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Washington, DC, tiene un problema con las ratas. Según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC), esto ha provocado la aparición de los dos primeros casos oficiales de hantavirus en humanos en la ciudad.

Créditos de la imagen Wolfgang Vogt.

La vida silvestre tiene su propia parte de virus y patógenos con los que lidiar, al igual que las personas. A veces, sin embargo, cuando estos dos grupos viven muy cerca, los patógenos pueden evolucionar para cruzarse de uno a otro. Cuando esto ocurre desde la vida silvestre o el ganado hasta los humanos, esto se conoce como zoonosis. La pandemia de coronavirus comenzó como una zoonosis.

Un género de virus que puede infectar cómodamente tanto a roedores como a humanos se conoce como orthohantavirus, o simplemente hantavirus. Estos están muy extendidos entre las poblaciones de roedores, como las ratas de ciudad, donde causan infecciones asintomáticas. Sin embargo, las personas también pueden infectarse con estos virus, más comúnmente a través de la exposición a la orina o las heces de las ratas, aunque la saliva o las mordeduras también pueden transmitir el virus.

El problema de las ratas en Washington DC ha llevado a la aparición de dos casos conocidos de infección por hantavirus, informó el CDC el jueves. La transmisión de una persona infectada a otra es casi inaudita con los hantavirus, por lo que las preocupaciones sobre la aparición de epidemias están lejos de la mente de los CDC. Las infecciones se registraron en 2018 y han sido tratadas con éxito.

Aún así, la situación representa un riesgo para la salud de las personas en Washington DC, quienes deben tomar medidas para protegerse de los roedores.

Amenaza de alimañas

Aunque son extremadamente raros, los dos casos de SEOV presentados en este informe resaltan la importancia de que los médicos incluyan la infección por hantavirus en sus diagnósticos diferenciales en pacientes con síntomas compatibles y antecedentes de exposición a animales o viajes, y subrayan la importancia de informar los casos de enfermedades infecciosas notificables a los departamentos de salud para investigación y respuesta, explica el informe de los CDC. Estos casos también sirven como un recordatorio para que el público minimice el riesgo de infección siguiendo las prácticas de higiene recomendadas.

La infección por hantavirus en las personas puede provocar una gran cantidad de enfermedades respiratorias y hemorrágicas que pueden convertirse fácilmente en fatales. Afortunadamente para los casos registrados en DC, la cepa identificada en los dos individuos infectados es una cepa más leve del Viejo Mundo llamada virus de Seúl. Los hantavirus del Viejo Mundo causan una enfermedad llamada fiebre hemorrágica con síndrome renal (HFRS). Por el contrario, los hantavirus del Nuevo Mundo, que están presentes en las Américas, causan una infección respiratoria mucho más grave conocida como síndrome pulmonar por hantavirus (SPH), que es mucho más mortal.

HFRS comienza como una infección genérica con fiebre, escalofríos, náuseas y dolor de cabeza, pero luego puede progresar a presión arterial baja, shock agudo, fuga vascular e insuficiencia renal aguda, señalan los CDC. La gravedad de HFRS varía según la cepa de hantavirus que la causa y puede alcanzar hasta un 15% de mortalidad. En el caso del virus de Seúl, las tasas de mortalidad rondan el 1%. Ambos individuos informados por los CDC se recuperaron por completo.

HPS también comienza como una infección genérica con fiebre, escalofríos y dolores, pero progresa rápidamente a una fase aguda que amenaza la vida después de aproximadamente una semana. Los pulmones y el corazón de los pacientes se ven afectados; los pulmones se llenan de líquido y los pacientes requieren hospitalización y ventilación dentro de las 24 horas. HPS es fatal en aproximadamente el 38% de los casos, según los CDC. El virus más mortal de este tipo, el virus Sin Nombre, propagado por el ratón ciervo, tiene una tasa de mortalidad de alrededor del 50%.

HPS y el virus Sin Nombre aparecieron por primera vez en el punto de mira de los funcionarios de salud de EE. UU. luego de un brote de enfermedad respiratoria mortal en la región de Four Corners. En total, se identificaron 48 casos en ese año, 27 de los cuales fueron mortales. El CDC finalmente rastreó el virus hasta los roedores en el área, y ganó el apodo de virus Sin Nombre (el virus sin nombre) durante este proceso.

El virus de Seúl tiene una prevalencia mucho menor en los EE. UU. y se propaga desde la rata marrón común, que viajó a todos los rincones del mundo en barcos europeos (por lo tanto, el virus se conoce como virus del Viejo Mundo). El virus está presente en todo el mundo, pero se describió por primera vez en Corea, cerca de Seúl. Se considera un patógeno raro entre los humanos.

Esto es lo que hace que los dos casos reportados por el CDC sean notables. El paciente A era un hombre sano, un trabajador de mantenimiento de 30 años que tenía frecuentes avistamientos de roedores en su lugar de trabajo. Contrajo la enfermedad en mayo de 2018 y se recuperó por completo después de recibir tratamiento. El paciente B era un caso no relacionado. Este hombre de 37 años con enfermedad renal crónica que trabajaba como lavaplatos y ayudante de plomero contrajo la enfermedad en noviembre de 2018; no está claro de qué fuente. El CDC señala que no tenía ninguna mascota, no había viajado recientemente fuera de los EE. UU. y no estaba al tanto de la exposición a roedores en ningún momento de su vida diaria. También se recuperó por completo después de recibir tratamiento.

El CDC cree que estos dos casos fueron causados ​​por el problema de las ratas en toda la ciudad de Washington DC, que explican que ha empeorado durante años.

La sobrepoblación de roedores en DC está bien documentada por el aumento de quejas a través del Centro de llamadas de la ciudad al Programa de control de roedores, y el Departamento de Salud de DC ha ampliado los esfuerzos para abordar esta amenaza para la salud pública, explica el CDC.

Los casos sirven como un recordatorio de los peligros de la infestación de ratas en nuestras ciudades y deben motivar al público a seguir las prácticas de higiene recomendadas para protegerse del riesgo. Mientras tanto, los médicos deben tener en cuenta que el virus está activo en el área y estar atentos a signos de infección por hantavirus en sus pacientes.

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