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Júpiter es el planeta más grande, el más masivo y, según las últimas investigaciones, el más antiguo de nuestro sistema solar. La noticia proviene del Laboratorio Nacional Lawrence Livermore, donde investigadores estadounidenses, con la ayuda de colegas alemanes de la Universidad de Münsterin, descubrieron que Júpiter debe haberse formado solo un millón de años después de que se estableciera el sistema solar. Saber la edad de Júpiter ayudará a los astrónomos a comprender mejor cómo evolucionó el gran sistema solar hasta su arquitectura actual.

Concepción artística del polvo y el gas que rodea un sistema planetario recién formado. Crédito: NASA.

El Universo tiene unos 13.700 millones de años, según las estimaciones actuales. Sin embargo, el Sol, los planetas, los asteroides y los cometas que componen nuestro sistema solar son mucho más jóvenes. Su historia comenzó hace unos 4550 millones de años, cuando todo lo que había era una nube de polvo y gas interestelar. Una explosión de supernova cercana lanzó nueva energía a la nube que comenzó a colapsar sobre sí misma. La mayor parte del material se condensó en el centro de la nube para formar el sol, y solo el 1% permaneció en órbita alrededor de la nueva estrella.

Con el tiempo, todas las partículas de gas y polvo sobrantes se agruparán debido a la atracción electrostática y gravitacional en un proceso llamado acreción. Los modelos informáticos muestran que en solo unos pocos millones de años, varios miles de cuerpos del tamaño de grandes asteroides se fusionarán en unidades más grandes que ahora vemos como planetas. Sin embargo, nunca estuvo claro cuál fue el primer planeta.

Al observar los isótopos de tungsteno y molibdeno en los meteoritos de hierro, los investigadores descubrieron que están hechos de dos fuentes nebulosas distintas que coexistieron pero permanecieron separadas entre 1 y 3-4 millones de años después de que se formó el sistema solar. De acuerdo con un modelo ejecutado con estos datos, la explicación más plausible es que la nebulosa fue separada por un Júpiter temprano intruso.

El mecanismo más plausible para esta separación eficiente es la formación de Júpiter, que abre una brecha en el disco (un plano de gas y polvo de las estrellas) y evita el intercambio de material entre los dos depósitos, dijo Thomas Kruijer, autor principal del artículo. Publicó Actas de la Academia Nacional de Ciencias. Júpiter es el planeta más antiguo del sistema solar y su núcleo sólido se formó mucho antes de que se disipara el gas de la nebulosa solar, de acuerdo con el modelo de acreción del núcleo para la formación de planetas gigantes.

Debido a que Júpiter es tan masivo, si realmente fue el primer planeta en formarse, debe haber tenido un gran efecto en la dinámica del disco de acreción solar. Los científicos siempre supieron que Júpiter debió formarse temprano, pero su formación nunca fue fechada con precisión.

El problema siempre ha sido la falta de muestras de Júpiter, como las que tenemos de la Tierra, Marte o la Luna. Nuestra segunda mejor opción son los meteoritos derivados de asteroides que deben haberse formado en los albores del sistema solar.

El análisis isotópico sugiere que el núcleo de Júpiter se formó dentro de 1 millón de años y continuó creciendo hasta 50 masas terrestres hasta 3-4 millones de años después de la formación del sistema solar. Este período de tiempo es un buen augurio para nuestros mejores modelos actuales que explican cómo se forman los gigantes gaseosos como Júpiter o Saturno. Estos sugieren que el núcleo de los gigantes gaseosos debe haberse formado antes de la disipación de la nebulosa solar (hasta 10 millones de años después de la formación del sistema solar) para poder acumular gas en el núcleo.

Nuestras mediciones muestran que el crecimiento de Júpiter se puede fechar utilizando la herencia genética distinta y los tiempos de formación de los meteoritos, dijo Kruijer.

Sin embargo, esta no es la última palabra. Por ejemplo, algunos modelos han sugerido que Júpiter ni siquiera tiene un núcleo. En cambio, el polvo y el gas se condensaron en un gigante gaseoso. Según los datos obtenidos por la sonda Juno, la verdad podría estar en algún lugar entre un núcleo blando que podría ser incluso más grande que las estimaciones actuales. Cualquiera que sea el caso, Júpiter parece estar lleno de sorpresas en estos días. Justo hoy, ZME Science informó que los científicos encontraron dos nuevas lunas jovianas, ¡eso es 69 lunas en total!

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