La NASA ha detectado una de las Grandes Manchas Oscuras de Neptuno mientras se estaba formando, informa un nuevo estudio. Esta es la primera vez que la humanidad ha sido testigo de tal evento.

¿Esta imagen hace que mi lugar se vea oscuro?
Créditos de imagen NASA / JPL / Voyager 2.

Mirando a través de la lente del Telescopio Espacial Hubble, los investigadores de la NASA han capturado una de las tormentas de Neptuno que se estaba gestando. Si bien en el pasado se han observado seis puntos oscuros de este tipo en Neptuno, esta es la primera vez que vemos uno durante la formación.

Los hallazgos nos ayudarán a comprender mejor nuestros planetas vecinos, así como los exoplanetas lejanos en general, así como los patrones climáticos y la naturaleza de los gigantes gaseosos en particular.

¡Habrá una tormenta pronto!

Si estudias los exoplanetas y quieres entender cómo funcionan, primero debes entender nuestros planetas, dijo Amy Simon, científica planetaria del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland, y autora principal del nuevo estudio.

Tenemos muy poca información sobre Urano y Neptuno.

La Gran Mancha Roja de Júpiter es quizás la tormenta alienígena más conocida, pero está lejos de ser la única. Neptuno, así como nuestro vecino Urano, gaseoso aunque algo desafortunado, también cuentan con sus propias tormentas en forma de Grandes Manchas.

Las tormentas de Neptuno toman la forma de Grandes Manchas Oscuras. Los investigadores, hasta ahora, han detectado seis puntos de este tipo en Neptuno desde 1989, cuando la Voyager 2 identificó los dos primeros. Hubble ha detectado cuatro más desde su lanzamiento en 1990. Los autores de este estudio han analizado imágenes que Hubble ha tomado de Urano en los últimos años para registrar el crecimiento de una nueva Gran Mancha Oscura que se hizo visible en 2018. La gran cantidad de datos registrados por Hubble ayudó al equipo a comprender con qué frecuencia Neptuno desarrolla manchas oscuras y cuánto duran, y a obtener un poco de información sobre el funcionamiento interno de los planetas gigantes de hielo.

La Voyager 2 vio dos tormentas en Neptuno, la Gran Mancha Oscura (del tamaño de la Tierra) y la Mancha Oscura 2, en 1989. Las imágenes tomadas por Hubble cinco años después revelaron que ambas manchas habían desaparecido.

Ciertamente fue una sorpresa, dijo Simon. Estábamos acostumbrados a mirar la Gran Mancha Roja de Júpiter, que presumiblemente había estado allí durante más de cien años.

Sin embargo, una nueva Mancha Oscura asomó sobre la cara de Neptuno en 2015. Mientras el equipo de Simons estaba ocupado analizando las imágenes del Hubble de este lugar, encontraron algunas nubes misteriosamente blancas en el área donde solía estar la Gran Mancha Oscura. Luego, en 2018, una nueva Gran Mancha Oscura salpicó su superficie; era casi idéntica en tamaño, forma y posición a la vista en 1989, informa el equipo, justo donde solían estar esas nubes.

Estábamos tan ocupados rastreando esta tormenta más pequeña de 2015 que no necesariamente esperábamos ver otra grande tan pronto, dijo Simon.

Estas nubes blancas de gran altitud, dice el equipo, están formadas por cristales de hielo de metano. El equipo sospechó que de alguna manera acompañan a las tormentas que forman manchas oscuras, probablemente flotando sobre ellas de la misma manera que las nubes lenticulares cubren las altas montañas aquí en la Tierra.

Una nube lenticular vista sobre una montaña en el Parque Nacional Snfellsjkull, Islandia.
Créditos de imagen joiseyshowaa / Flickr.

Entonces, el equipo se dispuso a rastrear estas nubes desde 2016 (cuando fueron vistas por primera vez) hasta 2018 (cuando Spot las engulló). Fueron más brillantes en 2016 y 2017, descubrió el equipo, justo antes de que surgiera la nueva Gran Mancha Oscura. El equipo recurrió a modelos informáticos de la atmósfera de Neptuno para comprender lo que estaban viendo. Según los resultados, estas nubes compañeras son más brillantes sobre tormentas profundas. El hecho de que aparecieran dos años antes que la Gran Mancha Oscura y luego perdieran algo de brillo cuando se hizo visible sugiere que las manchas oscuras pueden originarse mucho más profundamente en la atmósfera de Neptuno de lo que se pensaba anteriormente, explica el equipo.

También usaron datos de Voyager 2 y Hubble para medir cuánto duran estas tormentas y con qué frecuencia ocurren, sobre lo cual informan en un segundo estudio. Cada tormenta puede durar hasta seis años, aunque la mayoría solo sobrevive dos, dice el documento, y el equipo sospecha que aparecen nuevas tormentas en Neptuno cada cuatro o seis años más o menos. Este último dato haría que las Grandes Manchas Oscuras de Neptuno fueran diferentes de las de Júpiter, cuya Gran Mancha Roja tiene al menos 350 años (fue vista por primera vez en 1830).

Las tormentas de Júpiter perduran porque están enjauladas por delgadas corrientes en chorro, que les impiden cambiar de latitud (norte-sur) y las mantienen unidas. Los vientos neptunianos fluyen en bandas mucho más amplias y, en cambio, empujan tormentas como la Gran Mancha Oscura lentamente a través de las latitudes. Por lo general, pueden sobrevivir a los vientos ecuatoriales del oeste de los planetas y a las corrientes que soplan hacia el este cerca del ecuador, antes de ser destrozados en latitudes más altas.

Nunca hemos medido directamente los vientos dentro de los vórtices oscuros de Neptuno, pero estimamos que las velocidades del viento están en el rango de 328 pies (100 metros) por segundo, bastante similar a las velocidades del viento dentro de la Gran Mancha Roja de Júpiter, dijo Wong.

Simon, Wong y Hsu también usaron imágenes del Hubble y la Voyager 2 para determinar cuánto duran estas tormentas y con qué frecuencia ocurren. Informan en un segundo estudio publicado hoy en el Astronomical Journal que sospechan que surgen nuevas tormentas en Neptuno cada cuatro o seis años. Cada tormenta puede durar hasta seis años, aunque es más probable una vida útil de dos años, según los hallazgos.

El artículo Formación de una nueva gran mancha oscura en Neptuno en 2018 se publicó en la revista Geophysical Research Letters .

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