcance de los telescopios terrestres. Es probable que el Orbitador de Reconocimiento Lunar de la NASA no estuviera en condiciones de observar el accidente, pero la agencia ya ha dicho que buscará el cráter resultante, pero el proceso llevará semanas o incluso meses.

El Orbitador de Reconocimiento Lunar de la NASA utilizará sus cámaras para intentar identificar el lugar del impacto y determinar cualquier cambio potencial en el entorno lunar como resultado del impacto de este objeto, dijo un portavoz de la agencia a The Wall Street Journal. La búsqueda del cráter de impacto será un desafío y podría llevar de semanas a meses.

Es la primera colisión lunar involuntaria conocida que involucra una pieza de hardware espacial, sin considerar las sondas que se estrellaron al intentar aterrizar en la luna. Se estima que el cráter está ubicado cerca del cráter Hertzsprung formado naturalmente, que tiene 570 kilómetros (354 millas) de ancho. Esto será confirmado por la NASA con más trabajo.

El origen del cohete.

Los astrónomos han debatido durante mucho tiempo la identidad exacta del cohete. Es un refuerzo de estado superior descartado del lanzamiento de un satélite a gran altitud, ya sea un cohete SpaceX lanzado en 2015 o un cohete chino lanzado en 2014. Sin embargo, ambos han negado la propiedad. Tiene aproximadamente 12 metros de largo (40 pies) y pesa alrededor de 4.500 kilogramos.

El primero en predecir el impacto en la luna fue el astrónomo Bill Gray, quien está a cargo del programa Proyecto Plutón que monitorea objetos espaciales lejanos. Gray inicialmente calculó que el impactador era la etapa superior de un cohete SpaceX lanzado en 2015, pero luego corrigió su predicción y sugirió que probablemente era el cohete chino.

Así que es una historia complicada, que probablemente seguirá siendo debatida, al menos hasta que obtengamos una vista más detallada del lugar del accidente. El Lunar Reconnaissance Orbiter ha capturado la superficie lunar con mucho detalle, incluidas las cosas dejadas por los astronautas. Los expertos tendrán que revisar fotos de antes y después del lugar específico donde impactó el cohete para identificar mejor el cráter.

La forma del cráter y el polvo que salió de él deberían mostrar cómo estaba orientado el cohete en el momento del impacto, escribió en The Conversation Paul Hayne, profesor de astrofísica de la Universidad de Colorado Boulder. Una orientación vertical produciría una característica circular, mientras que un patrón de escombros asimétrico podría indicar una caída de panza.

Si las observaciones se realizan rápidamente, el instrumento infrarrojo de los orbitadores lunares podría detectar material incandescente dentro del cráter, explicó Hayne. Esto podría usarse para estimar la cantidad de calor generado por el impacto. Si usar el orbitador lo suficientemente rápido no es una opción, la NASA también podría usar imágenes de alta resolución para estimar la cantidad de material derretido en el cráter.

Además de ayudar a resolver el debate sobre el origen del objeto, estudiar el lugar del impacto podría ser útil por otra razón. La formación de cráteres es un fenómeno persistente en el Sistema Solar, pero la física del proceso aún no se comprende bien. Es por eso que observar el impacto del cohete y el cráter resultante podría ser muy valioso para que los científicos produzcan mejores simulaciones de impacto y mejoren nuestro conocimiento de las propiedades de la superficie lunar.

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