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El dragón negro del Pacífico fue el segundo pez de aguas profundas más oscuro identificado por los investigadores. Crédito: Karen Osborn/Smithsonian.

En el mar profundo, no hay luz. Como resultado, el agua está casi helada y contiene muy poco oxígeno. Además, a más de 200 metros por debajo de la superficie del océano, el peso del agua crea una presión tan enorme que puede ser 1.000 veces superior a la de la superficie.

Pero incluso en un entorno tan inhóspito, la vida sigue encontrando un camino. Estos incluyen arrecifes de coral de agua fría que forman comunidades vibrantes alrededor de las emanaciones de la corteza terrestre, así como una gran cantidad de criaturas marinas de aspecto alienígena.

Sin embargo, no es completamente negro en las profundidades del océano. Si bien la luz del sol se ha desvanecido hace mucho tiempo, bloqueada por capas y capas de agua, las criaturas bioluminiscentes de las profundidades marinas a veces encienden las luces y esto puede ser una molestia para otros que prefieren vivir felices en la oscuridad total.

En un nuevo estudio, un equipo de investigadores dirigido por Karen Osborn, zoóloga del Smithsonian, identificó 16 nuevas especies de peces de aguas profundas cuya piel es tan negra que refleja menos del 0,5% de la luz que incide sobre ella.

La transparencia y las superficies espejadas son estrategias comunes de camuflaje bajo la iluminación solar difusa de las aguas menos profundas cuando se iluminan con fuentes bioluminiscentes dirigidas debido al reflejo de la superficie del cuerpo, escribieron los investigadores en un artículo publicado en Current Biology.

La pigmentación permite que los animales absorban la luz de las fuentes bioluminiscentes, haciéndolos visualmente indetectables contra el fondo oscuro de las profundidades del mar, agregaron.

Estos peces ultra negros tienen un camuflaje tan bien adaptado a las profundidades del mar que los investigadores apenas pudieron fotografiarlos más allá de sus siluetas.

Anoplogaster cornuta apenas pudo ser fotografiado por los investigadores. Crédito: Karen Osborn/Smithsonian.

Con el fin de desentrañar cómo los peces de aguas profundas logran su extraordinario camuflaje, los investigadores recolectaron muestras de tejido con la ayuda del buque de investigación Western Flyer en las afueras de la Bahía de Monterey en California y las examinaron bajo el microscopio. Lo que encontraron fue bastante impresionante.

Crédito: Karen Osborn/Smithsonian.

Las diferencias en el color de la piel y el cabello humano se deben al contenido de melanina, un pigmento producido por los melanosomas en las células de los melanocitos.

En los peces de aguas profundas recientemente identificados, los melanosomas se concentran en una capa delgada justo en la parte superior de la superficie de la piel. Su distribución única forma una trampa de luz estructural altamente efectiva, evitando que la luz rebote y, por lo tanto, oscureciendo a los peces.

Esta ingeniosa disposición de pigmentos oculta a los peces hasta el punto de que se vuelven prácticamente invisibles en las profundidades del océano, incluso cuando las molestas criaturas emisoras de luz están cerca.

Estos peces son tan negros que los investigadores tuvieron que colocar minuciosamente las luces estroboscópicas en el lugar correcto para capturar una foto del pez, como esta sorprendente imagen del Dragón Negro del Pacífico.

Los únicos otros vertebrados que tienen características ultranegras son las aves del paraíso, cuyas características ultranegras también absorben alrededor del 99,95 % de la luz entrante. También hay algunas mariposas que tienen ciertas partes de sus alas ultra negras, creando un contraste maravilloso con sus alas de colores brillantes. En lugar de camuflarse, estas mariposas desean ser observadas por el sexo opuesto.

Sin embargo, ningún camuflaje natural rivaliza con la oscuridad de Vantablack, un material artificial desarrollado en el MIT. Hecho de nanotubos de carbono, Vantablack absorbe el 99,996 % de la luz, lo que lo convierte en el material más oscuro que existe con diferencia.

Sorprendentemente, muchos de los 16 peces ultra negros de aguas profundas no están relacionados. Según el nuevo estudio, no hay un ancestro común de los peces, lo que sugiere que las estructuras de pigmentos que atrapan la luz evolucionaron de forma independiente, lo que los científicos llaman evolución convergente.

También utilizan el camuflaje para diferentes propósitos. Algunos peces ultra negros confían en el camuflaje para evitar ser presa de los depredadores, otros lo usan para encontrar presas y convertirse en depredadores más eficientes.

Una de las especies, el pez dragón de aleta hebra de aspecto aterrador, tiene un camuflaje ultra negro solo cuando es un juvenil. Después de que madura, puede salir de su escondite y cumplir su función como depredador ápice de las profundidades del mar abierto.

Las estructuras ultranegras también se encontraron recubriendo las entrañas de algunas especies, probablemente para evitar que los depredadores brillen como linternas cuando devoran a una criatura bioluminiscente.

Eso es bastante impresionante y estos hallazgos pueden tener mayores implicaciones más allá de revelar una nueva biología intrigante. Los investigadores confían bastante en que las propiedades de la piel ultraoscura se pueden imitar para producir materiales artificiales que pueden ser útiles en cámaras, camuflajes y telescopios de alta sensibilidad.

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