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Impresión artística de Dragon Man. Crédito: Chuang Zhao.

La semana pasada, los paleontólogos en China dieron la noticia de que habían identificado un cráneo de 146.000 años de antigüedad que puede pertenecer a una especie de humanos distinta, hasta ahora no identificada. Esta nueva especie tentativa, conocida como Homo longi u Hombre dragón , tiene una combinación de características compartidas por los neandertales, los denisovanos y los humanos. Si de hecho es una nueva especie, los científicos creen que puede ser el pariente más cercano a los humanos modernos, reemplazando a los neandertales como nuestro pariente extinto más cercano.

El cráneo del Hombre Dragón

De izquierda a derecha están los cráneos del Hombre de Pekín, Maba, Jinniushan, Dali y Harbin. Crédito: Kai Geng.

El cráneo fue encontrado cerca de Harbin, una ciudad en el noreste de China, en 1933 por trabajadores de la construcción de puentes. Su importancia potencial se pasó por alto hasta 2018, cuando llegó a manos de un equipo de paleontólogos dirigido por Xijun Ni, profesor de primatología y paleoantropología en la Academia de Ciencias de China y la Universidad GEO de Hebei.

A diferencia de la mayoría de los otros cráneos fosilizados de homínidos que generalmente están aplastados y fragmentados, el cráneo de Harbin se descubrió notablemente intacto. Su único defecto importante es que solo tiene un diente todavía unido a la mandíbula, un molar izquierdo.

En una serie de tres artículos, los investigadores describieron el extraordinario cráneo, que podría albergar un cerebro de tamaño comparable al de los humanos modernos. Presenta cuencas oculares casi cuadradas debajo de un arco superciliar pesado que recuerda a los neandertales, pero tiene una cara ancha con pómulos pequeños y planos que es típico de los humanos modernos. El cráneo, que los científicos creían que pertenecía a un hombre de 50 años, también presenta una boca ancha y dientes de gran tamaño.

El fósil de Harbin es uno de los fósiles craneales humanos más completos del mundo. Este fósil conservó muchos detalles morfológicos que son fundamentales para comprender la evolución del género Homo y el origen del Homo sapiens . Si bien muestra características humanas arcaicas típicas, el cráneo de Harbin presenta una combinación de mosaico de caracteres primitivos y derivados que lo distinguen de todas las demás especies de Homo previamente nombradas, dijo Qiang Ji, profesor de paleontología en la Universidad GEO de Hebei.

¿Una nueva especie de humano? no tan rapido

Impresión artística de Dragon Man. Crédito: La Innovación.

Al igual que los humanos modernos, el Homo longi probablemente cazaba mamíferos y pájaros, recolectaba frutas y verduras silvestres y tal vez incluso pescaba. Teniendo en cuenta que el individuo de Harbin era de gran estatura, así como el lugar donde se encontró, los investigadores creían que H. longi estaba bien adaptado a las duras condiciones ambientales.

Los análisis geoquímicos mostraron que los fósiles del hombre de Harbin tienen al menos 146.000 años, lo que los sitúa en el Pleistoceno medio, una era en la que los humanos estaban ocupados dispersándose por todo el mundo. Por lo tanto, es muy probable que H. longi se encontrara con el Homo sapiens , así como con los denisovanos y los neandertales.

Vemos múltiples linajes evolutivos de especies y poblaciones de Homo que coexisten en Asia, África y Europa durante ese tiempo. Entonces, si el Homo sapiens llegó al este de Asia tan temprano, podría tener la oportunidad de interactuar con el H. longi , y dado que no sabemos cuándo desapareció el grupo de Harbin, también podría haber habido encuentros posteriores, dice el autor Chris Stringer. paleoantropólogo del Museo de Historia Natural de Londres.

Cuando los investigadores reconstruyeron el árbol de la vida humano para dar cuenta de H. longi , encontraron que la nueva especie tentativa está aún más estrechamente relacionada con nosotros que los neandertales y representa una especie hermana. Esto implica que el Homo sapiens debe haberse separado de los neandertales aún más atrás en el tiempo, divergiendo de un ancestro común aproximadamente 400.000 años antes de lo que los científicos habían pensado previamente.

Se cree ampliamente que el neandertal pertenece a un linaje extinto que es el pariente más cercano de nuestra propia especie. Sin embargo, nuestro descubrimiento sugiere que el nuevo linaje que identificamos que incluye a Homo longi es el grupo hermano real de H. sapiens , dice el profesor Ni.

Pero, ¿es el Homo longi realmente una nueva especie humana? Es un poco pronto para decirlo. El hombre de Harbin bien puede ser un denisovano, una especie extinta de humano arcaico que se extendió por Asia durante el Paleolítico Inferior y Medio y cuyo registro fósil es muy escaso. Hasta ahora, los únicos fósiles que hemos encontrado de denisovanos incluyen un hueso de un dedo, algunos dientes y un fragmento de cráneo recuperado de la cueva Denisova en Siberia, y una mandíbula de Xiahe, en el norte de China.

Según Ars Technica , cuando Ni y sus colegas hicieron su análisis estadístico, señalaron que el cráneo de Harbin cayó en un grupo junto con la mandíbula de Denisovan de Xiahe, de 160.000 años de antigüedad. Dada la gran diversidad de formas y tamaños en los que se presentan los cráneos humanos, no sería tan sorprendente que el cráneo de Harbin realmente pertenezca al rango de diversidad de los denisovanos.

Si los científicos logran extraer ADN del cráneo de Harbin, podrían compararlo con los genomas de los denisovanos, los neandertales y los humanos modernos, a los que tenemos acceso. Eso resolvería al menos parte del debate.

En cualquier caso, el cráneo de Harbin es enormemente significativo. Si resulta ser una especie distinta, entonces el árbol de la vida humana acaba de agrandarse con un miembro. Si la investigación posterior muestra que es de un denisovano, entonces finalmente sabremos cómo eran estos primos bastante misteriosos. Entonces, un ganar/ganar para la ciencia.

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