Iapetus es la tercera luna más grande de Saturno, con un radio de aproximadamente el 42% del de nuestra luna y una masa que pesa solo el 2,5%. Pero Iapetus tiene una serie de características sorprendentes, únicas en todo el sistema solar.

La luna de nuez

Esta es la cordillera ecuatorial que corre a lo largo del centro de Cassini Regio; en caso de que te lo preguntes, la cresta tiene una altura promedio de 13 km, subiendo ocasionalmente a 20 km, una longitud de 1.300 km y una anchura de unos 20 km. Fue descubierto cuando la nave espacial Cassini fotografió a Iapetus el 31 de diciembre de 2004, e incluso en 2013, ha desconcertado a los astrónomos. Por qué se formó y por qué sigue tan de cerca el ecuador, nadie lo sabe con seguridad, aunque hay tres teorías en competencia:

1. La cresta podría ser un remanente de la forma achatada del joven Japeto, cuando giraba más rápido de lo que lo hace hoy, pero si esto fuera cierto, por las razones que puedes leer aquí, significaría que la luna estaba se formó mucho antes de lo que se creía.

2. La cresta podría ser material helado que brotó de debajo de la superficie y luego se solidificó. Esta hipótesis requiere que el eje de rotación haya sido conducido a su posición actual por la cresta.

3. Iapetus podría haber tenido un sistema de anillos durante su formación y la cresta es en realidad una acumulación de ese material. Sin embargo, la cresta parece demasiado sólida para ser el resultado de un anillo colapsado, y las imágenes muestran fallas tectónicas que cruzan la cresta, por lo que esto parece muy poco probable.

La probabilidad de cualquier teoría no es sorprendente, y el asunto sigue siendo un tema candente entre algunos círculos astronómicos.

En blanco y negro

En el siglo XVII, Giovanni Cassini observó que solo podía ver a Japeto en el lado oeste de Saturno y nunca en el este. Así que Cassini, el hombre brillante que era, dedujo que Jápeto está bloqueado en una rotación sincrónica alrededor de Saturno (al igual que la Luna lo está con la Tierra) y que un lado es más oscuro que el otro. Pasaron siglos hasta que las imágenes reales confirmaron la deducción de este hombre, pero Cassini no pudo explicar por qué.

La diferencia es llamativa: el hemisferio anterior y los lados son oscuros, mientras que la mayoría del hemisferio posterior y los polos son brillantes. Para hacerlo aún más desconcertante, cuando la nave espacial Cassini pasó a solo 1640 km de Iapetus, mostró que ambos hemisferios están llenos de cráteres.

Ahora, los investigadores de la NASA creen que el material oscuro es un retraso (residuo) de la sublimación (evaporación).

n) de hielo de agua en la superficie de Iapetus, posiblemente oscurecido por la exposición a la luz solar. Otra posibilidad es que el hemisferio frontal esté acumulando materia más brillante, al igual que su parabrisas acumula la mayor parte del polvo, dejando la parte trasera del automóvil más limpia.

Japetus ha sido fotografiado varias veces desde distancias moderadas por el orbitador Cassini, pero debido a su distancia a Saturno, la observación de cerca sigue siendo difícil; no se planean sobrevuelos en el futuro cercano, pero una oportunidad de visualización será posible dentro de 2 años.

"