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Una planta a base de hierbas de la familia Asteraceae , la stevia ( Stevia rebaudiana ) ha sido utilizada durante más de 1500 años por las comunidades indígenas de América del Sur como sustituto del azúcar, té, medicina y té dulce. Ahora, la stevia se puede encontrar en cualquier supermercado como edulcorante alternativo.

Pero, ¿es realmente más saludable?

Créditos de imagen: Wikipedia Commons

La mayoría de los productos de stevia que se pueden encontrar en los estantes de las tiendas de comestibles en realidad no contienen toda la hoja de stevia. En cambio, están hechos de un extracto de hoja de stevia altamente refinado, conocido como Reb-A, que es unas 200 veces más dulce que el azúcar de mesa.

La stevia de hoja molida es la opción menos procesada y probablemente la más saludable. Las hojas se secan y luego se muelen hasta convertirlas en polvo, creando un producto de 10 a 15 veces más dulce que el azúcar. Sin embargo, aún no ha sido aprobado por la FDA ya que se necesita más investigación para garantizar su seguridad.

¿Cuáles son los beneficios de usar stevia?

Para alguien que está tratando de perder peso, la stevia podría ser atractiva ya que es un edulcorante no nutritivo, lo que significa que no tiene calorías. La razón por la que no tiene calorías es que nuestro cuerpo no trata de digerirla, la stevia simplemente pasa a través de nuestro sistema digestivo sin descomponerse para obtener energía.

Además, para aquellos que tienen diabetes, la stevia podría ayudar a mantener los niveles de azúcar en la sangre bajo control. Un estudio de 2010 mostró que la stevia redujo los niveles de insulina y glucosa porque no contiene azúcares (o más bien, ninguno que nuestro cuerpo digiera).

El polvo de hoja de stevia también puede ayudar a controlar los niveles de colesterol, según un estudio de 2009, que encontró que la stevia redujo el colesterol total, el colesterol LDL (el malo) y los triglicéridos sin ningún efecto negativo y también aumentó el colesterol HDL (el bueno).

Según la FDA, los edulcorantes de stevia, como los que contienen Reb-A, generalmente son seguros. Sin embargo, la FDA aún no ha dado luz verde para que la stevia de hoja entera o el extracto crudo de stevia se usen en alimentos o bebidas procesados, alegando que hay una falta de información de seguridad.

En 2008, la Organización Mundial de la Salud (OMS) dijo que la stevia era segura para consumir 4 mg por kilogramo correspondiente al peso corporal de la persona todos los días. Esto equivale a 3,5 a 9 cucharaditas del extracto puro, más que suficiente para un par de tazas de café o té.

¿Cuál es la diferencia entre la stevia y otros edulcorantes?

El consumo de azúcar en exceso generalmente se asocia con varios efectos secundarios negativos, como problemas cardíacos, diabetes y aumento de peso. Este es el principal atractivo de la stevia: puede servir como reemplazo del azúcar, sin las calorías. Pero no es el único sustituto del azúcar.

El aspartamo también es un edulcorante popular que se puede encontrar en la mayoría de los refrescos dietéticos y en los llamados alimentos sin azúcar. A pesar de no tener calorías (al igual que la stevia), el aspartamo se ha relacionado con una serie de problemas de salud y puede contribuir a la depresión y los dolores de cabeza. Si bien aún se está investigando el alcance total de estos problemas (y tanto el aspartamo como la stevia han sido criticados por tener un papel potencial en la crisis de la obesidad a pesar de no tener calorías), la stevia parece algo más segura que el aspartamo en este momento.

La sucralosa también es un edulcorante popular, que se ha comercializado como una alternativa saludable al aspartamo desde que se aprobó en la década de 1990. Sin embargo, los estudios mostraron problemas con él, ya que el cuerpo lo metaboliza de manera diferente. Un estudio de 2013 mostró que la sucralosa puede generar toxinas cuando se expone a altas temperaturas, y los posibles problemas de salud asociados con la sucralosa son muy controvertidos.

Para evitar los edulcorantes artificiales, muchos eligen productos endulzados con alcoholes de azúcar como el xilitol y el sorbitol. No causan picos en el azúcar en la sangre, pero pueden estar asociados con efectos secundarios digestivos como la diarrea. En su mayoría se extraen de maíz modificado genéticamente.

Finalmente, además de la stevia, existen muchos otros sustitutos, como la miel, los dátiles, el azúcar de coco, el puré de plátano, el jarabe de arroz integral y la mermelada de fruta real, todos los cuales pueden reemplazar al azúcar. Sin embargo, contienen diferentes tipos de azúcares (como la fructosa) y, como resultado, aumentan el azúcar en la sangre de una manera bastante similar al azúcar en sí y, por lo tanto, deben consumirse con moderación.

¿Cómo se debe usar la stevia?

La stevia se puede usar en lugar del azúcar de mesa en la mayoría de los alimentos y bebidas. Solo una pizca de stevia en polvo es lo mismo que una cucharadita de azúcar de mesa. Algunas formas de usarlo incluyen café o té, limonada, cereal frío o caliente, yogur y batidos.

La stevia también se puede usar para productos horneados, pero generalmente les da a los pasteles y galletas un regusto similar al del licor. La cantidad a utilizar depende de la marca. En términos generales, para la mayoría de los productos de stevia, simplemente puede reemplazar el azúcar con una cantidad igual de stevia para obtener los mismos resultados.

Sin embargo, no todas las marcas están hechas específicamente para hornear, por lo que sería mejor usar menos, ya que algunos productos de stevia son muy potentes. Como en la mayoría de los casos, es posible que necesite prueba y error para obtener el nivel de dulzura y textura deseado.

¿Por qué algunas personas dicen que sabe mal?

Todos los humanos tienen papilas gustativas en la lengua, que contienen receptores para identificar los componentes amargos y dulces. En el caso de la stevia, sus componentes químicos interactúan con los receptores dulces y amargos y esto provoca que la stevia tenga un estado amargo.

Por supuesto, el gusto de todos es diferente, y esto puede afectar a diferentes personas de diferentes maneras. Los investigadores están trabajando para identificar los compuestos químicos más dulces de la stevia y también para producir la versión más dulce posible de la planta. Además de Reb-A, hay muchos compuestos que se producen en las hojas de la planta que tienen propiedades más dulces, como el esteviósido y Reb-B.

¿Se puede utilizar durante el embarazo?

La stevia que se fabrica con Reb-A se puede usar durante el embarazo pero con moderación. Aquellos que son sensibles al alcohol de azúcar deben usar una marca que no contenga eritritol.

Por otro lado, no es seguro usar stevia de hoja entera o extracto crudo de stevia durante el embarazo. Se evaluó la seguridad de Reb-A durante el embarazo, aunque no hay pruebas suficientes para saber si es seguro usar otros tipos de stevia.

¿Hay algún vínculo entre la stevia y el cáncer?

Existe alguna evidencia disponible que sugiere que la stevia puede ayudar a combatir o prevenir algunos tipos de cáncer. Un estudio realizado en 2012 encontró que las plantas de stevia pueden ayudar a impulsar la muerte de células cancerosas en una línea de cáncer de mama humana y ayudar a disminuir las vías mitocondriales que ayudan a que el cáncer se expanda. Además, en 2013, otro estudio respaldó esos mismos hallazgos.

Entonces, ¿cuál es el resultado final?

Todos los productos de stevia que se fabrican con Reb-A se consideran seguros, incluso para las personas que tienen diabetes o están embarazadas, y rara vez causan efectos secundarios. Sin embargo, se necesita más investigación para juzgar sus efectos sobre el peso y otros problemas de salud. También es importante recordar que la stevia es mucho más dulce que el azúcar de mesa u otros edulcorantes, por lo que no es necesario usar tanta.

Mientras tanto, la stevia de hoja entera es vista por muchos como una opción alternativa y segura al azúcar de mesa o a la stevia refinada. Pero se necesita más investigación para establecer su seguridad para todos los grupos de personas. Mientras tanto, es mejor consultar con su médico antes de usarlo.

Lo mejor que puedes hacer es reducir el consumo de azúcar o sustitutos tanto como sea posible, y cuando necesites consumir azúcar o sustitutos como la stevia, hazlo con moderación.

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