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Crédito: NASA.

Es sorprendente cómo los astrónomos todavía están discutiendo la posibilidad de encontrar un nuevo planeta en el sistema solar en 2017. Comparado con eso, encontrar nuevas lunas no debería ser tan sorprendente, especialmente alrededor de Júpiter, que está a unos 630 millones de millas de la Tierra. De hecho, el entorno que rodea a Júpiter, un planeta 317 veces más grande que el nuestro, parece reflejar el propio sistema solar. Júpiter es como un sol con sus grandes lunas galileanas orbitando a su alrededor como planetas. Las lunas jovianas recién descubiertas, S/2016 J1 y S/2017 J1, son todo menos grandes, apenas de 1 a 2 kilómetros de tamaño, lo que explica por qué tardaron tanto. Eso eleva el número de lunas conocidas de Júpiter a la asombrosa cifra de 69.

Un vacío lunar

Las dos lunas nuevas fueron descubiertas por un equipo dirigido por el astrónomo Scott Sheppard de la Carnegie Institution for Science. Sheppard y sus colegas en realidad estaban buscando algo completamente diferente, objetos distantes en el sistema exterior en el cinturón de Kuiper y más allá. No encontraron el Planeta X, un noveno planeta misterioso que acecha en algún lugar del sistema solar exterior, más allá de la nube de Oort, pero al menos obtuvieron algo cuando Júpiter se alineó con dos telescopios que opera la Institución Carnegie en el desierto de Atacama en Chile.

Vista de arriba hacia abajo (izquierda) y vista lateral (derecha) de las órbitas trazadas de las lunas de Júpiter. Crédito: Scott S. Sheppard.

Solo 15 de las 69 lunas jovianas orbitan en un sentido progresivo, es decir, en la dirección de giro de los planetas. El resto son retrógrados, lo que significa que orbitan a Júpiter en la dirección opuesta a la que el planeta gira alrededor de su eje. Ambas lunas también tienen un alto grado de inclinación, entre 140 y 150 del plano orbital de Júpiter. Estas pistas sugieren que S/2016 J 1 y S/2017 J1 probablemente fueron capturados por el tirón gravitacional de Júpiter cuando se aventuraron demasiado cerca del planeta más grande del sistema solar.

Mencioné anteriormente que Júpiter es tan masivo que se asemeja a un sistema solar. Bueno, los objetos que orbitan alrededor de Júpiter ciertamente actúan de esta manera. Estos tardan desde 7 horas hasta 1,000 días alucinantes para completar el círculo alrededor del gigante gaseoso. S/2016 J1 y S/2017 J1, por ejemplo, orbitan a una distancia media de 20 600 000 km y 23 500 000 km de Júpiter, respectivamente.

Once de las lunas de Júpiter tienen órbitas tan irregulares que se consideran perdidas. Sheppard y sus colaboradores encontraron todos menos uno en 2003, y no han sido observados desde entonces. Pero S/2016 J1 y S/2017 J1 no se han perdido en absoluto, solo pudimos conocerlos por primera vez.

S/2016 J1 y S/2017 J1 son lunas nuevas que observamos por primera vez en marzo de 2016 y marzo de 2017, respectivamente. Confirmamos que no eran lunas perdidas con más de un año de observaciones en ambas, dándonos 2 nuevas lunas de Júpiter y haciendo 69 lunas conocidas de Júpiter. Es probable que también haya algunas lunas nuevas más en nuestras observaciones de 2017, pero debemos volver a observarlas en 2018 para determinar cuáles de los descubrimientos son lunas nuevas y cuáles son lunas perdidas de 2003. Estén atentos, escribió Sheppard.

Estas dos lunas nuevas pueden no parecer gran cosa, pero son un gran recordatorio de cuán inmenso es nuestro sistema solar o cuán poderosa puede ser la atracción gravitatoria de Júpiter.

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