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Algunos animales lucen un casco realmente impresionante, desde astas del tamaño de un árbol pequeño hasta cuernos robustos. Sin embargo, aunque son similares, existen diferencias importantes entre los cuernos y las astas en la forma en que se forman y de qué están hechos.

Cornamenta

Las astas se encuentran exclusivamente en la familia Cervidae, que está compuesta por los ciervos y sus parientes. Los ciervos machos tienen dos pequeñas estructuras óseas en la parte superior de la cabeza que se llaman pedículos. Las astas crecen fuera de los pedículos. Las astas están hechas de hueso y están recubiertas de terciopelo, una fina capa difusa de piel y vasos sanguíneos. Velvet suministra oxígeno y sangre a las astas a medida que crecen. Cuando las astas han crecido hasta alcanzar su tamaño completo, el terciopelo muere. Cada año, los ciervos mudan sus cuernos y les crece un nuevo par. Sí, es verdad; ¡Esas astas locas crecen en una sola temporada!

Un alce toro al que le crecen unas nuevas astas cubiertas de terciopelo. Créditos de imagen: Parque Nacional de Yellowstone.

Las astas se utilizan principalmente para atraer a las hembras y para luchar contra otros machos por el liderazgo. De hecho, la selección sexual es la razón principal de su evolución, a través de la competencia directa de los machos por las hembras, como símbolo de dominación, ya través de la selección femenina. Los machos con cuernos más grandes se consideran más aptos debido a su posición como machos alfa. Además, las astas son indicadores de una buena eficiencia metabólica y recolección de alimentos, rasgos deseables para una futura pareja reproductiva.

Sin embargo, las astas no solo se usan para conseguir pareja. Se utilizan para la protección contra los depredadores, como los lobos. Es más probable que los lobos ataquen y maten alces machos sin cuernos que aquellos con cuernos.

Las astas también tienen una función especial para los alces. Básicamente, actúan como audífonos gigantes. Aparentemente, los alces con cuernos pueden oír mejor que los que no los tienen.

Un reno macho y una hembra. Créditos de la imagen: Walter Baxter.

Los renos usan sus cuernos para quitar la nieve y comer las plantas que se esconden debajo. Por esta razón, tanto los machos como las hembras tienen astas, aunque las astas de las hembras son más pequeñas. Es la única especie donde ambos sexos tienen astas. Los machos mudan sus astas antes del invierno, mientras que las hembras mantienen sus astas durante el invierno, posiblemente porque compiten con otras hembras durante el forrajeo invernal.

Cuernos

A diferencia de las astas, los cuernos se conservan de por vida; nunca se derraman. A los miembros de la familia Bovidae (vacas, cabras, antílopes, etc.) les crecen cuernos. Los cuernos tienen un núcleo óseo completo y están cubiertos de queratina, la misma sustancia que forma las uñas humanas. Los cuernos suelen tener una forma curva o espiral con crestas. Comienzan a crecer poco después del nacimiento del animal y crecen durante toda la vida del animal. Si se dañan o se eliminan, no vuelven a crecer.

Una cabra con verdaderos cuernos. Créditos de imagen: Pixabay.

Los machos y las hembras pueden tener cuernos, aunque es más habitual en los machos. La teoría es que las especies más grandes que viven al aire libre, como los grandes herbívoros de la sabana, son más visibles para los depredadores. Por lo tanto, tanto machos como hembras suelen tener cuernos para defenderse.

Los cuernos suelen crecer en pares simétricos. Por lo general, los animales solo tienen un juego de cuernos, pero hay algunas razas de ovejas interesantes que poseen múltiples juegos de cuernos, como las razas Hebridean, Islandic y Navajo-Churro.

Ovejas con dos juegos de cuernos. Créditos de la imagen: Cathy Cassie.

Los animales usan cuernos principalmente para defenderse de los depredadores e incluso para luchar contra miembros de su propia especie por territorio, dominio o pareja. También se pueden utilizar con fines funcionales, como excavar en el suelo o quitar la corteza de los árboles. Los cuernos podrían incluso funcionar como un sistema de enfriamiento para los animales, con los vasos sanguíneos en el núcleo óseo del cuerno liberando calor.

Otro

Aunque los cuernos y las astas son los apéndices craneales más comunes, existen otros tipos. Las jirafas y los okapis tienen pequeños crecimientos óseos llamados osicones. Los osicones comienzan como un crecimiento de cartílago y finalmente se endurecen, de modo que cuando el animal alcanza la pubertad, los crecimientos se han endurecido hasta convertirse en hueso y se han fusionado con el cráneo. Por lo general, están cubiertos de piel y pelaje, aunque las puntas de los osicones en okapis a veces tienen puntas desnudas.

Los berrendos también tienen un tipo especial de tocado que mezcla características típicas tanto de los cuernos como de las astas. Son como cuernos en el sentido de que el núcleo es hueso con una cubierta de queratina, pero se ramifican y se desprenden anualmente como astas.

Un berrendo. Créditos de la imagen: Tobias Klenze.

Aunque son valiosos, los cuernos de rinoceronte en realidad no son verdaderos cuernos. Están completamente formados por queratina y no tienen un núcleo óseo como los cuernos. También pueden volver a crecer si se deja un muñón. Aparentemente, si un cuerno de rinoceronte se recorta regularmente cada 18 meses, un rinoceronte crecerá 130 libras (59 kg) de cuerno durante toda su vida útil.

La dura verdad es que los cuernos y las astas tienen una función similar, aunque las astas son quizás una hazaña metabólica mayor, ya que se cultivan cada año desde cero. Ambos están compuestos de hueso, pero los cuernos también tienen una cubierta de queratina. ¡Aquí hay algunos apéndices craneales realmente impresionantes!

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