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Si alguna vez desea reconstruir el mundo a partir de una situación postapocalíptica, es posible que desee tomarse el tiempo para visitar la isla noruega de Spitsbergen en el archipiélago de Svalbard. Ahí es donde los investigadores han construido una instalación que actúa como una instalación de respaldo segura para la diversidad de cultivos del mundo.

Rara vez se abre, pero cuando lo hace, es un gran problema. La Bóveda Global de Semillas de Svalbard, un banco de semillas ubicado en la ladera de una montaña del Ártico, ahora ha recibido nuevos depósitos de 100 000 semillas de 10 bancos de genes de todo el mundo, incluidas semillas de cultivos que no estaban representados anteriormente. Esto eleva la tenencia total de la bóveda a 1,1 millones de muestras de semillas.

Ubicada a medio camino entre el Polo Norte y Noruega continental, la Bóveda Global de Semillas de Svalbard solo se abre unas pocas veces al año para limitar la exposición de las semillas al mundo exterior. La bóveda, establecida hace más de 12 años, sirve como una instalación de almacenamiento de respaldo, almacenando duplicados de muestras de semillas de las colecciones de cultivos del mundo.

Siempre estamos emocionados de recibir nuevas especies en la Bóveda de Semillas, dijo Sandra Borch, Ministra de Agricultura y Alimentación de Noruega, en un comunicado. El futuro de la seguridad alimentaria y nutricional del mundo depende no solo de la diversidad genética que tenemos dentro de los principales cultivos alimentarios, sino también de la diversidad de cultivos de los que dependen los pequeños agricultores.

Un grupo de 10 bancos de genes hizo el primer depósito del año en la Bóveda Global de Semillas de Svalbard, incluidas semillas de especies de cultivos que no estaban representadas anteriormente. Entre estas se encuentran especies del Instituto Leibniz de Genética Vegetal e Investigación de Plantas de Cultivo (IPK) en Alemania. El depósito de IPK incluye muestras de trigo de la década de 1920.

El mayor depósito de más de 6.000 muestras de semillas fue realizado por el Centro Internacional para la Investigación Agrícola en las Zonas Áridas (ICARDA) de su banco de germoplasma en Marruecos. Esto eleva el total de existencias en la Bóveda de Semillas a más de 100 000 muestras de semillas, lo que se acerca a lo que era antes de que ICARDA retirara semillas para restablecer su propia colección del banco de germoplasma.

La Bóveda de Semillas sustenta el sistema global de bancos de genes encargados de garantizar que la diversidad de cultivos que necesitamos para adaptar nuestra agricultura sea segura y esté disponible, dijo en un comunicado Stefan Schmitz, director ejecutivo de Crop Trust, la organización detrás de la bóveda. Si algo le sucediera a uno de estos bancos de germoplasma, sabemos que la Bóveda de Semillas tiene copias de estos valiosos materiales.

La importancia del depósito de semillas

Hay más de 1.700 bancos de germoplasma en todo el mundo que guardan colecciones de cultivos alimentarios para su custodia. Pero muchos son vulnerables a las catástrofes naturales, la guerra, la falta de financiación o la mala gestión. Aquí es donde entra la bóveda de semillas.

El permafrost y la gruesa roca donde se ubica aseguran que las semillas permanezcan congeladas incluso sin energía. La bóveda está construida para ser lo más resistente posible, con semillas que se mantienen a 18 C (0,4 F) y con bajos niveles de oxígeno, una combinación que reduce la actividad metabólica y retrasa el envejecimiento de las semillas.

La bóveda puede almacenar hasta 4,5 millones de variedades de cultivos. Cada variedad contiene una media de 500 semillas, por lo que se pueden almacenar un máximo de 2500 millones de semillas. En este momento hay 1,1 millones de muestras de semillas, que van desde alimentos básicos africanos y asiáticos como arroz, trigo y sorgo hasta variedades sudamericanas de lechuga, cebada y patata.

Las semillas se almacenan y sellan en paquetes de aluminio de tres capas, que se sellan dentro de cajas y se almacenan en estantes. La bóveda se mantiene a una temperatura de -18C. Esto asegura una baja actividad metabólica que mantiene las semillas viables durante un largo período de tiempo. La bóveda permaneció mayormente cerrada desde 2016 hasta 2020 debido a mejoras después de que se inundó su entrada.

Décadas de investigación han demostrado que la diversidad de plantas cultivadas para la alimentación ha disminuido significativamente desde el siglo XX, lo que hace que el trabajo realizado en la bóveda sea muy importante. Cientos de organizaciones están trabajando para conservar la diversidad de cultivos, preocupadas por un futuro con monocultivos industriales que no pueden hacer frente a la crisis climática.

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