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Reconstrucción artística de un lobo terrible.

Es posible que los hayas visto en Game of Thrones, pero los lobos gigantes ( Canis dirus) eran criaturas muy reales. La especie habitó América del Norte (y mucho menos América del Sur y Asia) durante el Pleistoceno superior durante decenas de miles de años hasta que se extinguió hace unos 10.000 años, junto con muchas otras megafaunas emblemáticas como los mamuts lanudos o los dientes de sable. gatos

Desde entonces, se ha convertido en un símbolo icónico de la vida silvestre prehistórica y una de las criaturas extintas más conocidas de la historia evolutiva reciente. Aquí hay algunas cosas que quizás no sabías sobre este extraordinario animal.

¿En qué se diferencia un lobo terrible de los lobos grises modernos?

El lobo terrible era muy similar en apariencia al lobo gris ( Canis lupus) , con la principal diferencia de que los lobos terribles eran más voluminosos. Aunque sus dimensiones esqueléticas eran muy similares, el lobo terrible era significativamente más pesado que el lobo gris. Los paleontólogos de la Universidad Xavier, Ohio, estimaron una masa corporal promedio de 60-68 kg para el lobo huargo, más de 20 kg más pesado que el lobo gris y lo que lo convierte en la especie más grande de la subfamilia Caninae.

Comparación de tamaño entre un lobo huargo y un humano.

También, a diferencia de los lobos grises, rara vez se han encontrado muestras de fósiles de lobos gigantes en latitudes altas por encima de 42N, lo que sugiere que les gustaba menos el frío. Todavía no se sabe por qué se restringió el rango de la especie de esta manera, pero las explicaciones propuestas incluyen la temperatura y el clima, así como la disponibilidad de presas. Después de la extinción de los lobos gigantes, los lobos grises pudieron moverse hacia el sur hacia el territorio de América del Norte en el centro del continente, lo que sugiere que la competencia con los lobos gigantes puede haberlos restringido a los territorios del norte durante miles de años.

La última vez que tuvieron un ancestro común con los lobos grises modernos fue hace 5,7 millones de años.

A pesar de su nombre y similitud, los lobos gigantes en realidad están menos relacionados con los lobos grises que con otros miembros de la familia canina, como el perro salvaje africano y el Dhole. En 2021, los investigadores utilizaron el ADN de cinco muestras de lobos gigantes que datan de hace 12 900 a más de 50 000 años para determinar la historia evolutiva de la especie. Descubrieron que los lobos gigantes se separaron de todos los demás cánidos vivos hace unos 5,7 millones de años.

Historia evolutiva del lobo huargo y otros cánidos imagen y datos de Perri et al 2021

ZME Science ha informado anteriormente sobre cómo es probable que este sea un ejemplo de evolución convergente en acción, mostrando cómo dos especies evolutivamente distintas pueden volverse superficialmente similares si ocupan nichos ecológicos similares.

Probablemente no compitieron por la presa con los gatos dientes de sable, a pesar de lo que alguna vez se pensó

En un estudio de 2019 que analizó fósiles de Rancho La Brea en California, los investigadores encontraron una diferencia sustancial en la ecología de los depredadores cánidos y félidos. Específicamente, se descubrió que el lobo huargo cazaba en ambientes abiertos, mientras que los gatos con dientes de sable como Smilodon consumían presas en ambientes cerrados, lo que sugiere que había poca competencia entre estos dos animales por la presa.

Los mismos investigadores también analizaron las superficies de los dientes y encontraron que la complejidad de sus dientes era muy similar a la de los perros salvajes africanos y los coyotes actuales. De acuerdo con investigaciones anteriores publicadas en 2007, esto sugiere que los lobos gigantes se adaptaron tanto para cazar presas vivas como para hurgar en los cadáveres.

Los lobos terribles y los gatos con dientes de sable probablemente también mostraron modos de caza muy diferentes, análogos a los perros y gatos modernos. Los lobos gigantes, similares a los lobos grises, eran depredadores de persecución con extremidades adaptadas para correr rápido, mientras que los gatos con dientes de sable probablemente eran depredadores de emboscada como también lo son los grandes felinos modernos.

Tenían el cociente de fuerza de mordida más fuerte de cualquier mamífero placentario.

No es solo su tamaño y sus enormes dientes carnasiales (cortantes) lo que convirtió al lobo terrible en un depredador formidable de su tiempo. También tenía una fuerza de mordida increíblemente fuerte, más del doble de fuerte que el gato dientes de sable (cuando se controla el peso corporal).

La investigación publicada en 2005 mostró que, después de ajustar la masa corporal, el lobo huargo superó a todos los demás mamíferos placentarios en fuerza de mordida, con 163 newtons/kilogramo de peso corporal en comparación con el lobo gris con 136. Esta increíble cantidad de fuerza probablemente se debió a en gran parte a los grandes músculos temporales en el costado de su cabeza.

Sin embargo, varios marsupiales carnívoros puntuaron más alto en fuerza de mordida por masa corporal. Priscileo roskellyae y Thylacoleo carnifex son leones marsupiales extintos de Australia que tienen el récord de fuerza de mordida de mamíferos más fuerte de todos los tiempos ajustada por masa corporal, mientras que el demonio de Tasmania tiene la fuerza de mordida más alta para la proporción de peso corporal de cualquier mamífero carnívoro vivo.

Comparaciones de cocientes de fuerza de mordida en datos de depredadores de mamíferos de Wroe et al 2005

Los lobos gigantes se extinguieron hace unos 10.000 años probablemente porque su presa desapareció

El lobo terrible dependía de grandes mamíferos herbívoros para mantenerse, incluidos caballos, perezosos gigantes y bisontes gigantes. Durante el evento de extinción, muchos de estos mamíferos más grandes se extinguieron en lo que se conoce como el evento de extinción de megafauna del Pleistoceno tardío. Se cree que el lobo huargo no pudo sobrevivir con los herbívoros más pequeños que sobrevivieron al evento de extinción, mientras que otros cánidos más pequeños, como el lobo gris, sí pudieron.

De hecho, una nueva investigación ha determinado que un cambio en la dieta de los caballos y hacia el alce y el caribú probablemente fue un factor clave para que los lobos grises sobrevivieran al evento de extinción que vio el final de los lobos gigantes. De hecho, estas especies de presa tienden a encontrarse en latitudes más altas, donde los lobos grises solían estar presentes, pero los lobos gigantes eran raros, por lo que es posible que la distribución de estas especies de presas haya sido una de las razones por las que los lobos grises sobrevivieron cuando los lobos gigantes no lo hicieron. . Sin embargo, esto es solo especulación y requerirá más investigación para concluir con algún grado de certeza.

Los lobos gigantes siguen siendo una de las criaturas icónicas del Pleistoceno, viviendo junto a los primeros humanos y fascinando nuestra imaginación durante miles de años. A medida que continúe la investigación, sin duda aprenderemos aún más sobre estos lobos y el entorno en el que vivían.

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