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En 1858, Snider-Pellegrini realizó estos dos mapas. Representan su interpretación de cómo los continentes americano y africano alguna vez encajaron antes de separarse posteriormente. Pasarían más de cien años antes de que se probara matemáticamente el ajuste. Imagen: Wikimedia Commons

Este artículo fue publicado originalmente en el blog de Ron Mikshas.

Hace 50 años, el 28 de octubre de 1965, un geofísico británico improbable hizo un mapa que dejó las cosas claras sobre cómo encajan las placas tectónicas del mundo. Cuando era niño, Edward Bullard aprendía tan lentamente que su familia pensó que terminaría trapeando pisos en su cervecería. En cambio, se convirtió en uno de la media docena de científicos que probaron la tectónica de placas y fue nombrado caballero por parte de su trabajo.

La familia de Sir Edwards podría haberle dado una amplia gama de ventajas, pero en su lugar hicieron todo lo posible para arruinar al joven. Superó la carga del privilegio, pero necesitó un maestro inusual y comprensivo para ayudarlo a darse cuenta de que no era estúpido. El bisabuelo de Bullard, Richard, era dueño de The Goat , un pub de Norwich que alguna vez fue popular, y abrió una cervecería, lo que enriqueció a la familia. El abuelo de Bullard, Harry, fue tres veces elegido alcalde, nombrado caballero por la reina Victoria, y fue miembro del parlamento de Norwich hasta que fue expulsado por soborno.

Por otro lado de la familia, el abuelo materno de Bullard, Sir Frank Crisp, era un abogado cuya lista de clientes incluía a la Armada Imperial Japonesa. Crisp también firmó el contrato para cortar el diamante más grande jamás encontrado, la Estrella de África de 3100 quilates. Frank Crisp era un científico aficionado, oficial de la Royal Microscopist Society, un jardinero entusiasta y se rumoreaba que estaba loco. Era dueño de una finca donde erigió una réplica del Matterhorn con una cueva poblada de gnomos de jardín. En la puerta de Friar Park, donde vivía, el abogado jubilado erigió una estatua de un monje que sostenía una sartén perforada por un par de agujeros. Llamó a la estatua Los Dos Santos Frailes. El joven Teddy Bullard, el futuro geofísico, disfrutaba pasar un mes cada año en su excéntrica casa de 120 habitaciones Grandfather Crisps cerca de Henley, hasta que Sir Crisp murió en bancarrota en 1919, cuando Bullard tenía doce años. Años más tarde, el ex Beatle George Harrison compró la propiedad de los frailes santos y la convirtió en un cómodo hogar para sus últimos años.

El padre de Bullard era disléxico y se desempeñaba miserablemente en la escuela. El mismo Edward Bullard estaba afectado de manera similar, alegando que su incapacidad para deletrear era hereditaria. Para su educación, Sir Edward Bullard fue colocado primero en una escuela de niñas, un lugar en el que a veces se enviaba a los tontos. A los 9 años, sus padres lo transfirieron a una escuela primaria aburrida que lo hizo sentir tan miserable que consideró el suicidio. Ansiosa por el estado mental de su abuelo, la familia alertó a un psiquiatra, quien recomendó que el niño, que entonces tenía 11 años, fuera enviado a un internado. Teddy se negó, pero sus padres lo enviaron de todos modos. Allí, a los 12 años, fue evaluado y colocado penúltimo en un salón de clases de ocho años.

Sobrevivió a la experiencia y fue recompensado con la promoción a una escuela secundaria estricta con compañeros de clase igualmente privilegiados donde una vez más se sintió miserable y tuvo un desempeño deficiente. Pero llegó un profesor de física con un doctorado y se interesó seriamente en el futuro del joven Bullard. Soltó al joven en la biblioteca con problemas que resolver y lo sermoneaba en privado dos o tres veces por semana. Funcionó. El profesor de física cambió la vida del joven Bullard. Edward Bullard aplicó a Cambridge y se convirtió en físico teórico. Contra tales desventajas de nacimiento de clase alta, Edward Bullard se convirtió en uno de los geofísicos más brillantes y trabajadores de su generación.

St Johns College, campus de Cambridge Bullards en los años 60.

En Cambridge, Bullard estudió física con Lord Patrick Blackett, su asesor de doctorado para una tesis de mecánica cuántica, y un científico que más tarde recibió el Premio Nobel. Luego, Bullard trabajó con el premio Nobel de física Ernest Rutherford, también en Cambridge. Pero en 1931, la Gran Depresión agotó los fondos para la investigación pura que hacía avanzar la ciencia de la física cuántica y no se consideró esencial mientras millones de desempleados deambulaban por las calles de Inglaterra. El jefe de Bullard, Rutherford, envió a regañadientes a Bullard para que enseñara técnicas topográficas glorificadas de geodesia aplicada que podrían ayudar a los agricultores y navegantes. A través de la geodesia, Bullard se convirtió en un experto en gravedad. Entendió la física detrás de las encuestas y los mapas y determinó las distorsiones de la gravedad de la Tierra y los matices de la forma no esférica de nuestros planetas. Los geodestas calculan innumerables perturbaciones, todas las cuales afectan las órbitas de los satélites, las trayectorias de vuelo de los misiles y la elaboración de mapas.

Antes de la Segunda Guerra Mundial, Edward Bullard también investigó el magnetismo terrestre y la transferencia de calor de la corteza. Durante la guerra, encontró formas de utilizar la geofísica en la lucha de Gran Bretaña por sobrevivir. Ideó un método para desmagnetizar los barcos británicos para que pudieran evitar la detección alemana y utilizó perturbaciones magnéticas para localizar las minas enemigas. Después de la guerra, Bullard dirigió el departamento de física de la Universidad de Toronto, luego se fue a La Jolla, California, para trabajar para la Institución Scripps de Oceanografía. En Scripps, Bullard diseñó una herramienta para medir el calor a medida que fluía desde el fondo de los océanos. Pero eventualmente Bullard regresó a Inglaterra para desentrañar el misterio de la fuente del campo magnético de la Tierra. Hizo las matemáticas y la física que mostraron cómo el movimiento en las profundidades de nuestro planeta generaba magnetismo.

El magnetismo ocupó un lugar importante en la transformación de la teoría de la deriva continental en tectónica de placas. También lo hizo la forma en que los continentes encajan entre sí. Pero la deriva continental, redescubierta como tectónica de placas, fue difícil de vender. Bullard escribió más tarde:

Siempre hay una fuerte inclinación de un cuerpo de profesionales a oponerse a una visión poco ortodoxa. Tal grupo tiene una inversión considerable en la ortodoxia: han aprendido a interpretar una gran cantidad de datos en términos de la visión antigua, y han preparado conferencias y tal vez escrito libros con los antecedentes antiguos. Repensar todo el tema cuando uno ya no es joven no es fácil e implica admitir una juventud parcialmente malgastada. Además, si uno se esfuerza por cambiar sus puntos de vista a mitad de su carrera, puede estar equivocado y demostrar que ha adoptado una novedad engañosa y ha tratado de derribar un punto de vista bien fundado que uno mismo ha ayudado a construir. Claramente es más prudente quedarse callado, ser un defensor moderado de la ortodoxia, o mantener que todo es dudoso, sentarse en la cerca y esperar en la ambigüedad de un estadista por más datos (mi propia línea hasta 1959). Bullard, Edward (1975). El surgimiento de la tectónica de placas: una visión personal, Revisión anal de la ciencia terrestre y planetaria.

Bullard, recibiendo el premio Albatross, un premio geofísico innoble.
(Con permiso de la Institución Scripps de Oceanografía, UC San Diego).

La conversión de Edward Bullard a la tectónica de placas en 1959 lo convirtió en uno de los primeros en adoptar la teoría. Aunque Wegener y otros habían hecho sus propuestas sobre la deriva continental a principios del siglo XX, la mayor parte de la comunidad geocientífica no cambió hasta alrededor de 1967. Durante siete u ocho años, Bullard fue uno de los pocos científicos proféticos que vieron la corteza como una estructura dinámica. rasgo. Pero su conversión sólo fue expresada con cautela.

Aunque su trabajo en geofísica teórica, el flujo de calor de la corteza y la generación de campos magnéticos fueron sus mayores triunfos, la contribución distintiva de Bullard a la tectónica de placas fue un mapa de los continentes que aclaró uno de los temas incómodos que hizo que algunos geólogos se resistieran a la idea. que los continentes una vez encajaron cómodamente en Pangea.

En 1965, Bullard construyó un mapa que unía los continentes sin las enormes brechas y superposiciones que habían afectado a los investigadores anteriores cuando dibujaron los mapas de Pangea. Era un remedio sencillo. En lugar de usar las costas de hoy como los contornos de los continentes, Bullard mentalmente drenó los océanos, exponiendo las plataformas continentales, luego conectó gráficamente los continentes ampliados en el supercontinente anterior de la Tierra. El ajuste pasó de una caricatura descuidada a una reconstrucción casi perfecta.

De Fit of the Contients, 1965 parte del cálculo de Bullard que reconstruyó Pangea

En un artículo escrito con JE Everett y AG Smith, The Fit of the Continents around the Atlantic , Bullard encontró que el mejor ajuste por mínimos cuadrados de los contornos de los continentes cae sobre la pendiente más empinada de la plataforma continental. Los autores creían que el encaje de América del Sur con África, Groenlandia con Europa y América del Norte con Groenlandia y Europa era tan bueno que no podía deberse al azar. Como dice el papel,

Solo se han propuesto dos explicaciones para el ajuste aproximado de los bloques continentales; o el ajuste se debe a similitudes fortuitas, y está a la par con la similitud de la costa de Italia con una bota, o los continentes estuvieron una vez unidos y se han separado con la formación del Océano Atlántico. Otras explicaciones son difíciles de encontrar, implicarían procesos similares tallando formas similares en los dos lados del océano. Es difícil decidir solo con la teoría estadística si dos bordes continentales se ajustan más estrechamente de lo que se esperaría por casualidad. Bullard, Everett y Smith (1965), The Fit of the Continents around the Atlantic, Philosophical Transactions of the Royal Society of London A .

Bullard y sus colegas concluyen el artículo indicando que la evidencia apoya a la fragmentación continental como creadora del Atlántico. Pero incluso a fines de 1965, fue una venta difícil, por lo que matizaron su resultado. Bullard escribió que la verificación del ajuste como parte de un supercontinente anterior vendría con una comparación de la estratigrafía, la estructura, la datación de la edad de los minerales y el magnetismo de las rocas remanentes. Él estaba en lo correcto.

Bullard, et al., el ajuste matemático de América del Sur y África, 1965. "