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En la década de 1920, los investigadores se dieron cuenta de que se puede agregar plomo a la gasolina para ayudar a mantener los motores de los automóviles saludables por más tiempo. Pero mientras que la gasolina con plomo era buena para los autos, era mala para los humanos.

La gasolina con plomo es altamente tóxica y además de causar una serie de problemas de salud, también puede cruzar la barrera hematoencefálica y acumularse en algunas partes del cerebro, donde puede causar una serie de problemas, incluida la reducción de la inteligencia. Según un nuevo estudio, la exposición a los gases de escape de los automóviles de la gasolina con plomo afectó el coeficiente intelectual de más de 170 millones de estadounidenses vivos en la actualidad, lo que le costó al país un total de 824 millones de puntos de coeficiente intelectual.

Créditos de la imagen: Joe Mabel.

Los hallazgos provienen de un nuevo estudio publicado por Aaron Reuben, candidato a doctorado en psicología clínica en la Universidad de Duke, y Michael McFarland y Mathew Hauer, ambos profesores de sociología en la Universidad Estatal de Florida. Los investigadores comenzaron a partir de datos disponibles públicamente sobre los niveles de plomo en la sangre y el uso de gasolina con plomo en los niños de EE. UU. Luego determinaron la probable carga de por vida de exposición al plomo de todos los estadounidenses vivos en 2015. A partir de esto, calcularon qué carga de inteligencia resultó ser esta exposición al plomo. Si bien el coeficiente intelectual no es un indicador perfecto de la inteligencia, sigue siendo un buen indicador a nivel de población.

Estudios anteriores han sugerido una asociación entre la exposición al plomo en la infancia y una caída en el coeficiente intelectual. Pero cuando llegaron los resultados, incluso los investigadores se sorprendieron.

Francamente, me sorprendió, dijo McFarland. Y cuando miro los números, todavía estoy sorprendida a pesar de que estoy preparada para ello.

Los resultados muestran que más de la mitad de todos los estadounidenses (170 millones de una población total de 330 millones) tenían niveles clínicamente significativos de plomo en la sangre, lo que resultó en niveles más bajos de coeficiente intelectual en la edad adulta, así como una serie de posibles problemas de salud (como como reducción del tamaño del cerebro, mayor probabilidad de enfermedad mental y aumento de la enfermedad cardiovascular). Las personas afectadas por la exposición al plomo habrían perdido, en promedio, 3 puntos de coeficiente intelectual.

El plomo puede llegar al torrente sanguíneo una vez que se inhala como polvo, se ingiere o se consume en el agua, dijo Reuben. En el torrente sanguíneo, puede pasar al cerebro a través de la barrera hematoencefálica, que es bastante buena para mantener muchos tóxicos y patógenos fuera del cerebro, pero no todos.

Tres puntos de coeficiente intelectual pueden no parecer mucho, pero tenga en cuenta que este es un promedio para la friolera de 170 millones de personas. En el peor de los casos, las personas nacidas a mediados de la década de 1960 pueden haber perdido 6 puntos de coeficiente intelectual en promedio. A nivel de la población, este es un margen considerable y, aunque la gasolina con plomo fue prohibida en los EE. UU. en 1996, los efectos del problema aún son visibles en la actualidad.

Millones de nosotros caminamos con un historial de exposición al plomo, dijo Reuben. No es como si tuviera un accidente automovilístico y tuviera un desgarro del manguito rotador que se cura y luego está bien. Parece ser un insulto que se lleva en el cuerpo de diferentes formas que aún se intenta comprender pero que puede tener implicaciones para la vida.

Afortunadamente, la era de la gasolina con plomo finalmente ha terminado. La mayoría de los países la prohibieron hace dos décadas, pero solo el año pasado, en 2021, la era de la gasolina con plomo finalmente terminó cuando se utilizaron las últimas existencias en Argelia (que había seguido produciendo gasolina con plomo hasta julio de 2021).

La gasolina con plomo es un buen ejemplo de una tecnología emocionante que resulta ser muy mala para el medio ambiente y para la salud humana. Pero si bien la gasolina con plomo se ha eliminado gradualmente, hay muchas otras fuentes de contaminación que aún afectan nuestros cerebros, pulmones y corazones.

Referencia de revista: La mitad de la población estadounidense expuesta a niveles adversos de plomo en la primera infancia, Michael J. McFarland, Matt E. Hauer, Aaron Reuben. Actas de la Academia Nacional de Ciencias, 7 de marzo de 2022. DOI: 10.1073/pnas.2118631119

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