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Reconstrucción artística de Cretapsara athanata , cuyo nombre se traduce como el inmortal espíritu Cretácico de las nubes y las aguas. Crédito: Franz Anthony, cortesía de Javier Luque.

Hace más de 100 millones de años, mientras los dinosaurios todavía vagaban por la Tierra, un diminuto cangrejo deambulaba por la orilla. Desafortunadamente, el cangrejo quedó atascado en la resina y pereció. Pero por suerte para nosotros, esa resina se fosilizó en ámbar, conservando no solo las partes del cuerpo del cangrejo, sino también tejidos blandos como antenas e incluso sus ojos saltones.

No le falta ni un solo cabello en el cuerpo, lo cual es notable, dijo Javier Luque, investigador postdoctoral en el Departamento de Biología Organísmica y Evolutiva de la Universidad de Harvard.

El espectacular espécimen es, de hecho, el fósil de cangrejo más completo jamás descubierto. El antiguo cangrejo, que los científicos han bautizado como Cretapsara athanata , se originó en el norte de Myanmar. Investigadores del Museo del Ámbar de Longyin en China compraron el fósil a mineros locales en 2015 y permanecieron en la colección del museo hasta que Luque se enteró.

Crédito: Lida Xing.

Luque es una de las autoridades más importantes del mundo sobre la evolución del cangrejo, por lo que, naturalmente, fue invitado a formar parte de una colaboración internacional que incluyó a investigadores de China, Canadá y los Estados Unidos.

Cuando Luque vio por primera vez el fósil de ámbar, uno de sus primeros pensamientos fue qué diablos estaba haciendo un cangrejo atrapado en la resina de un árbol fosilizado.

En cierto modo, es como encontrar un camarón en ámbar, dijo el investigador. Habla sobre el lugar equivocado, el momento equivocado.

Crédito: Javier Luque y Lida Xing.

Usando escaneos de micro-CT, Lida Xing de la Universidad de China y sus colegas reconstruyeron un modelo 3D del antiguo cangrejo, lo que permitió a los investigadores estudiar el espécimen en detalle, incluidos los finos pelos que recubrían su cuerpo.

Crédito: Elizabeth Clark y Javier Luque.

Por el aspecto de estos escaneos, el espécimen de 100 millones de años se parecía mucho a los cangrejos modernos que se escabullen por las costas de todo el mundo en la actualidad. A juzgar por su pequeño tamaño, que mide solo 5 milímetros de ancho, probablemente era un cangrejo bebé. Aunque los fósiles de cangrejo más antiguos se remontan al Jurásico, hace más de 200 millones de años, los fósiles de cangrejo descubiertos anteriormente estaban incompletos y consistían en gran parte en fragmentos de garras.

El nuevo espécimen también es anterior a los fósiles parecidos a los cangrejos anteriores por 25 a 50 millones de años y concuerda perfectamente con las reconstrucciones moleculares del árbol de la vida del cangrejo. Tales análisis de ADN molecular predijeron que los cangrejos no marinos se separaron de sus ancestros marinos hace más de 125 millones de años. Por lo tanto, este asombroso cangrejo del Cretácico cierra la brecha entre las predicciones teóricas y el registro fósil real.

Escribiendo en la revista Science Advances, los autores señalan que el fósil de ámbar muestra que los cangrejos dieron el salto del mar a la tierra mucho antes de lo que se pensaba, durante la era de los dinosaurios y no durante la era de los mamíferos.

Pero no está claro si Cretapsara athanata era o no un amante de la tierra, a juzgar por sus pulmones incompletos que no estaban adaptados a la vida completamente terrestre. En cambio, los científicos creen que el antiguo cangrejo probablemente floreció en agua dulce o tal vez en agua salobre. Algunos de los hábitats preferidos de los cangrejos pueden haber sido charcos en el suelo del bosque, lo que explica cómo este espécimen en particular pudo haber encontrado su destino.

Están por todo el mundo, son buenas mascotas de acuario, son deliciosos para quienes los comemos, se celebran en desfiles y festivales, y hasta tienen su propia constelación, dijo Luque. Los cangrejos, en general, son fascinantes, y algunos tienen un aspecto tan extraño, desde diminutos cangrejos con forma de guisante hasta gigantescos cangrejos cocoteros. La diversidad de formas entre los cangrejos está cautivando la imaginación del público científico y no científico por igual, y en este momento la gente está emocionada por aprender más sobre un grupo tan fascinante que no son los dinosaurios. Este es un gran momento para los cangrejos.

Actualización (3 de noviembre de 2021): se corrigió un error tipográfico deshonroso pero divertido. Gracias a todos en los comentarios 🙂

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