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En un entorno montañoso, encontrará la mayoría de las especies en algún lugar a una altitud media. El consenso es que más arriba hay menos oxígeno y la temperatura es más baja, mientras que más abajo factores como la perturbación humana dificultan la diversidad. Los investigadores suizos que modelaron a fondo la biodiversidad en un terreno que en realidad imita una montaña, no un cono o una colina ideal, encontraron una explicación diferente que parece ser más importante que la temperatura, la humedad o cualquier otra cosa. Se trata de la topografía del terreno y de si permite o no que los nichos se conecten. Los hallazgos podrían resultar extremadamente importantes para medir el impacto futuro de las especies migratorias a elevaciones más altas como resultado del cambio climático.

Foto: Chamonix.net

En un pedazo de tierra, la cantidad de especies que pueden vivir en armonía, digamos, depende de una serie de factores. Por ejemplo, un área grande a menudo albergará muchas más especies que un área más pequeña, aunque las condiciones pueden ser las mismas. Teniendo esto en cuenta, los investigadores del Instituto de Biología Evolutiva y Estudios Ambientales de la Universidad de Zúrich trasladaron lo que sabemos sobre la biodiversidad en las llanuras al terreno montañoso.

En terrenos montañosos, los picos y los valles son hábitats aislados, como islas en el océano, mientras que los sitios de elevación media forman parches bien conectados, explica Enrico Bertuzzo, investigador del Laboratorio de Ecohidrología de la EPFL y primer autor del estudio. Dado que el área del hábitat y la conectividad fomentan la biodiversidad, mientras que el aislamiento favorece el dominio de unas pocas especies, planteamos la hipótesis de que la topografía en sí misma podría desempeñar un papel clave en la regulación de cómo la biodiversidad varía con la elevación.

Anteriormente, este tipo de estudios se modelaban sobre superficies ideales, como un cono. Estos, sin embargo, no lograron captar la riqueza y complejidad de un terreno montañoso real. Bertuzzo y sus colegas consideraron minuciosamente toda su complejidad y luego liberaron hordas de especies virtuales en una simulación por computadora. Cada especie tenía una altitud óptima en la que prosperaba. Cuando los investigadores permitieron que las especies virtuales compitieran por los hábitats en paisajes modelados a partir de los de la vida real, sus simulaciones mostraron que la topografía por sí sola era suficiente para explicar los patrones de biodiversidad observados en la naturaleza. Otros factores, como la temperatura, la productividad, etc., obviamente también son importantes, pero inevitablemente actúan además del efecto inevitable proporcionado por la estructura del paisaje, señalan los investigadores en Proceedings of the National Academy of Science.

Los hallazgos son muy importantes dado el contexto actual. A medida que el planeta se calienta, muchas especies, tanto animales como vegetales, migrarán a un hábitat más frío, que puede estar más al norte o al sur de su posición actual o a una altitud más elevada. Pero, ¿qué encontrarán allí? A media altura, más competencia si el terreno lo permite, es decir, sin picos ni valles. No es importante que los modelos de migración tengan en cuenta los hallazgos actuales.

Se encuentra que la riqueza de especies locales está relacionada con la conectividad altitudinal del paisaje, cuantificada por una métrica recientemente propuesta que aplica herramientas de teoría de redes complejas para medir la cercanía de un sitio a otros con un hábitat similar. Nuestros resultados teóricos sugieren controles geomórficos claros sobre los gradientes altitudinales de la riqueza de especies y respaldan el uso de la conectividad altitudinal del paisaje como modelo nulo para el análisis de la distribución de la biodiversidad, se lee en la conclusión del resumen del estudio.

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