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El último Gran Alca fue asesinado por tres pescadores en 1844. Lo cazaron, lo ataron al barco, luego lo apedrearon y lo aplastaron por superstición.

Fue un final trágico pero apropiado para el ave no voladora, parecida a un pingüino, cazada hasta la extinción en el norte de Europa y América.

Un espécimen de gran alca de un museo. Créditos de la imagen: Mike Pennington.

una gran tragedia

El gran alca surgió como especie hace unos 5 millones de años, mucho antes de que los humanos antiguos comenzaran a vagar por la tierra. Se parecen mucho a los pingüinos y se comportan como ellos, aunque no están emparentados en absoluto. Las grandes alcas medían de 75 a 85 cm (30 a 33 pulgadas) de alto y pesaban alrededor de 5 kg (11 libras), con la espalda negra y el vientre blanco. Tenían alas endebles que les impedía volar, pero las alcas eran extremadamente ágiles en el agua.

Los científicos modernos nunca observaron ni estudiaron a las alcas en la naturaleza. La mayoría de las observaciones provienen de legos como marineros, por lo que su comportamiento no es muy conocido y es difícil de reconstruir. Sin embargo, a partir de estas simples observaciones, así como del estudio de su pariente vivo más cercano, los científicos modernos tienen una idea bastante buena de cómo se comportó el ave. Era un excelente nadador, usando sus alas para impulsarse bajo el agua, donde cazaba peces. Podía contener la respiración hasta por quince minutos y podía sumergirse al menos a 70 metros de profundidad (240 pies). Algunos habían sido avistados a 500 km de cualquier masa terrestre, en el mar.

Hábitats aproximados de gran alca.

Tenía pocos depredadores naturales, y casi ninguno de ellos llegó a tierra. Sus depredadores más comunes probablemente fueron las orcas (orcas), los osos polares o las águilas de cola blanca.

Pero a pesar de su notable habilidad en el mar, eran torpes y lentos en tierra. Tampoco tenían un miedo innato a los humanos, lo cual tiene sentido, ya que sus depredadores naturales eran todos muy diferentes a los humanos. Esto, sin embargo, finalmente provocó su desaparición.

Cazado y cosechado

Los neandertales cazaban grandes alcas desde hace 100.000 años, como lo demuestran los huesos bien limpios encontrados junto a sus fogatas. Se tallaron bocetos de grandes alcas en las paredes de la cueva El Pendo, en España y Pagliacci, Italia, hace más de 35.000 años. Entonces, los humanos han estado comiendo grandes alcas durante mucho tiempo.

Más recientemente, se encontró una tumba que data del año 2000 a. C. en Terranova, Canadá, rodeada por más de 200 grandes picos de alcas, que se cree que formaban parte de un traje hecho con sus pieles. Los Beothuks ahora extintos de Terranova solían hacer budín con sus huevos.

Pero en esas épocas, los humanos no representaban una amenaza seria para la existencia de las Grandes Alcas. Esa amenaza surgió mucho más tarde.

Stac an Armin una de las islas escocesas donde solían posarse las alcas.

Al igual que muchas aves marinas, las grandes alcas anidaban principalmente en el agua, pero durante la temporada de reproducción habitaban unas pocas islas seleccionadas en el Atlántico, desde Terranova en el oeste hasta Noruega en el este.

Mostraron preferencia por la isla Funk, frente a la costa de Terranova, y las islas Geirfuglasker y Eldey, frente a la costa de Islandia, así como St. Kilda y Stac an Armin frente a la costa de Escocia. Todas estas eran islas pequeñas, rocosas e inaccesibles que las mantuvieron a salvo de los depredadores y los grandes peligros. De hecho, las alcas estaban tan poco acostumbradas a los depredadores que tenían pocos medios de defensa.

La Pequeña Edad de Hielo de los siglos XVI al XIX planteó algunos problemas, reduciendo su número y territorio al hacerlo más accesible para los osos polares. Pero las grandes alcas eran una especie robusta y adaptable, y este evento natural apenas las disuadió. En cambio, solo comenzaron a fallar cuando los humanos comenzaron a explorar estas áreas.

El Atlántico norte fue el hogar de muchos marineros hábiles, y cuando los humanos comenzaron a explorar estos sitios, nunca se detuvieron. Sin vuelo y sin lucha, las grandes alcas se encontraron vulnerables. Los humanos comenzaron a matar más y más grandes alcas, como observó el explorador George Cartwright en 1785.

Llegó un bote de la isla Funk cargado de pájaros, principalmente pingüinos [grandes alcas], escribió Cartwright. Pero ha sido costumbre en los últimos años, que varias tripulaciones de hombres vivan todo el verano en esa isla, con el único propósito de matar pájaros por sus plumas, la destrucción que han hecho es increíble. Si no se pone fin pronto a esa práctica, toda la raza se reducirá a casi nada.

Un marinero del siglo XVIII escribió que la isla Funk estaba tan poblada por grandes alcas que un hombre no podía desembarcar en esas islas sin botas, porque de lo contrario, le estropearían las piernas, que estaban completamente cubiertas con esas aves, tan cerca que un el hombre no podía poner su pie entre ellos.

Según todos los informes, debe haber cientos de miles de pájaros, pero nunca podría haber habido suficientes para escapar de la creciente codicia de la humanidad. Para los marineros que se embarcaban en viajes largos y, a menudo, peligrosos, parecía una bendición del cielo. Los escritos del Capitán Richard Whitbournes señalaron que los marineros capturaban las alcas por cientos a la vez como si Dios hubiera hecho que la inocencia de una criatura tan pobre se convirtiera en un instrumento tan admirable para el sustento del Hombre.

Dios no había hecho a la pobre criatura como un instrumento para el hombre. El número de aves estaba disminuyendo y el último clavo en el ataúd de las grandes alcas fue la industria de las plumas.

prácticas horribles

Las grandes alcas no solo fueron cazadas por su carne. Su grasa y huevos también eran buscados, pero sus plumas eran lo que atraía la atención de lo que era, a principios del siglo XIX, una industria próspera.

Las plumas de las grandes alcas, la capa de plumas finas que se encuentran debajo de las plumas exteriores más duras, eran muy buscadas. Eran un buen aislante térmico, ligero y plegable. La industria del plumón ya había cazado en exceso a varias especies y puso sus ojos en los lugares de anidación de Great Auk en Funk Island. Los pájaros ni siquiera fueron cazados, fueron recolectados , así lo llamaban los marineros cada primavera hasta 1810, cuando se mataron hasta el último pájaro en la isla. Lo que una vez fue una colonia próspera se convirtió en nada más que un cementerio de Great Auk.

Zona de anidación con juveniles y huevos, por Keulemans

La matanza sistemática de aves también estuvo plagada de crueldad, ya que Aaron Thomas del HMS Boston describió en 1794 que las aves eran tan dóciles que los marineros las quemaban vivas como combustible:

Si vienes por sus Plumas, no te tomes la molestia de matarlos, sino que agarra uno y arranca lo mejor de las Plumas. Luego, dejas a la deriva al pobre Pingüino, con la piel medio desnuda y arrancada, para que perezca a su antojo. Este no es un método muy humano, pero es la práctica común. Mientras moráis en esta isla, estáis en constante práctica de horribles crueldades, pues no sólo los despellejáis vivos, sino que también los quemáis vivos para cocinar sus cuerpos. Llevas una tetera en la que pones uno o dos pingüinos, enciendes un fuego debajo, y este fuego está hecho absolutamente de los desafortunados pingüinos. Sus cuerpos, siendo aceitosos, pronto producen una Llama; no hay madera en la isla.

La disminución del número de alcas no pasó desapercibida. Se hicieron algunos esfuerzos para proteger el futuro de las aves, y en 1775 el gobierno de Nueva Escocia pidió al parlamento de Gran Bretaña que prohibiera la matanza de alcas. La petición fue concedida, aunque la ejecución fue incierta en el mejor de los casos. Técnicamente, cualquier persona sorprendida matando alcas por plumas o tomando sus huevos era golpeada en público. En la práctica, la cosecha continuó.

el ultimo refugio

La última colonia de grandes alcas vivió en Geirfuglasker (la Gran Roca del Alca) frente a Islandia. El islote era poco más que una roca volcánica, completamente inaccesible para los humanos debido a las peligrosas rocas submarinas que lo rodeaban. Parecía que al menos aquí, Great Auks estaría a salvo. Pero un último golpe de mala suerte también les quitó eso: una erupción volcánica sumergió el islote y las aves restantes se vieron obligadas a trasladarse a la cercana isla de Eldey.

Desafortunadamente, a diferencia de Geirfuglasker, Eldey era accesible.

Eldey en 2010.

Un total de cincuenta aves estaban presentes en Eldey cuando se descubrió por primera vez en 1835. Los científicos de la época eran muy conscientes de que el ave estaba al borde de la extinción. Se hicieron esfuerzos para preservar lo que quedaba de esta especie que alguna vez fue próspera, pero estos esfuerzos también resultaron contraproducentes. Las aves restantes se volvieron muy valiosas para los coleccionistas. Los museos también estaban desesperados por adquirir las pieles del gran alca para preservarlas y exhibirlas, y rápidamente comenzaron a coleccionar aves de la colonia.

El último par de grandes alcas fue encontrado por dos marineros que incubaban un huevo. Mientras uno de ellos estrangulaba a los pájaros para entregar sus cuerpos a un comerciante que quería muestras, el otro rompía el huevo bajo sus botas, un final apropiado para una especie aplastada bajo las botas de la humanidad. El gran especialista en alcas, John Wolley, entrevistó a los dos hombres y uno de los marineros concluye así:

El pájaro que atrapó Jn se fue a un rincón pero [el mío] se dirigía al borde del acantilado. Caminaba como un hombre pero movía los pies rápidamente. [Yo] lo cogí cerca del borde de un precipicio de muchas brazas de profundidad. Sus alas yacían cerca de los lados sin colgar. Lo tomé por el cuello y él batió sus alas. No hizo ningún llanto. Lo estrangulé.

Un reclamo posterior de un individuo avistado en 1852 en Terranova ha sido aceptado por la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza y los Recursos Naturales (UICN), pero no hizo ninguna diferencia. La especie había sido borrada.

Un recordatorio aleccionador

Hoy quedan 78 pieles del gran alca, la mayoría en colecciones de museos. La revista académica revisada por pares de la Unión Estadounidense de Ornitólogos se llama The Auk como un honor para el ave, pero también como un recordatorio de los esfuerzos científicos equivocados. Pero el verdadero recordatorio es cuán descuidadamente podemos llevar a una especie a la extinción. Al igual que la paloma mensajera y el dodo, el Gran Alca fue asesinado hasta la extinción sin mucha preocupación. Tenía algo que queríamos, y lo tomamos, es tan simple como eso.

Si bien las circunstancias pueden haber cambiado, podemos encontrar esta historia en cada episodio de la historia moderna. Miremos hacia donde miremos, la humanidad se ha desarrollado y crecido primero y luego se ha hecho preguntas ambientales. Han pasado casi dos siglos desde que se extinguieron las grandes alcas, pero nos resulta difícil decir que nuestra actitud hacia las criaturas indefensas realmente ha cambiado.

Los restos de las dos últimas grandes alcas, las que mataron los dos marineros en la isla de Eldey, se encuentran en el Real Instituto Belga de Ciencias Naturales en Bruselas como un claro recordatorio.

Ejemplar nº 3 en Bruselas, uno de los dos últimos pájaros muertos en Eldey en 1844. "