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Crédito: Pixabay.

El Homo sapiens , en comparación con otras especies, ha tenido, con mucho, el mayor impacto en el planeta en el menor tiempo posible. Hoy, somos más de siete mil millones y hemos alterado tanto el medio ambiente que nos rodea que hemos provocado una nueva era geológica a la que se le ha dado la imagen del Antropoceno.

Enviamos naves espaciales cerca del borde del sistema solar, aterrizamos en la luna, escribimos poemas épicos y literatura, y dividimos el átomo. Sin embargo, hace solo unos pocos miles de años, los humanos estaban ampliamente dispersos por el mundo en tribus compactas y frágiles que estaban a merced de los elementos.

Retroceda lo suficiente en el tiempo y encontrará una población de Homo sapiens que fueron los ancestros de todos los humanos que viven hoy. Si fuera aún más lejos, encontraría puntos de inflexión donde nuestro linaje se encontró con los neandertales, luego con los chimpancés y, finalmente, con todos los primates, mamíferos y las primeras formas de vida.

¡Qué viaje! Lo que es realmente sorprendente, sin embargo, es cómo los científicos pueden reconstruir esta historia evolutiva usando solo las herramientas a su disposición.

Profundicemos y echemos un vistazo a algunos de los principales acontecimientos en el desarrollo de la especie humana, el Homo sapiens , así como a la evolución de los antepasados ​​de la humanidad.

Sahelanthropus tchadensis (hace 6-7 millones de años)

Molde de un cráneo de Sahelanthropus tchadensis (Touma). Crédito: Wikimedia Commons.

Hace entre 6 y 7 millones de años, en los bosques y praderas del centro-oeste de África (hoy es el país de Chad) vivía una de las especies más antiguas conocidas en nuestro árbol genealógico. Descubierto en 2001, y conocido solo por un cráneo y dientes, Sahelanthropus es famoso por ser uno de los primeros caminantes erguidos, el rasgo que define el linaje de los homínidos.

Recreación artística de Sahelanthropus tchadensis por el artista John Gurche, Trumansburg, NY. Esta especie vivió en algún momento hace entre 7 y 6 millones de años en el centro-oeste de África (Chad). Crédito: Wikimedia Commons.

La especie tenía una combinación de rasgos simiescos y humanos. Su cerebro era pequeño (ligeramente más pequeño que el de un chimpancé) con una cara descuidada y una frente prominente. Sin embargo, también poseía rasgos sorprendentemente parecidos a los humanos, como pequeños dientes caninos y una médula espinal que se abría debajo del cráneo en lugar de hacia la espalda (como se encuentra en los simios no bípedos).

Orrorin tugenensis (hace 6 millones de años)

También descubierto en 2001, esta vez en la región de Tugen Hills en el centro de Kenia, Orrorin tugenensis es otro excelente ejemplo de locomoción vertical temprana. Es la única especie del género Orrorin .

Hasta el momento se han excavado más de una docena de fósiles de esta especie, que datan de entre 6,2 millones y 6,0 millones de años. Su nombre significa hombre originario de la región de Tugen, en el idioma local.

Los individuos de Orrorin tugenensis tenían aproximadamente el tamaño de un chimpancé y tenían dientes pequeños revestidos con esmalte grueso, muy parecidos a los humanos modernos. La parte más importante de su cuerpo era la parte superior del fémur, que tenía evidencia de acumulación de hueso que se ve típicamente en los bípedos. Los científicos creen que Orrorin tugenensis trepaba árboles pero también era capaz de caminar erguido.

Ardipithecus kadabba (hace 5,2-5,8 millones de años)

Crédito: Alchetron.

Este homínido primitivo es conocido en el registro fósil por unos pocos huesos poscraneales y algunos dientes, pero también por huesos de manos, brazos y pies, así como por una clavícula. El bípedo Ardipithecus kadabba (kadabba significa ancestro más antiguo en el idioma afar) era parecido a un chimpancé en las proporciones del cuerpo y el tamaño del cerebro, pero tenía caninos que se asemejaban a los homínidos posteriores. Sabemos que probablemente caminaba erguido a juzgar por el dedo gordo del pie que tiene una apariencia ancha y robusta.

Sus fósiles fueron descubiertos en la región de Middle Awash de Etiopía en 1997. A juzgar por la evidencia de animales fósiles recuperada del mismo sitio, estos primeros humanos probablemente vivieron en un hábitat mixto de bosques y praderas.

Ardipithecus ramidus (hace 4,4 millones de años)

Espécimen de Ardipithecus ramidus, apodado Ardi. Crédito: Wikimedia Commons.

El homínido más antiguo con la evidencia más extensa de bipedalismo es el Ardipithecus ramidus de 4,4 millones de años. Los primeros fósiles de esta especie se descubrieron en 1994, pero no fue hasta 2009, después de un extenso análisis, que los investigadores anunciaron sus resultados, presentando al mundo un esqueleto casi completo apodado Ardi. La especie recibió su nombre de ramid, que significa raíz en el idioma afar de Etiopía y hace referencia a la cercanía de esta nueva especie con las raíces de la humanidad, mientras que Ardi significa suelo o suelo.

Los huesos del pie de Ardis se componen de un dedo gordo del pie divergente combinado con un pie rígido, lo que indica una locomoción bípeda. La pelvis tiene características que sugieren que era adecuada tanto para trepar árboles como para caminar erguido. Los científicos han argumentado que el Ardipithecus ramidus es indicativo de un ancestro común humano-simio africano que no era parecido al chimpancé, en contraste con otros homínidos anteriores. Había poca diferencia de tamaño entre machos y hembras, a juzgar por los dientes caninos muestreados.

Según los restos de fauna encontrados junto al esqueleto de Ardis, probablemente vivía en un entorno boscoso. Esto es una violación directa de la teoría de la sabana abierta sobre el origen del bipedalismo.

Australopithecus anamensis (hace 3,9-4,2 millones de años)

Fósiles de Australopithecus anamensis en exhibición en el Real Instituto Belga de Ciencias Naturales, Bruselas. Crédito: Wikimedia Commons.

Los australopitecinos son los primeros ancestros humanos en vivir en la sabana. Australopithecus anamensis tiene una combinación de rasgos humanos y humanos, como antebrazos largos y huesos de la muñeca adaptados que indican trepar a los árboles junto con una espinilla con un área expandida de hueso y una orientación similar a la humana de la articulación del tobillo. Anam significa lago en el idioma turkana que hablan los lugareños en Kanapoi, en el norte de Kenia, donde se encontraron los primeros fósiles.

Australopithecus afarensis (hace 2,95-3,85 millones de años)

A. afarensis, reconstrucción facial forense. Crédito: Wikimedia Commons.

Esta especie es uno de nuestros ancestros más conocidos debido a varios descubrimientos importantes, incluido un conjunto de huellas fósiles y un esqueleto fósil bastante completo de una hembra apodada Lucy. Fue apodada Lucy por la canción Lucy in the Sky with Diamonds de The Beatles. Hasta el momento se han descubierto más de 300 individuos de Australopithecus afarensis en Etiopía, Kenia y Tanzania.

Al igual que los chimpancés, los niños de A. afarensis crecieron rápidamente después del nacimiento y alcanzaron la edad adulta antes que los humanos modernos. Sin embargo, esto dejaba a las personas con menos tiempo para la orientación de los padres y la socialización durante la infancia.

Al igual que otros homínidos primitivos, A. afarensis tenía rasgos tanto simiescos como humanos. Su rostro tenía proporciones simiescas, con una nariz chata y una mandíbula inferior fuertemente sobresaliente, y la caja del cerebro albergaba solo 500 centímetros cúbicos de cerebro (solo 1/3 del tamaño de un cerebro humano moderno). Sus brazos largos y fuertes con dedos curvos fueron adaptados para trepar a los árboles. Sin embargo, sus pequeños dientes caninos eran muy parecidos a los humanos y su cuerpo se sostenía sobre dos patas. Parece que esta doble adaptación para vivir tanto en los árboles como en el suelo ayudó a A. afarensis a convertirse en una especie de gran éxito, ya que sobrevivió durante casi un millón de años a través del clima y los entornos cambiantes.

Además de los fósiles indicativos de la locomoción bípeda, los científicos también descubrieron huellas de A. afarensis en Tanzania, África Oriental, que datan de hace 3,6 millones de años. Las huellas bastante parecidas a las humanas fueron hechas por homínidos que caminaron a través de una capa de ceniza que se había depositado en el suelo después de la erupción de un volcán distante. Las huellas son de gran importancia ya que son la primera evidencia directa (es decir, no huesos fósiles) de que nuestros antepasados ​​caminaban erguidos hace 3,6 millones de años.

Ornitorrincos Kenyanthropus (hace 3,2-3,5 millones de años)

Encontrado en Kenia, el fósil mide aprox. 3,5 mil años. El tamaño de su cerebro es de 350 cm. Este es un modelo del cráneo que se exhibe en el museo de evolución de Brno llamado Anthropos. Crédito: Wikimedia Commons.

No se sabe mucho sobre Kenyanthropus platyops , cuyo nombre significa cara plana. Kenyanthropus habitó África al mismo tiempo que la especie Lucys Australopithecus afarensi sa y era un homínido bípedo de cara plana (una característica humana), cerebro pequeño.

La especie sigue siendo un enigma: algunos afirman que es un puente entre los simios caminantes y los humanos modernos, lo que merece un género completamente nuevo, mientras que otros la clasifican como una especie separada de Australopithecus Australopithecus platyops .

Australopithecus africanus (hace 2,1-3,3 millones de años)

Crédito: Wikimedia Commons.

El niño de Taung, que fue encontrado en 1924, proporcionó la primera evidencia de que los primeros humanos habitaron África. El Prof. Raymond Dart fue el primero en describir la especie y la llamó Australopithecus africanus (que significa mono del sur de África). Afirmó que la especie era un intermedio entre los simios y los humanos, pero la comunidad científica tardó más de 20 años en aceptar ampliamente a Australopithecus como miembro del árbol genealógico humano.

Australopithecus africanus era anatómicamente similar a A. afarensis , con una combinación de rasgos humanos y simiescos, otro homínido que se adaptó tanto a trepar árboles como a caminar erguido. Sin embargo, su cráneo era más grande y albergaba un cerebro más grande que el de A. afarensis . También se cree que es un antepasado directo de los humanos modernos.

Paranthropus aethiopicus (hace 1,2-2,3 millones de años)

Réplica del cráneo de Paranthropus aethiopicus (Black Skull). Crédito: Wikimedia Commons.

Paranthropus aethiopicus fue una especie propuesta originalmente en 1967 por un equipo de paleontólogos franceses que analizaron una mandíbula incompleta. En ese momento, los científicos pensaron que era demasiado pronto para describir una nueva especie basándose en tan poca evidencia. Sin embargo, en 1985, Alan Walker y Richard Leakey descubrieron el famoso Black Skull al oeste del lago Turkana en Kenia, lo que validó esa afirmación de que habíamos encontrado una nueva especie de australopitecino robusto.

P. aethiopicus tenía una cara muy protuberante, dientes grandes, una mandíbula poderosa y una cresta sagital bien desarrollada en la parte superior del cráneo, así como enormes músculos para masticar, todas adaptaciones que permitieron a este homínido masticar con gran fuerza.

Paranthropus boisei (hace 1,2-2,3 millones de años)

Reconstrucción de Paranthropus boisei. Crédito: Wikimedia Commons.

En 1959, Mary Leakey descubrió el cráneo de Zinj, que se convirtió en el espécimen tipo de P. boisei . Estos primeros fósiles humanos, desenterrados en Olduvai Gorge en el norte de Tanzania, indican dientes grandes y planos en las mejillas y esmalte grueso. Por esta razón, el cráneo de Zinj a menudo recibe el sobrenombre de Hombre Cascanueces.

Los pómulos ensanchados hicieron que la cara de P. boiseis pareciera muy ancha y con forma de plato, lo que permitió que crecieran músculos de la mandíbula más grandes y soportaran enormes dientes en las mejillas que eran cuatro veces más grandes que los humanos modernos.

P. boisei a menudo se describe como el más grande del género Paranthropus (australopitecinos robustos). El tamaño del cerebro relativamente pequeño de 550 cm3 es similar al de Australopithecus afarensis y Australopithecus africanus . Los machos eran más grandes que las hembras, como ocurre con todas las especies de australopitecinos, con una altura de 1,37 y 1,24 metros respectivamente.

Homo habilis (hace 1,4-2,33 millones de años)

Reconstrucción forense de la exhibición de Homo habilis en LWL-Museum fr Archologie, Herne, Alemania. Crédito: Wikimedia Commons.

Conocido como Handy Man, el Homo habilis es una especie del género Homo que vivió durante el Pleistoceno Gelasiano. Mary y Louis Leakey descubrieron los primeros fósiles de homínidos en Tanzania entre 1962 y 1964.

Su apariencia es la menos similar a la de los humanos modernos de todas las especies del género. Homo habilis era bajo, medía solo 3 pies 4 pulgadas a 4 pies 5 pulgadas (10 0 135 cm) de altura. Tenía brazos desproporcionadamente largos en comparación con los humanos modernos, pero tenía una cara mucho menos protuberante que los australopitecinos, de los que los científicos creen que desciende. Su capacidad craneal era mayor que la de los australopitecinos, pero todavía bastante pequeña, solo la mitad del tamaño de los humanos modernos.

La especie fue apodada Handy Man debido al hecho de que se cree que el homínido dominó el conjunto de herramientas Olduwan del Paleolítico Inferior que utilizaba escamas de piedra. Se cree que el Homo habilis es el antepasado del Homo ergaster, a su vez el antepasado del Homo erectus. Es muy posible que Homo habilis sea un antepasado directo de los humanos modernos, pero esto sigue siendo un tema de debate entre los estudiosos.

Homo rudolfensis (hace 1,8-1,9 millones de años)

Reconstrucción del cráneo de Homo rudolfensis (KNM ER 1470) exhibida en el Museo del Hombre, San Diego. Crédito: Wikimedia Commons.

El equipo de Richard Leakeys descubrió fósiles de Homo rudolfensis cerca de las orillas del lago Rudolf (ahora conocido como lago Turkana) en 1972, y fue nombrado por el científico ruso VP Alexeev en 1986. Solo se ha encontrado un fósil realmente bueno de H. rudolfensis e, inicialmente, los científicos pensaron que pertenecía a H. habilis. Con un tamaño de caja cerebral de 775 cm3, H. rudolfensis tenía una caja cerebral considerablemente más grande que H. habilis. En cualquier caso, el Homo rudolfensis fue contemporáneo del Homo habilis y probablemente ambos interactuaron.

Homo ergaster (hace 1,3-1,8 millones de años)

Reconstrucción del cráneo de Homo ergaster del Niño Turkana/Nariokotome Boy del Lago Turkana, Kenia. Museo del Hombre, San Diego. Crédito: Wikimedia Commons.

Esta es una de las primeras especies del género Homo que vivió en el este y el sur de África durante el Pleistoceno temprano. Homo ergaster significa obrero, nombre dado al homínido por su avanzada tecnología lítica.

Las hachas de mano encontradas en Saint-Acheul en Francia que se cree que fueron moldeadas por H. ergaster indican que los homínidos fabricaron herramientas similares a las de los primeros humanos durante la era del Paleolítico Inferior. La tecnología, caracterizada por hachas de mano bifaciales ovaladas y en forma de pera y llamada industria achelense, era la forma dominante de herramientas para la gran mayoría de los humanos.

Sorprendentemente, algunos argumentan que Homo ergaster puede haber sido el primer homínido en usar una voz humana y un protolenguaje. No hay evidencia arqueológica que sugiera esto, pero las vértebras cervicales de la especie, el cerebro bien desarrollado y otras capacidades físicas sugieren que pudo haber tenido la maquinaria biológica necesaria para expresar palabras y usar el pensamiento simbólico, como el arte figurativo.

Si bien su ascendencia aún se debate, se cree que el Homo ergaster es el antepasado directo de los homínidos posteriores, como el Homo heidelbergensis, el Homo sapiens y el Homo neanderthalensis , así como el Homo erectus asiático.

Homo erectus (hace 200.000-1,89 millones de años)

Reconstrucción forense de una hembra adulta de Homo erectus. Crédito: Wikimedia Commons.

Los primeros homínidos eran capaces de caminar erguidos, pero no se movían exactamente como lo hacemos hoy, como lo indica su adaptación para trepar a los árboles. Todavía conservaban características primitivas, como dedos de manos y pies largos y curvos, así como brazos más largos y piernas más cortas, hasta que H. erectus (que significa hombre erguido) entró en escena hace aproximadamente 1,89 millones de años. Durante este tiempo, el clima en África se volvió más seco, lo que facilitó entornos abiertos adecuados para caminar.

El Homo erectus tenía poco vello corporal, por lo que podía desprenderse de calor y estar activo durante todo el día. La aparición del aparato vestibulococlear, un órgano de cambio de equilibrio y movimiento presente en los humanos modernos, permitió que H. erectus viera bien objetivos distantes. Estas adaptaciones pueden haber anunciado un cambio de carroñero a cazador en el linaje de nuestra especie. Esto se evidencia aún más por el intestino y los dientes más pequeños de los homínidos en relación con sus predecesores, lo que sugiere que tenía una mejor dieta. La proteína ósea liberada durante el fuego sugiere que H. erectus también sabía cómo hacer fuego o, al menos, cómo explotarlo cuando era necesario.

Este homínido creció alto y tenía piernas largas, lo que lo convirtió en una criatura completamente terrestre. Es posible que haya usado un protolenguaje, como lo indican los fósiles de vértebras del Homo erectus georgicus , una subespecie del Homo erectus.

Homo heidelbergensis (hace 200.000-700.000 años)

Una reconstrucción de Homo heidelbergensis en Atapuerca. Crédito: Wikimedia Commons.

Homo heidelbergensis era un sofisticado cazador y fabricante de herramientas. El homínido era relativamente alto de 163,6 cm en promedio y tenía una capacidad cerebral promedio mayor que los humanos modernos.

Las herramientas alteradas por el fuego y la madera quemada en el sitio de Gesher Benot Ya-aqov en Israel sugieren que H. heidelbergensis fue capaz de controlar el fuego mediante la construcción de hogares (chimeneas tempranas) hace 790.000 años.

H. heidelbergensis fue también el primer cazador de animales de caza mayor; restos de animales como ciervos salvajes, caballos, elefantes, hipopótamos y rinocerontes con marcas de matanza en los huesos se han encontrado juntos en sitios con fósiles de H. heidelbergensis.

Con respecto a su comportamiento social, H. heidelbergensis pudo haber sido la primera especie de humanos primitivos en enterrar a sus muertos. La especie probablemente también practicaba el adorno personal, como lo indica el descubrimiento de ocre rojo en Terra Amata, y muy posiblemente utilizó un protolenguaje.

El Homo neanderthalensis probablemente se separó del Homo heidelbergensis hace unos 300.000 años en Europa; El Homo sapiens probablemente divergió hace entre 100.000 y 200.000 años en África.

Homo rhodesiensis (hace 125.000-400.000 años)

Broken Hill Skull de Kabwe, Zambia (réplica, Museo Mauer, cerca de Heidelberg, Alemania). Crédito: Wikimedia Commons.

El Homo rhodesiensis era robusto, con arcos superciliares muy grandes y una cara ancha. Por esta razón, a veces se le llama el neandertal africano, aunque el título puede ser demasiado. Actualmente, los antropólogos consideran que H. rhodesiensis tiene características intermedias entre el Homo sapiens y el Homo neanderthalensis.

Algunos argumentan que es el antepasado del Homo sapiens idaltu, que a su vez fue el antepasado del Homo sapiens sapiens, nuestra especie.

El cráneo fósil del hombre de Rhodesia fue descubierto en Broken Hill en Rhodesia del Norte, ahora Zambia, por Tom Zwiglaar en 1921.

Homo neanderthalensis (hace 40.000-400.000 años)

Crédito: Flickr, Ryan Somma.

Los neandertales son nuestros parientes humanos extintos más cercanos.

En 1829 en Engis, Bélgica, y en 1848 en Forbes Quarry, Gibraltar, los científicos excavaron un fósil de neandertal, el primer fósil humano primitivo jamás encontrado.

El nombre Neanderthal fue elegido debido a la ubicación del primer espécimen confirmado de la especie en la Cueva Feldhofer del Valle de Neander en Alemania. Tal, o thal, significa valle en alemán. Los fósiles de Bélgica y Gibraltar no se reconocieron inicialmente en el momento de su descubrimiento.

Los neandertales eran más bajos pero más voluminosos que los humanos modernos. Las características definitorias incluyen un borde de la frente que sobresale y pómulos en ángulo.

Los neandertales se adaptaron a los climas fríos y tenían una nariz grande que era buena para humedecer y calentar el aire frío y seco.

Existe este mito del bruto neandertal, pero la evidencia reciente sugiere que nuestros parientes perdidos hace mucho tiempo no eran tan diferentes a nosotros. Sus cerebros eran tan grandes, si no más grandes, que los nuestros. La evidencia arqueológica sugiere que eran hábiles cazadores y artesanos que sabían cómo controlar incendios y construir refugios. Confeccionaban y usaban ropa y confeccionaban objetos simbólicos y ornamentales.

También enterraban a sus muertos y, en ocasiones, marcaban las tumbas con adornos, como flores. Este tipo de comportamiento nunca ha sido practicado por otro primate o especie humana primitiva que sepamos.

Los científicos han recuperado y secuenciado el ADN de más de una docena de individuos neandertales como parte del Proyecto Genoma Neandertal. Ahora sabemos que los humanos modernos no africanos vivos hoy en día comparten hasta un 4% de su ADN con los neandertales, el subproducto del mestizaje antiguo.

No sabemos con certeza qué mató a los neandertales. Podría haber sido la competencia con el Homo sapiens , el cambio climático o ambos. L os neandertales eran una especie exitosa y probablemente eran tan inteligentes como los humanos, pero aún eran lo suficientemente frágiles como para ser eliminados, lo que debería hacernos pensar a todos. Al final del día, todos llevamos un poco de Neanderthal con nosotros.

Denisova homínido (hace 765.000-48.000 años)

Un molar que perteneció a un antiguo denisovano. Crédito: Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva.

Además de los neandertales, los humanos anatómicamente modernos coexistieron con una tercera especie de Homo llamada denisovanos . Los denisovanos ocuparon un vasto reino que se extendía desde la fría extensión de Siberia hasta los humeantes bosques tropicales de Indonesia, lo que sugiere que el tercer ser humano del Pleistoceno era bastante adaptable.

La especie se identificó por primera vez en marzo de 2010 cuando los científicos encontraron un fragmento de hueso del dedo de una hembra juvenil en la remota cueva Denisova en las montañas Altai de Siberia. El análisis del ADNmt del hueso del dedo mostró que es genéticamente distinto del ADNmt de los neandertales y los humanos modernos. Sin embargo, estudios posteriores sugieren que los denisovanos compartieron un origen común con los neandertales hace alrededor de 1 millón de años.

Las conclusiones de las excavaciones y las secuencias están sujetas a debate ya que la cueva Denisova ha sido ocupada por las tres formas humanas.

Curiosamente, hasta el 6% del ADN de los melanesios y los aborígenes australianos proviene de los denisovanos.

Homo floresiensis (???-hace 50.000 años)

Reconstrucción de una hembra de Homo floresiensis. Crédito: Wikimedia Commons.

Homo floresiensis es una posible especie del género Homo, que puede haber vivido hasta hace 13.000 años.

En 2003, los esqueletos parciales de nueve individuos fueron recuperados de la cueva Liang Bua en la isla de Flores en Indonesia. Las herramientas de piedra fabricadas por esta especie que se encontraron en la misma cueva datan de entre 50.000 y 190.000 años.

Esta especie tentativa de Homo también se llama Hobbit debido al pequeño cuerpo y cerebro de los homínidos. Estos individuos medían 3 pies y 6 pulgadas (1 metro) y tenían dientes grandes para su pequeño tamaño, hombros encogidos hacia adelante, sin mentón, frentes hundidas y pies relativamente grandes debido a sus piernas cortas.

Los científicos creen que la estatura diminuta y el cerebro minúsculo de H. floresiensis son el resultado del enanismo insular, un proceso evolutivo en el que el aislamiento a largo plazo en una isla pequeña con recursos limitados y falta de depredadores hace que los organismos se reduzcan de tamaño. Los elefantes pigmeos de Flores, ahora extintos, mostraron la misma adaptación.

Homo sapiens (hace 300.000 años-presente; ¡usted está aquí!)

Crédito: Pixabay.

Se cree en gran medida que durante una época de cambio climático dramático hace 300.000 años, el Homo sapiens evolucionó en África. ¡Esos somos nosotros!

Los humanos modernos se caracterizan por una estructura esquelética más ligera que las especies humanas anteriores. Uno de los rasgos más definitorios de la especie es el cerebro muy grande, que varía en tamaño según la población y el sexo, pero en promedio mide aproximadamente 1.300 centímetros cúbicos. Para albergar un cerebro tan grande, los humanos han tenido que reorganizar el cráneo, que ahora tiene paredes delgadas y una bóveda alta con una frente plana y casi vertical. Esto está en marcado contraste con las cejas pronunciadas y el prognatismo de las especies anteriores de Homo. Nuestras mandíbulas también están menos desarrolladas y contienen dientes más pequeños.

Un análisis del ADN mitocondrial ha demostrado que el mayor nivel de diversidad genética en los humanos modernos ocurre dentro del continente africano, representado por el macrohaplogrupo L del ADNmt. Esto apunta al hecho de que nuestra especie se originó en África.

Según un estudio de 2017 publicado en Nature, el espécimen humano moderno más antiguo se encontró en un lugar poco probable: Marruecos. Los huesos del cráneo, la cara y la mandíbula se identificaron en un sitio arqueológico cerca de la costa atlántica y datan de hace 315.000 años. Anteriormente, la mayoría de los investigadores habían situado los orígenes de nuestra especie en el este de África hace unos 200.000 años.

Hasta ahora, la sabiduría común era que nuestra especie emergió probablemente con bastante rapidez en algún lugar de un Jardín del Edén que probablemente estaba ubicado en el África subsahariana, Jean-Jacques Hublin, autor del estudio y director del Instituto Max Planck para Antropología evolutiva en Leipzig, le dijo a Nature. Ahora, diría que el Jardín del Edén en África es probablemente África y es un gran jardín.

Durante años, la narrativa predominante fue que nuestra especie surgió en algún lugar aislado de África, luego se expandió hacia Europa y África a través del Medio Oriente en una gran migración fuera de África. Ahora, los científicos argumentan que la historia real de la dispersión humana es mucho más compleja que esta narrativa simplificada. Sí, los humanos se originaron en África, pero según la teoría del multirregionalismo africano, no aparecieron en un solo lugar; más bien, la cuna de la humanidad fue toda África. Esto puede sonar como un concepto difícil de entender porque estamos tan acostumbrados al marco conceptual de los árboles genealógicos, pero como Ed Young lo expresa con elocuencia:

La mejor metáfora para esto no es un árbol. Es un río trenzado, un grupo de arroyos que forman parte del mismo sistema, pero que se entrelazan entre sí.

Estos arroyos finalmente se fusionan en el mismo gran canal, pero toma cientos de miles de años. Durante la mayor parte de nuestra historia, cualquier grupo de Homo sapiens tenía solo una parte de la constelación completa de características que usamos para definirnos a nosotros mismos.

La teoría original de Memorias de África establece que los primeros ancestros del Homo sapiens se dispersaron por todo el mundo dejando un punto de acceso africano hace 60.000 años. Pero en los últimos quince años, una gran cantidad de evidencias arqueológicas y paleontológicas, así como hallazgos genéticos, han puesto en duda esta hipótesis. Los fósiles de Homo sapiens que datan de entre 70.000 y 120.000 años fueron descubiertos en China y el sureste de Asia, y algunos incluso en Australia datan de hace 60.000 años. Los fósiles humanos encontrados en las cuevas de Skhul y Qafzeh en Israel que son anteriores al marco de tiempo de Memorias de África también son ejemplos dignos. Si los humanos apenas habían comenzado a salir de África hace 60.000 años, ¿cómo podemos explicar estos otros hallazgos?

Varias rutas migratorias asociadas con los humanos modernos que se dispersaron por Asia durante el Pleistoceno tardío. Crédito: Bae et al. 2017.

La explicación más plausible es que los humanos se embarcaron en una ola masiva de migración en esa época, posiblemente impulsada por un clima cambiante. Sin embargo, antes de esta empresa verdaderamente masiva, los primeros cazadores-recolectores debieron haber migrado en oleadas más pequeñas.

Las dispersiones iniciales fuera de África antes de hace 60.000 años probablemente fueron realizadas por pequeños grupos de recolectores, y al menos algunas de estas primeras dispersiones dejaron rastros genéticos de bajo nivel en las poblaciones humanas modernas. Un gran evento posterior fuera de África probablemente ocurrió hace unos 60.000 años o después, explica Michael Petraglia del Instituto Max Planck para la Ciencia de la Historia Humana en un comunicado.

Todavía estábamos bastante lejos de desentrañar todos los giros y vueltas evolutivos que eventualmente nos llevaron a donde estamos ahora: esta extraña especie como el mundo nunca ha visto, que es capaz de tanta belleza, pero también momentos igualmente intensos. de estupidez Pero la ciencia siempre está llena de sorpresas. Lo que sería interesante es echar un vistazo al siguiente paso en la evolución de nuestro género. ¿Esta nueva especie de Homo reemplazará al Homo sapiens, como probablemente hicimos con los neandertales? ¿Cómo será? ¿Técnicas como CRISPR, capaces de modificar genes con precisión quirúrgica, jugarán un papel en su desarrollo? Todas las cosas dignas de considerar. Por favor, deja tus opiniones en los comentarios.

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