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Fritillaria delavayi se reconoce fácilmente gracias a sus hojas verdes y flores amarillas (izquierda). Pero recientemente, la planta cambió su color a gris, marrón rojizo y verde azulado para camuflarse y evitar que los humanos la cosechen.

La mayoría conoce el camuflaje animal, donde tanto la presa como el depredador emplean varios disfraces para mezclarse con su entorno y evitar llamar la atención. Sin embargo, las mismas presiones evolutivas que llevan a algunos animales a desarrollar el camuflaje como mecanismo de defensa también están actuando sobre otros seres vivos, como las plantas. Por extraño que parezca, un nuevo estudio documenta cómo una hierba perenne que crece en China ha desarrollado un camuflaje para evitar ser cosechada por manos humanas.

plantas vs humanos

Los seres humanos han estado cultivando plantas deliberadamente desde al menos la revolución agrícola hace más de 8.000 años. Sin embargo, estamos mucho menos acostumbrados a ver cómo las plantas evolucionan en respuesta a la actividad humana sin nuestra interferencia consciente.

Durante años, Yang Niu, científico del Instituto de Botánica de Kunming en la Academia de Ciencias de China, ha estado documentando el fascinante mundo del camuflaje de las plantas. En 2018, él y sus colegas en China y el Reino Unido publicaron una revisión que concluyó que muchas plantas usan una serie de técnicas de camuflaje que los animales saben desde hace mucho tiempo.

Estos incluyen mezclarse con el fondo, coloración disruptiva (usar marcas de alto contraste para romper la forma percibida de un objeto) y enmascaramiento (ver como un objeto sin importancia que los depredadores podrían ignorar, como una piedra).

Esto tiene sentido. Si las plantas desarrollaron una coloración exuberante para atraer a los polinizadores o mejorar la fotosíntesis, no hay razón por la cual los rasgos que también ofrecen protección no se verían favorecidos en algunas situaciones.

Un buen ejemplo es Corydalis hemidicentra , una planta cuyas hojas combinan con el color de las rocas donde crece. Además, las diferentes poblaciones de esta especie se ven diferentes en diferentes lugares.

Crédito: Yang Niu.

Ahora, en un nuevo estudio, Niu y sus colegas han documentado una nueva especie que emplea camuflaje pero, a diferencia de otras plantas, esta puede ser la primera especie que sepamos que emplea camuflaje para evitar a los depredadores humanos.

Fritillaria delavayi , una planta que crece en las regiones montañosas de China, ha sido cosechada por humanos con fines medicinales durante al menos 2000 años. Siempre tuvieron hojas verdes y flores amarillas en forma de campana hasta hace poco, cuando se notaron muchas plantas de color marrón o verde azulado, que combinan con el telón de fondo de su entorno.

Escribiendo en la revista Current Biology , Niu y sus colegas dicen que las plantas han evolucionado para camuflarse para evitar la cosecha. Se necesitan alrededor de 3500 flores para producir una sola libra de medicamento, que puede costar hasta 218 dólares. En la China rural, donde las perspectivas económicas son escasas, la demanda de la hierba ha impulsado una gran cosecha y las plantas se han vuelto más inteligentes en respuesta.

Al igual que otras plantas camufladas que hemos estudiado, pensamos que la evolución del camuflaje de este fritillary había sido impulsada por herbívoros, pero no encontramos tales animales, dijo Niu, coautor del estudio, en un comunicado. Luego nos dimos cuenta de que los humanos podrían ser la razón.

Usando un espectrómetro, los investigadores registraron qué tan cerca el color de las plantas coincidía con su entorno. Se analizaron plantas de múltiples ubicaciones. El equipo también mantuvo registros del peso anual de los bulbos cosechados entre 2014 y 2019, lo que mostró dónde se cosechó Fritillaria en gran medida en cada área.

Fritillaria delavayi en una zona de baja cosecha. Crédito: Yang Niu.

Sorprendentemente, las regiones con la cosecha más intensa también tenían plantas con los patrones de camuflaje más efectivos que imitaban su telón de fondo. Mientras tanto, las plantas de Fritillaria que en gran parte se quedaron solas se volvieron verdes como lo han hecho durante miles de años.

Es notable ver cómo los humanos pueden tener un impacto tan directo y dramático en la coloración de los organismos salvajes, no solo en su supervivencia sino también en su propia evolución, dijo Martin Stevens, ecologista de la Universidad de Exeter y coautor del estudio. , en el comunicado.

Muchas plantas parecen usar camuflaje para esconderse de los herbívoros que pueden comérselas, pero aquí vemos el camuflaje evolucionando en respuesta a los recolectores humanos. Es posible que los humanos hayan impulsado la evolución de estrategias defensivas en otras especies de plantas, pero sorprendentemente poca investigación ha examinado esto.

Los seres humanos han estado seleccionando cultivos, animales y años durante tanto tiempo que, para variar, es fascinante escuchar acerca de la selección no intencional. Puede haber muchos otros ejemplos de esto que los científicos aún tienen que aprender.

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