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La ciencia ha progresado asombrosamente en los últimos años, pero un puñado de inventos espectaculares se han perdido para el conocimiento. Ya sea el fuego griego, la nanotecnología romana o un material maravilloso deseado por la NASA, hemos perdido algunas cosas maravillosas en el camino, estas son solo algunas de ellas.

fuego griego

Imagen vía Wikipedia.

Realmente no se puede hablar de inventos perdidos sin mencionar el fuego griego; Uno de los mayores secretos guardados de todos los tiempos, el fuego griego se desarrolló alrededor de 672, siendo utilizado por el Imperio Romano Oriental (Bizantino). El imperio estaba en una situación desesperada, perdiendo varias batallas navales dolorosas en guerras con los países árabes. Luego, cuando se vieron abrumados por la vasta flota árabe con pocas posibilidades de éxito, sucedió algo casi mágico. Los barcos bizantinos comenzaron a escupir su nuevo fuego a través de sifones especialmente instalados y el fuego comenzó a consumir todo a su paso, quemando incluso el agua. Nada podría apagarlo, excepto arena, vinagre u orina, algo que no se encuentra en grandes cantidades en ningún barco.

El cronista Theophanes fue uno de los primeros en describir el fuego griego, y asigna la invención a Kallinikos, un arquitecto (y presumiblemente químico) de la antigua provincia de Fenice, entonces invadida por musulmanes. Sin embargo, este es un relato cuestionable, y el historiador James Partington (entre otros) cree que el fuego no fue la creación de una sola persona, sino que lo inventó un equipo de químicos en Constantinopla que heredó información científica de la escuela de Alejandría. Independientemente de lo que incluyera la mezcla, probablemente era bastante compleja ya que, a pesar de robar o capturar parte de ella, otras civilizaciones no pudieron copiarla.

El Fuego Griego también podría desplegarse en tierra. Imagen vía Wikimedia.

Su significado fue tan grande que su descubrimiento se atribuyó a la intervención divina. En cuanto a su composición y fabricación, los historiadores todavía están debatiendo eso. La única indicación sobre su producción proviene de Anna Komnene, una princesa y erudita bizantina:

Este fuego se hace por las siguientes artes. Del pino y de ciertos árboles de hoja perenne se recoge resina inflamable. Esto se frota con azufre y se pone en tubos de caña, y los hombres lo soplan usándolo con aliento violento y continuo. Entonces de esta manera se encuentra con el fuego en la punta y prende y cae como un torbellino de fuego sobre los rostros de los enemigos.

Fuera lo que fuera lo que contenía, el Fuego Griego ardió en el agua y cambió para siempre el curso de la historia.

Una máquina de vapor del siglo I, una máquina expendedora y una rueda de viento

Héroe de Alejandría, también conocido como Garza de Alejandría, fue un matemático e ingeniero griego más conocido hoy en día por su fórmula para calcular el área de un triángulo. Pero Heron fue un inventor asombroso, y se atribuyó, entre otros, el mérito de la primera rueda de viento, la primera máquina expendedora e incluso la primera máquina de vapor. Así es, la primera máquina de vapor se inventó en la antigua Grecia.

El Eolipila. Imagen vía Wikipedia.

El Heron Engine (también llamado eolipile) era una simple turbina de vapor sin aspas, que giraba cuando se calentaba el recipiente central de agua. Producía un par de chorros de vapor que salían de la turbina, al igual que lo hace un motor de cohete en la actualidad. Básicamente, el agua se calentaba en una caldera simple que estaba conectada a la cámara giratoria a través de un par de tuberías que también servían como pivotes para la cámara. Heron fue bastante generoso y explicó cómo uno podía hacer su propio eolipile. Sin embargo, no fue hasta 1698 que Thomas Savery patentó la primera máquina de vapor de 1 caballo de fuerza (750 W). No tenía pistón ni partes móviles, solo grifos. La invención de las garzas pasó desapercibida durante más de 1500 años.

Imagen vía Mlahanas.

Como si eso no fuera suficiente, también inventó una máquina expendedora, como se describe en su libro Mecánica y Óptica; se introducía una moneda a través de una ranura en la parte superior de la máquina y se dispensaba una cantidad fija de agua bendita. También inventó la primera rueda de viento y, en consecuencia, el primer órgano impulsado por viento, un carro programable impulsado por un peso que cae y creó por sí mismo una obra completamente mecánica de casi diez minutos de duración, impulsada por un sistema binario de cuerdas, nudos y máquinas simples operadas por una rueda dentada cilíndrica giratoria. Muchos de sus inventos fueron elogiados y adoptados de inmediato, pero otros, como la máquina de vapor, fueron olvidados durante siglos.

Starlite, el material maravilloso

Bien, perdimos algunos inventos antiguos, pero no perdemos nada moderno, ¿verdad? Bueno, no del todo. Maurice Ward era un químico aficionado al que le gustaba jugar e inventar cosas. En los años 70 y 80, inventó un material al que llamó Starlite que era capaz de resistir y aislar del calor extremo. A varias organizaciones se les permitió realizar pruebas en él, pero a ninguna se le permitió tomar muestras por temor a la ingeniería inversa. Incluso la NASA mostró interés en el material, pero desafortunadamente, Ward mantuvo en secreto la composición de Starlites y después de su fallecimiento, nadie supo el secreto.

Ahora sé lo que estás pensando, este es otro cocinero que dice que inventó algo y no lo hizo. Pero el Establecimiento de Armas Atómicas e ICI realizaron pruebas en el material y confirmaron las afirmaciones. Además, una demostración reveladora (ver arriba) fue mostrada en la BBC. El inventor sostuvo un soplete directamente sobre un huevo cubierto de Starlite. Después de cinco minutos, el huevo ni siquiera estaba roto, y cuando se reveló el interior, ni siquiera había comenzado a cocinarse.

Acero de Damasco

Nos quedamos en el reino de los materiales maravillosos, pero nos mudamos a algo completamente diferente: el acero de Damasco ha sido el estándar de oro para los herreros durante siglos.

El patrón distintivo del acero de Damasco. Imagen vía Flickr.

Conocido por su patrón distintivo, su dureza extrema y su capacidad para ser afilado con extrema nitidez, Damascus Steel es un excelente ejemplo de un invento perdido debido a la falta de material de origen. Estamos bastante seguros de que el acero se fabricó a partir de depósitos de mineral originarios de la India y Sri Lanka. El acero original se trajo de la India a Damasco, donde los herreros locales aprendieron a fabricar acero y espadas de la más alta calidad. Damasco todavía era conocido y respetado por los herreros y portadores de espadas de todo el mundo, pero su producción terminó sin contemplaciones, ya que se agotaron los depósitos de materia prima. Las trazas de impurezas clave de vanadio y tungsteno hicieron que los depósitos fueran tan especiales, y nunca se ha encontrado un depósito similar.

Imagen vía Wikipedia.

No está claro por qué la técnica se olvidó o abandonó tan rápido. La ruta comercial muy larga probablemente jugó un papel. La técnica del ciclo térmico controlado después de la forja inicial a una temperatura específica también se perdió y, hasta el día de hoy, no sabemos cómo se fabricaban las espadas de acero de Damasco. Sin embargo, muchos herreros modernos han intentado recrearlo, es posible que incluso lo hayan hecho bien, pero es probable que nunca lo sepan.

Nanotecnología romana La Copa Lycurgus

Un chalet colorido ahora almacenado en el Museo Británico puede no parecer gran cosa a primera vista, pero lo creas o no, es un ejemplo de nanotecnología antigua. La Copa Lycurgus se ve diferente dependiendo de cómo la luz incide sobre ella. Levante desde atrás, es rojo, pero iluminado desde el frente es verde. Es una de las piezas de vidrio más bellas y mejor decoradas de toda la historia humana.

La misma copa, iluminada de manera diferente.

El efecto se logró mezclando proporciones diminutas de nanopartículas de oro y plata dispersas en forma coloidal por todo el material de vidrio. El proceso exacto aún se desconoce, y probablemente fue tan complejo que algunos historiadores creen que pudo haberse logrado por error. Sin embargo, parece poco probable que los vidrieros dejen nada al azar al crear una pieza tan compleja.

La copa es también un ejemplo de copa-jaula romana completa, o diatretum, en la que muchas partes de la jaula han sido recortadas por completo para crear espacio para las demás decoraciones. La mayoría de las copas de las jaulas tienen un diseño geométrico abstracto, pero aquí hay una clara composición de figuras, que muestra al mítico rey Licurgo que intentó matar a Ambrosia, seguidora del dios Dionisio (Baco para los romanos). Ella se transformó en una enredadera que finalmente se enroscó alrededor del tipo, refrenándolo y eventualmente matándolo. Dionisio y otros dos seguidores se muestran aquí burlándose del rey. La copa es el único ejemplo figurativo bien conservado de una copa de jaula.

Ropa musulmana

La tela de muselina se fabricaba principalmente en la era prebritánica de la India y Bangladesh y se exportaba a muchas partes de Asia y Europa. En esencia, una tela de algodón de ligamento tafetán, la muselina fue comercializada por los antiguos griegos y romanos desde la ciudad portuaria de Masulipatnam, en la India oriental, conocida como Maisolos.

Vestido de muselina. Imagen vía Wikipedia.

Sin embargo, en la época colonial británica, la industria de la muselina bengalí fue reprimida despiadadamente para favorecer las importaciones textiles de Gran Bretaña. William Bolts, un comerciante del siglo XVIII nacido en Holanda activo en la India, señaló que se han conocido casos en los que se cortaron los pulgares para evitar que los obligaran a enrollar seda. Como resultado, la calidad y la habilidad de los productores disminuyeron considerablemente y se perdió el proceso final de la tela de muselina.

Imagen vía Wikipedia.

Durante los últimos dos siglos ha habido varios intentos de revivir la industria y en 2013, el arte tradicional de tejer muselina Jamdani en Bangladesh fue incluido en la lista de Obras Maestras del Patrimonio Oral e Inmaterial de la Humanidad por la UNESCO. Sin embargo, la calidad y la delicadeza no son lo mismo.

El mecanismo de Antikythera

El Mecanismo de Antikythera es posiblemente el artefacto antiguo más espectacular jamás recuperado. Una antigua computadora analógica, fue diseñada para predecir posiciones astronómicas y eclipses con fines calendáricos y astrológicos, e incluso incluía características para las Olimpiadas de los antiguos juegos olímpicos.

mecanismo de Anticitera. Imagen vía Wikipedia.

El artefacto fue recuperado en 1900 del naufragio de Antikythera frente a la isla griega de Antikythera y fue fechado alrededor del 200 a. C. ¡Hace más de 2200 años! Podría replicar los movimientos irregulares de la Luna usando dos diales frontales que tenían punteros para el Sol y la Luna. Su calidad y complejidad son simplemente asombrosas, y nada se le acercó hasta el siglo XIV, cuando se desarrollaron los primeros relojes mecánicos.

Panel frontal de una reconstrucción de 2007. Imagen vía Wiki Commons.

Este dispositivo es simplemente extraordinario, único en su tipo, dijo el líder del estudio Mike Edmunds de la Universidad de Cardiff en el Reino Unido. El diseño es hermoso, la astronomía es exactamente correcta. En términos de valor histórico y de escasez, debo considerar este mecanismo como más valioso que la Mona Lisa.

silfio

No es realmente un invento, Silphium era una planta utilizada en la antigüedad clásica como condimento y como medicina. Su importancia fue destacada por los egipcios y los minoicos de Knossos que desarrollaron un glifo específico para representar la planta de silfio, mientras que los romanos solían decir que valía su peso en plata.

Imagen vía Wiki Commons.

Se decía que la planta trataba la tos, el dolor de garganta, la fiebre, la indigestión, los dolores y molestias, las verrugas y todo tipo de enfermedades, pero sus propiedades medicinales más preciadas eran como anticonceptivo; sus hojas se molían en una resina que se colocaba en la vagina como espermicida. La planta se extinguió debido a un aumento de la demanda, pero algunos especulan que el sobrepastoreo y la creciente desertificación en el norte de África también fueron decisivos.

Hasta el día de hoy, los biólogos siguen debatiendo a qué familia pertenece esta especie y las propiedades medicinales que podría haber tenido se han perdido para siempre.

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