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Como si la tierra del Jurásico no fuera lo suficientemente peligrosa, los mares estaban plagados de criaturas sedientas de sangre.

Esta ilustración muestra la reconstrucción de un artista del pez con forma de piraña. No es algo con lo que quieras encontrarte durante tu baño matutino. Crédito: El Jura-Museum, Eischstatt, Alemania.

Los ictiosaurios y los plesiosaurios son probablemente los depredadores marinos más conocidos del Jurásico. Al crecer hasta alcanzar tamaños impresionantes y estar perfectamente adaptados para matar, podían cazar todo lo que se aventuraba en su territorio, aunque presumiblemente se ceñían a los animales grandes. Pero las cosas no estaban mejorando mucho para las criaturas más pequeñas, que fueron presa de una especie parecida a una piraña recién descubierta. Esta especie de pez tenía dientes especializados para morder trozos de otros peces y los investigadores lo saben porque también han encontrado a sus víctimas.

Tenemos otros peces de la misma localidad a los que les faltan trozos en las aletas, dice David Bellwood de la Universidad James Cook, Australia. Este es un sorprendente paralelo con las pirañas modernas, que se alimentan predominantemente no de carne sino de las aletas de otros peces. Es un movimiento notablemente inteligente a medida que las aletas vuelven a crecer, un recurso renovable limpio. Aliméntate de un pez y está muerto; mordisquea sus aletas y tendrás comida para el futuro.

Un nuevo pez parecido a una piraña de los mares jurásicos con dientes afilados y puntiagudos que probablemente se alimentaba de las aletas de otros peces. Desde la época de los dinosaurios y de los mismos depósitos que contenían Archaeopteryx, los científicos recuperaron tanto este pez desgarrador como su presa llena de cicatrices. Créditos de imagen: M. Ebert y T. Nohl.

El pez, llamado Piranhamesodon pinnatomus , está bien conservado y proviene de las mismas capas de piedra caliza que también produjeron el famoso Archaeopteryx , el famoso fósil de transición entre los dinosaurios y las aves modernas. Los fósiles de peces revelaron dientes largos y puntiagudos en el exterior y dientes triangulares con bordes cortantes dentados en la mandíbula inferior.

Sin embargo, curiosamente, estos peces antiguos no están relacionados en absoluto con las pirañas, por lo que fue bastante sorprendente verlos exhibir tantas similitudes con estos peces carnívoros modernos.

Nos sorprendió que este pez tuviera dientes de piraña, dice Martina Klbl-Ebert de Jura-Museum Eichsttt (JME-SNSB). Proviene de un grupo de peces (los picnodontidos) que son famosos por sus dientes trituradores. Es como encontrar una oveja con un gruñido como un lobo. Pero lo que fue aún más notable es que era del Jurásico. Los peces tal como los conocemos, los peces óseos, simplemente no mordían la carne de otros peces en ese momento. Los tiburones han podido morder trozos de carne, pero a lo largo de la historia, los peces óseos se han alimentado de invertebrados o se han tragado en gran medida a sus presas enteras. Morder trozos de carne o aletas fue algo que vino mucho después.

Este es un ejemplo notable de evolución convergente, algo que nuestra colega Elena Motivans describió en detalle en un artículo anterior. Esencialmente, la evolución convergente es cuando los organismos no relacionados desarrollan características extremadamente similares completamente por separado, siendo el ejemplo más clásico los murciélagos y las aves, que desarrollaron alas y vuelo sin siquiera ser el mismo grupo.

Los animales desarrollan estas características porque viven en ambientes o nichos ecológicos similares, y ambientes similares imponen adaptaciones similares. Es impresionante que las pirañas y Piranhamesodon hayan desarrollado rasgos tan similares, viviendo a decenas de millones de años de distancia entre sí. Los investigadores llaman al nuevo hallazgo un asombroso ejemplo de versatilidad evolutiva y oportunismo.

El nuevo hallazgo representa el registro más antiguo de un pez óseo que mordía a otros peces y, además, lo hacía en el mar, continúa Bellwood.

Entonces, cuando los dinosaurios caminaban por la tierra y los pequeños dinosaurios intentaban volar con los pterosaurios, los peces nadaban alrededor de sus pies y se arrancaban las aletas o la carne unos a otros.

Referencia del diario: Klbl-Ebert et al .: Un pez picnodontiforme parecido a una piraña del Jurásico tardío, Current Biology (2018). DOI: 10.1016/j.cub.2018.09.013.

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