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El cerebro humano está conectado para ver todo tipo de patrones en varias formas. El más común es el del rostro humano, que se encuentra con mayor frecuencia en nuestro día a día, ya sea en el café, en una boca de incendios o en una patata cortada (¡vi a Jesús!). La luna tampoco hace una excepción. Durante milenios, el hombre ha adorado a la luna y pensó que un dios, el hombre de la luna, estaba vigilando al resto de los mortales durante la noche. Los científicos ahora explican por qué este lado particularmente fascinante de la luna mira hacia la Tierra y no el otro.

El lado de la luna que mira hacia la Tierra (izquierda), con un patrón similar a un rostro humano, y el lado opuesto (derecha). (c) NASA

La luna está cubierta por mares lunares que forman manchas oscuras y elevaciones más claras en su superficie, todas las cuales se unen de tal manera que tiene un parecido sorprendente con un rostro humano típico (ojos, nariz, boca), sin embargo, también es frecuente ha sido interpretado como un conejo, un dragón, una rana, un búfalo y todo tipo de bichos. Sin embargo, ¿alguna vez notó cómo, noche tras noche, la luna mira hacia la Tierra desde la posición exacta cada vez?

Sí, la luna gira. La razón por la que siempre mira desde la misma dirección se debe al hecho de que la luna está bloqueada en una órbita síncrona con la Tierra, lo que hace que gire exactamente una vez con cada órbita completa alrededor de la Tierra. Desde aquí abajo, parece que la luna nunca gira. Sin embargo, el estudio que discutimos en este artículo no aborda esto.

En cambio, los astrónomos de Caltech buscaron abordar la pregunta de toda la vida de por qué la luna mira a la Tierra con ese lado en particular y no con el otro. Durante años, los científicos parecían haber llegado a la conclusión de que, al final, todo era solo tirar una moneda al aire 50/50. Los investigadores, sin embargo, argumentan que está lejos de ser tan simple.

Hace unos cuatro mil millones de años, la luna no era más que una roca fundida, en constante cambio y transformación. En ese entonces, la luna giraba a una velocidad mucho más rápida de lo que es ahora, y también estaba mucho más cerca de la Tierra, proporcionando un escenario cambiante de la luna durante la noche. A lo largo de los años, la atracción gravitacional de la Tierra redujo lentamente la velocidad de la luna hasta que se estabilizó en una posición sincrónica, sin embargo, también alargó el satélite natural: la luna no es una esfera. Estas puntas de la elipse lunar son en realidad los dos principales candidatos para los lados que miran hacia la Tierra. Aún así, sigue siendo 50/50, ¿verdad?

Aquí está bien, la física se vuelve realmente interesante. Además de este alargamiento, la luna también está sujeta a fuerzas de marea, que tiraron de la luna, creando una ligera protuberancia en el proceso. Este bulto hizo que la luna siempre se posicionara hacia la Tierra apuntando a lo largo del eje del bulto. Con el paso del tiempo, este cambio constante de posición provocó fricción interna y actuó como una especie de ruptura, ralentizando la órbita de la luna hasta alcanzar el nivel actual. Todavía no explica todo el asunto del hombre del lado de la luna.

Los investigadores realizaron una simulación por computadora y descubrieron que el factor principal que determina qué lado de la luna está frente a la Tierra es la tasa de disipación de energía rotacional. Si la luna hubiera perdido su energía de rotación a un ritmo 100 veces más rápido de lo que realmente lo hizo, entonces las posibilidades habrían sido del 50/50. Sin embargo, a su ritmo real de disipación de energía, el hombre del lado lunar tenía una probabilidad de dos a uno de enfrentarse a nosotros.

La verdadera coincidencia no es que el hombre mire hacia la Tierra , dijo Oded Aharonson, profesor de ciencia planetaria en el Instituto Tecnológico de California (Caltech). En cambio, la verdadera coincidencia es que la tasa de disipación de las lunas fue la cantidad justa para crear una física tan fascinante y cargar la moneda.

Los hallazgos se informaron en la revista Icarus .

Comunicado de prensa de Caltech a través de Discovery News

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