Seleccionar página

Imagen: Elke R. Steiner

Tus manos contienen millones de microbios, la mayoría de los cuales son inofensivos, pero algunos pueden provocar fácilmente resfriados, gripe, diarrea y, más recientemente, COVID-19.

Especialmente durante estos tiempos de pandemia, los médicos tienen cuidado de recordarnos en todo momento que debemos lavarnos las manos regularmente. Sin embargo, ¿te imaginas un mundo en el que los propios médicos no se laven las manos? ¿En hospitales?

Hace solo 150 años, esta era la norma o, más exactamente, no había ninguna norma en lo que respecta al lavado de manos.

Un médico que jugueteaba con los intestinos de un desafortunado paciente podría dar a luz a un bebé solo una hora más tarde, lavándose la mano en el medio como quisiera. Es decir, si la operación anterior le dejó las manos un poco sucias.

Durante esos tiempos, el único problema con las manos sucias era el olor que literalmente molestaba a los médicos. Si no apestaba, era seguro hundirse o eso dice el viejo refrán (Ok, me lo acabo de inventar).

No fue hasta 1846, un par de años antes de que Louis Pasteur mostrara que había una conexión directa entre los gérmenes y las enfermedades, que se exploraron y demostraron claramente los beneficios del lavado de manos. Lamentablemente, esto solo duró brevemente hasta que apareció un médico icónico.

Esta es la historia inspiradora pero desafortunada de Ignaz Semmelweis, un médico húngaro que salvó innumerables vidas al ser el primero en introducir el lavado de manos obligatorio para los médicos.

Medicina, acaba de salir de la edad oscura

Imagen: Biblioteca Nacional de Medicina

A mediados del siglo XIX todavía eran tiempos difíciles para la medicina, aunque el campo había evolucionado más allá de la brujería límite. La medicina basada en la evidencia, del tipo asistida por el método científico, se estaba convirtiendo lenta pero seguramente en el camino a seguir en el mundo occidental gracias a los resultados consistentes. Por un lado, las autopsias se volvieron muy comunes, algo que resultaría muy importante por una serie de razones, como veremos, y la importancia de llevar registros de repente se hizo evidente para todos. El Dr. Semmelweis no fue una excepción.

En ese momento, trabajaba en la clínica de maternidad del Hospital General de Viena. Allí, Semmelweis envolvió su cabeza en un suceso muy peculiar. Muchas mujeres morían de fiebre puerperal o fiebre puerperal, pero esto en sí no era nada fuera de lo común. Lo extraño fue que las mujeres en la clínica atendida por médicos y estudiantes de medicina murieron a una tasa casi cinco veces mayor que las mujeres en la clínica de parteras.

Ante tal dilema, lo más obvio es determinar las diferencias entre los dos resultados para finalmente encontrar un mecanismo de causa-efecto. Entonces, el buen doctor fue paso a paso. ¿Era esto una cuestión de género? Esto demuestra que no hace ninguna diferencia. Luego, notó que en la clínica de las parteras, las mujeres daban a luz de lado, mientras que en la clínica de los médicos, las mujeres daban a luz boca arriba. Inmediatamente ordenó a todas las mujeres que dieran a luz boca arriba, pero no tuvo ningún efecto.

Más tarde, Semmelweis notó que cada vez que alguien en la sala moría de fiebre puerperal, un sacerdote caminaba lentamente por la clínica de los médicos, pasando por las camas de las mujeres con un asistente tocando una campana. Se le ocurrió la idea de que el molesto sonido de la campana estaba traumatizando a las mujeres que daban a luz a tal punto que causaba una reacción que eventualmente les causaba la muerte. Entonces Semmelweis hizo que el sacerdote cambiara su ruta y se deshiciera de la campana. Esto tampoco tuvo efecto.

Partículas cadavéricas

Después de una miríada de intentos fallidos, Semmelweis se cansó y estuvo a punto de darse por vencido. Decidió irse de vacaciones a Venecia para refrescarse y tal vez encontrar la inspiración que tanto necesitaba.

A su regreso, fue recibido por la triste noticia de que uno de sus colegas, un patólogo, había enfermado y muerto. Después de investigar, descubrió que el patólogo había muerto de la misma enfermedad que las mujeres tenían fiebre puerperal.

El hecho de que los hombres también pudieran contraer la enfermedad fue revolucionario para Semmelweis. El médico pronto comprendió que debido a que el patólogo había realizado autopsias a mujeres enfermas, él debía haberse enfermado por el contacto cercano.

Semmelweis planteó la hipótesis de que había partículas cadavéricas, pequeños pedazos de cadáver, que los estudiantes estaban recibiendo en sus manos de los cadáveres que diseccionaron. Y cuando dieron a luz a los bebés, estas partículas entrarían en las mujeres que desarrollarían la enfermedad y morirían. Recuerde, la gente sabía muy poco sobre los microbios en ese entonces, y mucho menos sobre su conexión con las enfermedades.

Doctor Semmelweis. Imagen: Fototeca De Agostini.

Entonces, para deshacerse de esas molestas partículas cadavéricas, Semmelweis ordenó a los médicos y estudiantes que se lavaran las manos antes de dar a luz a cada bebé, no con jabón, sino con cloro.

¡Ajá! ¡Semmelweis había llegado y entendido toda la cadena de causa y efecto no tan rápido!

Simplemente pensó que el cloro era mejor porque cubría mejor el hedor pútrido que quedaba en las manos de los médicos después de cada autopsia. Es bastante divertido cuando lo piensas, pero hizo el trabajo, el cloro puede ser el mejor desinfectante que existe.

No saber que el cloro es un desinfectante hace poco para afectar sus propiedades. No hace falta decir que la tasa de fiebre puerperal se redujo drásticamente. Un ejemplo fantástico de una suposición incorrecta que convierte el resultado deseado en una ilusión ingenua para el bien común.

Aunque no todo el mundo estaba contento. La reputación de los médicos se vio afectada porque los hicieron parecer descuidados y el propio Semmelweis no ayudó mucho al avivar constantemente la llama, comentando febrilmente contra sus detractores.

Fue despedido y humillado. Lo peor de todo es que los médicos abandonaron el lavado de manos con cloro. Finalmente, Semmelweis se volvió loco según todos los informes y en 1865, cuando solo tenía 47 años, fue internado en un manicomio.

Eventualmente, irónicamente murió de sepsis, una infección en el torrente sanguíneo muy similar a la fiebre puerperal.

La doctrina de Semmelweis fue posteriormente aceptada por la ciencia médica después de que los pacientes comenzaran a morir en masa nuevamente en ausencia de un lavado de manos riguroso. Su influencia en el desarrollo del conocimiento y el control de infecciones fue aclamada por Joseph Lister, el padre de la antisepsia moderna: Pienso con la mayor admiración por él y su logro y me llena de alegría que por fin se le brinde el respeto debido a a él.

Cómo lavarse las manos correctamente

En honor a Semmelweis, aquí hay una guía sobre cómo lavarse las manos correctamente:

  • Mójese las manos con agua corriente limpia (tibia o fría), cierre el grifo y aplique jabón.
  • Enjabona tus manos frotándolas con el jabón. Asegúrese de enjabonarse el dorso de las manos, entre los dedos y debajo de las uñas.
  • Frótese las manos durante al menos 20 segundos. ¿Necesitas un temporizador? Tararea la canción de feliz cumpleaños de principio a fin dos veces.
  • Enjuáguese bien las manos con agua corriente limpia.
  • Séquese las manos con una toalla limpia o séquelas al aire.

Vale la pena mencionar que se ha descubierto que el jabón antibacteriano no presenta ningún beneficio adicional sobre el jabón normal. De hecho, usar jabón antibacterial hace más daño que bien porque desarrolla tolerancia al ingrediente común triclosán, lo que dificulta el tratamiento cuando realmente lo necesita.

"