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Un estudio publicado recientemente, de 8 años de desarrollo, revela la extraña habilidad que tienen las ballenas jorobadas de seguir caminos rectos aparentemente perfectos durante semanas. La precisión de navegación de las ballenas jorobadas no puede explicarse mediante teorías conocidas.

Las ballenas jorobadas se alimentan durante el verano cerca de los océanos polares y migran a los cálidos océanos tropicales durante el invierno, donde se aparean y nacen las crías. Esto significa que durante un año, una sola ballena jorobada puede acumular fácilmente 10,000 millas en viajes de regreso, lo que la convierte en uno de los animales migratorios más lejanos de la Tierra. Sus caminos migratorios son perfectamente rectos, a veces se desvían solo unos pocos grados, hecho que preparó a los investigadores para estudiarlos y ver exactamente qué mecanismo obliga a los enormes mamíferos acuáticos a convertirse en navegantes tan precisos.

Investigadores de la Universidad de Canterbury, en Christchurch, rastrearon 16 ballenas marcadas con radio mientras migraban miles de millas al norte desde el Atlántico Sur y el Pacífico Sur con una precisión inquebrantable, a menudo cubriendo más de 600 millas pero desviándose de su curso por menos de un grado.

Tal precisión direccional notable es difícil de explicar por los modelos establecidos de orientación direccional, escribieron los investigadores, dirigidos por Travis Horton de la Universidad de Canterbury, en la revista Biology Letters de la Royal Society.

Cada animal fue etiquetado con un dispositivo de posicionamiento especial que se adhirió a la ballena de cuatro semanas a siete meses antes de caer, transmitiendo datos de posición precisos y proporcionando uno de los conjuntos de datos migratorios a largo plazo más detallados jamás recopilados para ballenas jorobadas.

Se cree que la mayoría de los animales que viajan largas distancias navegan usando una brújula interna que depende del campo magnético terrestre o de la posición del sol. Sin embargo, escribieron los científicos, parece poco probable que las señales individuales de orientación magnética y solar puedan, por sí solas, explicar la extrema precisión de navegación lograda por las ballenas jorobadas.

En cambio, agregaron: Los movimientos relativamente lentos de las ballenas jorobadas, combinados con su clara capacidad para navegar con extrema precisión en largas distancias, presentan oportunidades sobresalientes para explorar mecanismos alternativos de orientación migratoria.

El magnetismo de la Tierra varía demasiado para explicar los patrones rectos de flecha de las ballenas, y realmente no puedes confiar en la navegación solar cuando navegas a través del agua.

Las ballenas jorobadas atraviesan algunas de las aguas más turbulentas del mundo, pero siguen en línea recta, dijo el científico ambiental Travis Horton de la Universidad de Canterbury, cuyo equipo publicará sus hallazgos el 20 de abril en Biology Letters . Se están orientando con algo fuera de ellos mismos, no con algo interno.

Horton sospecha que las ballenas jorobadas se basan en ambos mecanismos, y tal vez en la posición de la luna o las estrellas. John Calambokidis del Cascadia Research Collective, sugirió un cuarto mecanismo para la dirección: canciones de larga distancia que pueden transportarse cientos o miles de millas bajo el agua y pueden proporcionar señales de navegación o ayudar a las ballenas migratorias a coordinar sus movimientos.

Estas ballenas claramente están usando algo más sofisticado para migrar de lo que habíamos supuesto, dijo Calambokidis. Tengo muchas ganas de ver qué hace este equipo a continuación.

¿Preparado para ver, corregir, escuchar algo realmente sorprendente? Mira el video a continuación.

ACTUALIZACIÓN: un estudio reciente finalmente ha demostrado que el salmón rojo realmente depende del campo magnético para guiarse de regreso a la corriente de agua dulce de su nacimiento, un rasgo que se cree que también es utilizado por la ballena jorobada.

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