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Dos relámpagos separados, ambos ocurridos en 2020 en diferentes partes del mundo, acaban de ser certificados como los relámpagos más largos en la historia registrada. Uno es el más largo en términos de distancia, ya que se extiende a lo largo de 768 kilómetros, el otro es el rayo más duradero, ya que brilló durante casi 17,1 segundos antes de desaparecer en el aire.

El patrón de ramificación superpuesto sobre este mapa cuadriculado del sur de los EE. UU. muestra la extensión del actual poseedor del récord del rayo más largo. Crédito: ORGANIZACIÓN METEOROLÓGICA MUNDIAL.

El rayo más largo geográficamente hablando ocurrió sobre las Grandes Llanuras de América del Norte el 29 de abril de 2020 y se extendió por el sur de los Estados Unidos, desde Texas hasta Mississippi. En otro lugar, en la cuenca del Ro de la Plata en América del Sur, un rayo brilló durante unos 17 segundos el 18 de junio de 2020, durante una tormenta eléctrica que azotó a Uruguay y el norte de Argentina.

Después de cuidadosas mediciones y verificaciones dobles, los extremos meteorológicos y climáticos de la Organización Meteorológica Mundial (OMM) certificaron los dos registros e informaron los hallazgos esta semana en el Boletín de la Sociedad Meteorológica Estadounidense . Según la OMM, ambos nuevos megadestellos récord se observaron en puntos críticos para tormentas eléctricas del sistema convectivo de mesoescala (una colección de tormentas eléctricas que actúan como un sistema).

Estos son registros extraordinarios de eventos de relámpagos únicos, dijo el profesor Randall Cerveny, relator de la OMM. Los extremos ambientales son mediciones vivas del poder de la naturaleza, así como el progreso científico para poder realizar tales evaluaciones, dijo Cerveny. Es probable que todavía existan extremos aún mayores, y que podamos observarlos a medida que mejore la tecnología de detección de rayos.

Desde la década de 1950, los investigadores han sido conscientes de las descargas de rayos del orden de 100 km de longitud, gracias a los hallazgos basados ​​en radar. Más tarde, alrededor de 1989, los científicos descubrieron descargas eléctricas a gran escala de los duendes que se producen en lo alto de la atmósfera a unos 5090 km, dentro de los llamados sistemas convectivos de mesoescala. Uno de esos duendes, que se formó en 2007 sobre Oklahoma, tenía 321 km de longitud, lo que lo convierte en el relámpago más largo documentado oficialmente de su época. Desde entonces, cada año se registran relámpagos cada vez más grandes.

Izquierda: nuevo récord de relámpago de mayor duración. Derecha: el otro récord de la distancia más larga cubierta por un solo rayo. Crédito: ORGANIZACIÓN METEOROLÓGICA MUNDIAL.

El hecho de que el nuevo poseedor del récord sea cientos de kilómetros más largo que los observados hace solo una década puede sonar sorprendente. Sin embargo, estos hallazgos no son una indicación de que los rayos se están volviendo más extremos, es solo una cuestión de que los instrumentos de monitoreo ahora a disposición de los científicos sean mucho mejores.

Ambos destellos récord de 2020, al igual que otros pesos pesados ​​anteriores más recientes, fueron detectados por instrumentos especializados en satélites geoestacionarios, que tienen un campo de visión mucho más amplio que el radar y las estaciones de monitoreo meteorológico convencionales. Eso no quiere decir que el cambio climático no haga que los rayos extremos sean más comunes. Eso es algo que los científicos pueden establecer dentro de varios años una vez que hayan construido un registro histórico considerable de observaciones de satélites de rayos.

Dicho esto, los relámpagos no son todo para el espectáculo. Pueden iniciar incendios devastadores y cobrar vidas cuando golpean directamente a las personas. En los EE. UU., alrededor de 50 personas mueren cada año a causa de los rayos, aunque en 2021 se registró un número récord de muertes relacionadas con rayos: solo 11 muertes, según el Consejo Nacional de Seguridad de Iluminación.

Durante tormentas eléctricas peligrosas, la Organización Mundial de la Salud (OMS) recomienda seguir la regla 30-30 si el tiempo entre el destello y el trueno es inferior a 30 segundos, entre y espere 30 minutos después del último destello observado para reanudar las actividades al aire libre.

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