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¿Has hecho algún viaje por carretera recientemente? Si es así, es muy posible que haya visto basura a lo largo de la carretera, desde alimentos hasta productos de tabaco y el siempre presente plástico. Esto no es aleatorio, o simplemente un problema localizado, es parte de un problema creciente que está comenzando a tener un gran impacto en el medio ambiente. Pero este problema podría tener soluciones locales. En un nuevo estudio, los investigadores encontraron que, al menos en algunos casos, la mayoría de la basura se genera a solo dos millas de donde se encontraron.

Crédito de la imagen: Los investigadores.

La basura en las carreteras es un desafío cada vez mayor en muchos países del mundo, incluidos los EE. UU. Más vehículos, más personas y más cosas se encuentran entre los factores que empeoran el problema a lo largo de los años. Además, la pandemia mundial ha aumentado la cantidad de basura, especialmente de productos de un solo uso como las mascarillas.

La basura en la carretera puede presentar riesgos de seguridad e interrumpir el flujo de tráfico, especialmente los artículos más grandes. Los choques relacionados con escombros constituyen del 0,1 % al 0,5 % de todos los choques. En los EE. UU., se gastan alrededor de $ 11.5 mil millones cada año para eliminar todo tipo de basura de la carretera. Cada vez que se limpia la basura, la cuadrilla a cargo y otros usuarios de la vía pueden estar en riesgo de colisión.

También está el impacto ambiental de la basura al borde de la carretera, que va más allá de la red vial. Los materiales tóxicos, como los componentes químicos de las colillas de cigarrillos, se pueden lavar y contaminar los suelos y las aguas subterráneas. La basura liviana puede ser arrastrada por el viento o arrastrada por la lluvia y terminar en ríos y desagües.

Un grupo de investigadores de la Universidad de California en Riverside recolectó basura en California durante un mes y luego examinó su composición, discriminando los fabricantes de muchos de los artículos. Gracias a los recibos recolectados al borde de la carretera, también pudieron determinar dónde se compraron los artículos.

Ha habido mucho énfasis en el comportamiento humano individual como la forma de disminuir las tasas de basura, dijo Andrew Gray, científico ambiental y autor del estudio, en un comunicado. En realidad, es igual de fácil o incluso más exacto decir que si no produjéramos el material en primer lugar, no llegaría al medio ambiente.

Mirando en la basura

Los investigadores, un grupo de estudiantes de pregrado y posgrado capacitados en recopilación de datos, se concentraron en la región de Inland Empire, que incluye el condado de San Bernardino y el condado de Riverside en California. El área incluye regiones de montañas y valles y cuenta con un sólido sistema de gestión de residuos, con recolección de basura municipal y privada.

Cada uno de los dieciocho investigadores inspeccionó una longitud única de 100 a 1000 metros al borde de la carretera en busca de basura una o tres veces por semana durante dos a cuatro semanas. Se inspeccionaron ambos lados de la carretera en cada sitio, incluido el bordillo, la acera y. Los sitios se seleccionaron en función de la conveniencia, por lo que los datos no se pueden generalizar a toda el área.

Crédito de la imagen: Los investigadores.

Es el primer estudio de este tipo, argumenta el equipo, que realiza encuestas de alta resolución de las tasas de acumulación de basura en los bordes de las carreteras e identifica el transporte humano como un mecanismo principal para el transporte de basura. Según los recibos analizados, descubrieron que la mayoría de la basura termina en las calles a poca distancia de donde alguien la compró.

Casi el 60% de los materiales encontrados al borde de la carretera eran plásticos. Los productos relacionados con la alimentación y el tabaco fueron los más comunes. Los de marca identificados eran de Philip Morris, Mars Incorporated, RJ Reynolds y Jack in the Box. Sin embargo, también se encontraron una gran cantidad de objetos sin marcar mientras se realizaba el levantamiento en la carretera.

En el estudio, los investigadores argumentaron que las personas, los legisladores y los fabricantes deberían trabajar juntos para resolver el problema. Las ciudades tienen muchas herramientas a su disposición, como la prohibición de artículos que normalmente acaban en el exterior o el aumento del barrido de calles. Sugirieron que será necesaria una combinación de medidas para encontrar una solución duradera. Si bien diferentes áreas alrededor del mundo podrían tener diferentes problemas de basura en las carreteras, es probable que en muchas áreas, la basura se origine en las cercanías y se deban diseñar soluciones locales.

El estudio fue publicado en la revista Environmental Research Letters.

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