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Un pequeño río en México es el sitio de uno de los cuentos más conmovedores de 2021: la reintroducción de una especie que se había extinguido en la naturaleza.

Aleta de tequila ( Zoogoneticus tequila ). Imagen vía Wikimedia.

A menudo escuchamos historias sobre animales que se están extinguiendo y siempre son desgarradoras. Pero, de vez en cuando, escuchamos lo contrario: una especie que se había extinguido, siendo reintroducida en la naturaleza. Las aguas del Teuchitln, un río en México que corre cerca de un pueblo que lleva el mismo nombre, ahora pueden presumir de la misma historia.

Los esfuerzos de investigadores locales, conservacionistas y ciudadanos, con apoyo internacional, han logrado reintroducir en la naturaleza al pez tequila ( Zoogoneticus tequila ), un diminuto pez que solo vivía en el río Teuchitlán pero que se había extinguido durante la década de 1990.

Re-pesca

En la década de 1990, las poblaciones de tequila splitfin comenzaron a disminuir en el río Teuchitln. Finalmente, desapareció por completo.

Omar Domnguez, uno de los investigadores detrás del programa que reintrodujo la especie y coautor del artículo que describe el proceso, era un estudiante universitario en ese momento y estaba preocupado por el futuro de los peces. La contaminación, la actividad humana y las especies invasoras no autóctonas estaban ejerciendo una gran presión sobre el tequila splitfin.

Ahora, un investigador de 47 años de la Universidad de Michoacán, cuenta que entonces sólo los ancianos de Teuchitlán recordaban al pez al que llamaban gallito por su cola anaranjada de colores vivos.

Los esfuerzos de conservación comenzaron en 1998 cuando un equipo del zoológico de Chester en Inglaterra, junto con miembros de otras instituciones europeas, llegaron con varios pares de tequila splitfin de los acuarios de los recolectores y establecieron un laboratorio para ayudar a preservar la especie.

Los primeros años se dedicaron a reproducir los peces en acuarios. Se consideró que reintroducirlos directamente en el río era demasiado arriesgado. Así que Domnguez y sus colegas construyeron un estanque artificial en el lugar, en el que los peces podían reproducirse en semicautiverio. Los entonces 40 pares de tequila splitfins se colocaron en este estanque en 2012, y para 2014 se habían multiplicado a alrededor de 10,000 individuos.

Por ahora, sus resultados dieron a todas las organizaciones involucradas en el esfuerzo (varios zoológicos y grupos de conservación de vida silvestre de Europa, Estados Unidos y los Emiratos Árabes Unidos) suficiente confianza para financiar más experimentación. Así que el equipo fijó su mirada en el río mismo. Aquí, estudiaron las interacciones de las especies con los depredadores locales, parásitos, microorganismos y cómo encajan en el ecosistema más amplio del área.

Luego, colocaron algunos de los bizcochos de tequila en el río dentro de jaulas flotantes. Este paso también fue un éxito notable y los peces se multiplicaron rápidamente dentro de las jaulas. Cuando su número creció lo suficiente, alrededor de fines de 2017, los investigadores marcaron los peces individuales y los liberaron. En los siguientes seis meses, su población aumentó en un 55%, informan los autores. Los peces todavía están fuertes, agregan: en diciembre de 2021, fueron vistos habitando una nueva área del río, donde estaban completamente extintos en el pasado.

No se trata solo de darle a una especie una nueva oportunidad de vida, explica el equipo. Su objetivo más amplio era restaurar el equilibrio natural del ecosistema de los ríos. Aunque no hay datos concretos sobre factores ambientales en el pasado para comparar, Domínguez confía en que la salud general de los ríos ha mejorado. Sus aguas son más limpias, la cantidad de especies invasoras ha disminuido y en algunas áreas ya no se permite que el ganado beba directamente del río.

Las comunidades locales fueron fundamentales en el esfuerzo de conservación.

Cuando inicié el programa de educación ambiental pensé que nos iban a hacer oídos sordos y al principio pasó eso, dijo Domínguez.

Sin embargo, los conservacionistas hicieron esfuerzos sostenidos para educar a los lugareños a través de espectáculos de títeres, juegos y materiales educativos y presentaciones sobre el tequila zoogoneticus . Entre otros, se informó a los ciudadanos sobre el papel ecológico de la especie y el papel que juega en el control de los mosquitos que propagan el dengue.

El tequila splitfin se encuentra actualmente en peligro de extinción en la lista roja de la UICN.

El documento Avances en el programa de reintroducción del aleta partida de tequila en los manantiales de Teuchitln, Jalisco, México ha sido publicado en línea por el CTSG (Grupo de Especialistas en Translocación para la Conservación) de la UICN. Una actualización sobre el proyecto ha sido publicada en la revista Amazonas .

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