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Más allá de ser máquinas asesinas simplistas, los tiburones son criaturas extremadamente complejas y no muy bien comprendidas. Tienen muchas adaptaciones para que sean excelentes para encontrar y cazar a sus presas. Gracias a estas adaptaciones, los tiburones han vagado con éxito por los océanos durante 450 millones de años. Además de eso, los tiburones son extremadamente diversos. Hay tiburones que solo comen plancton, algunos que viven a tal profundidad que rara vez se ven, los que se alimentan en el fondo, los tiburones diminutos y los tiburones de nariz de sierra. Hay tantos datos interesantes sobre todos ellos, pero aquí hay algunos datos fascinantes sobre tiburones:

Suave como un tiburón

Aunque la piel de tiburón parece suave, es áspera al tacto. Si lo examinas microscópicamente, está compuesto de pequeñas estructuras parecidas a dientes. Se llaman dentículos y protegen la piel. ¡Estas estructuras incluso se parecen un poco a los dientes de tiburón y su capa exterior está hecha de esmalte como los dientes! Ayudan al tiburón a deslizarse por el agua y reducen la resistencia, lo que permite que el tiburón nade más rápido. Los dentículos también evitan el crecimiento bacteriano y el crecimiento de organismos en ellos. Son la razón por la que no ves algas o percebes en los tiburones; los dentículos evitan que se enganchen, manteniendo la piel del tiburón absolutamente limpia.

Un primer plano de los dentículos similares a dientes. Créditos de imagen: Pascal Deynat/Odontobase

La sed de sangre comienza en el embrión

Muchos tiburones dan a luz crías de tiburón vivas. Cuando un tiburón tigre de arena ( Carcharias taurus ) queda embarazada, puede contener hasta 12 embriones. Sin embargo, el embrión más grande se come a todos los demás embriones en crecimiento excepto a uno. El tiburón en realidad solo da a luz a dos tiburones. Habla de una sed de sangre profunda. Hay una razón por la que estos embriones más grandes se comen al resto, y no, no es porque tengan hambre o sean inherentemente malvados. Estas damas tiburones son fertilizadas por más de un tiburón macho, por lo que una hembra embarazada lleva embriones de múltiples padres diferentes.

En todo el reino animal, es muy importante que los machos se aseguren de que su material genético se transmita a la siguiente generación. Tienen mecanismos para competir con otros machos y asegurarse de que su hembra no vuelva a aparearse. Por ejemplo, algunos machos protegen a las hembras después del apareamiento, otros usan sus penes para limpiar el esperma de otros machos de la vagina de la hembra, y otros colocan un tapón o fluidos tóxicos en la vagina para evitar que se vuelvan a aparear. En los tiburones, esta batalla por la paternidad se desarrolla en el útero. Un descendiente macho mata a todos los demás en el útero para que los dos tiburones que nacen sean ambos del mismo padre. Esta estrategia en realidad ayuda a la supervivencia de estos tiburones, ya que permite que los tiburones tigre de arena den a luz crías mucho más grandes que otros tiburones, lo que aumenta su supervivencia.

El tiburón que no da a luz crías vivas da a luz huevos, en los que los embriones continúan desarrollándose. Créditos de la imagen: Alice Wiegand

una gota de sangre

¡Los tiburones tienen un sentido del olfato extremadamente sensible! Sus fosas nasales están en la parte inferior de sus hocicos y están diseñadas únicamente para oler. Están equipados con células olfativas especiales y sensibles, y el bulbo olfatorio del cerebro se agranda para detectar cantidades realmente pequeñas de sus presas. Algunos tiburones, como los tiburones punta negra y los tiburones grises de arrecife, pueden detectar a sus presas en una concentración de una parte por 10 mil millones. Esto equivale a una gota de sangre en una piscina olímpica. Eso es un loco sentido del olfato. Los tiburones limón pueden detectar 1 parte de atún en 25 millones de partes de agua de mar, que son aproximadamente 10 gotas en una piscina doméstica promedio. El sentido del olfato de los tiburones puede ser exagerado en los medios, pero en realidad pueden detectar a sus presas a distancias increíbles.

¡Algunos tiburones pueden detectar una gota de sangre en un charco como este! Créditos de la imagen: TorontoGuy79

Pequeño tiburón diminuto

El tiburón más pequeño del mundo es una especie de cazón llamado tiburón linterna enano ( Etmopterus perryi ) que crece hasta un tamaño máximo de unos 21 cm. Para tener una idea del tamaño, este tiburón puede caber cómodo en una mano humana. Los tiburones linterna enanos son bioluminiscentes; emiten luz desde su vientre y aletas para mezclarse con la luz que viene de arriba. Tienen ojos grandes para poder ver en la oscuridad. Estos tiburones solo se encuentran frente a las costas de Colombia y Venezuela, a una profundidad de 283 a 439 m (928 a 1440 pies). De lo contrario, se sabe muy poco sobre este tiburón.

El tiburón más pequeño conocido. Créditos de imagen: Chip Clark/Instituto Smithsonian

Los dientes son desechables.

Los tiburones mudan sus dientes constantemente y les vuelven a crecer fácilmente. Algunos tiburones Carcharhiniformes y grandes tiburones blancos pueden perder aproximadamente 30.000 dientes en su vida. Sin embargo, esto es solo una estimación porque se desconoce mucho sobre la vida de los tiburones. Los dientes pueden perderse al quedar atrapados en la presa o romperse. Los tiburones tienen en promedio 15 filas de dientes dispuestos en filas similares a cintas transportadoras. La mayoría de los tiburones tienen 5 filas y algunos tiburones tienen muchas más. Por ejemplo, los tiburones toro tienen hasta 50 filas de dientes. Debido a este arreglo, los dientes pueden reemplazarse en un día. Los grandes tiburones mudan sus dientes constantemente, incluso sin romperse, para mantener sus dientes en óptimas condiciones. Incluso sus bebés arrojan dientes en el útero.

Una mandíbula de tiburón con filas de dientes de respaldo. Créditos de la imagen: Jean-Lou Justine

Vertebrado más antiguo de la tierra

El vertebrado más antiguo que se conoce es el tiburón de Groenlandia (Somniosus microcephalus). Los investigadores fecharon a estos 28 de estos tiburones mediante la datación por radiocarbono de sus ojos. Sus cuerpos son blandos y no dan ninguna información sobre su edad, pero afortunadamente sus ojos contienen proteínas que se depositan y nunca cambian. Los investigadores descubrieron la edad de los tiburones de esta manera. Se estimó que una hembra tenía 400 años, lo que la convierte en el vertebrado más antiguo conocido en el mundo. Estos tiburones crecen muy lentamente; sólo 1 cm al año y son sexualmente maduros a la edad de 150 años.

El vertebrado más antiguo de la tierra: el tiburón de Groenlandia. Créditos de imagen: Biblioteca de fotos de NOAA

Seguimiento de un latido del corazón

Los tiburones pueden detectar campos eléctricos débiles. Los tiburones tienen estructuras llamadas ampollas de Lorenzini alrededor de sus hocicos y ojos. Estos son canales delgados llenos de gelatina que se extienden hasta la superficie de la piel donde sus células nerviosas pueden detectar débiles estímulos eléctricos. Usan este sentido para detectar el latido del corazón de los peces como presa, como los que están enterrados en la arena y son imposibles de ver. El campo bioeléctrico creado por un latido del corazón no viaja muy lejos, por lo que el tiburón debe estar muy cerca del pez para sentirlo.

Las aberturas externas de las ampollas de Lorenzini. Créditos de la imagen: Albert kok

Los tiburones martillo tienen un sentido de electrorrecepción más avanzado y lo usan para encontrar rayas, que se entierran en la arena para comer. A veces, los tiburones se confunden con el metal que emite campos eléctricos y pueden pensar que un objeto inanimado, como un bote, es una presa.

Los tiburones martillo pueden ser particularmente buenos en el uso de su sentido electrorreceptivo. Créditos de la imagen: Albert kok

¡Los tiburones son fascinantes y todavía hay mucho que aprender sobre ellos!

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