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La hermosa isla de Mayotte fue sacudida por numerosos temblores volcánicos. Créditos de la imagen: Yane Mainard.

Batido volcánico

Hace aproximadamente medio año, los sismólogos notaron algo inusual frente a la costa de Mayotte, un territorio francés de ultramar entre la costa este de África y Madagascar. Los sensores de todo el mundo captaron ondas sísmicas provenientes de toda la isla, pero se desconocía en gran medida la fuente.

Los lugareños también lo sintieron. Casi todos los días, sintieron pequeños ruidos, estresados ​​por cuál podría ser la fuente, y las autoridades tenían pocas respuestas. Los investigadores franceses tenían el presentimiento de cuál podría ser la fuente, pero sin una expedición en el lugar, era imposible confirmarlo. En febrero, se lanzó una expedición de este tipo. Nathalie Feuillet del Instituto de Geofísica de París (IPGP) y sus colegas instalaron seis sismómetros en el lecho marino, 3,5 kilómetros bajo la superficie, para monitorear la actividad sísmica.

Localizaron el área sísmica, triangulando una región de unos 20-50 km de profundidad, pero este fue solo el primer paso. Después de que se identificó el área, los investigadores la mapearon usando un sonar, encontrando evidencia de una alta montaña volcánica formada bajo el agua y una gran cantidad de lava solidificada a su alrededor.

El contorno del volcán (en rojo) quedó excelentemente delineado por los rayos del sonar. El volcán de 800 metros (media milla) se construyó de la nada en solo seis meses. La erupción fue tan dramática que la isla de Mayotte se hundió unos 13 centímetros (5 pulgadas) y se movió hacia el este unos 10 centímetros (4 pulgadas). El sonar también reveló 5 km cúbicos (1,2 millas cúbicas) de magma en el lecho marino. Créditos de la imagen: EQUIPO MAYOBS (CNRS/IPGP-UNIVERSIT DE PARIS/IFREMER/BRGM).

Teorías en competencia

Mayotte es parte del archipiélago de las Comoras, un archipiélago formado a través de erupciones volcánicas. Sin embargo, aunque algunas zonas de las Comoras siguen siendo muy activas, la última erupción alrededor de Mayotte tuvo lugar hace unos 7.000 años. No es solo la ubicación de este nuevo volcán lo que es un poco desconcertante, su naturaleza también es un misterio.

Hay varias teorías en competencia con respecto a la naturaleza de esta cordillera volcánica. La mayoría de los volcanes se encuentran a lo largo de las dorsales oceánicas, cadenas montañosas submarinas formadas donde las placas tectónicas de la Tierra se separan y donde las corrientes de convección del manto acercan el magma a la superficie. Sin embargo, este no es realmente el caso en las Comoras.

Otra posibilidad es la de un punto de acceso. Un punto de acceso volcánico es un área donde una pluma del manto ascendente se acerca mucho a la superficie, produciendo actividad volcánica. El ejemplo clásico es Hawái, aunque la cercana isla de Reunión también se formó de esta forma. Los puntos calientes no se ven afectados por la tectónica de placas, y permanecen en su lugar mientras las placas tectónicas se mueven, normalmente dejando un rastro de volcanes en la superficie. Esto es consistente con los terremotos bastante profundos observados alrededor de Mayotte, lo que también sugeriría que la cámara de magma volcánica también es muy profunda. Pero la evidencia no es lo suficientemente convincente como para decir definitivamente que hay un punto crítico allí.

Representación de una grieta que se rompe en múltiples bloques rígidos. Créditos de imagen: Instituto Italiano de Geociencias.

Otro posible culpable es el proceso geológico de ruptura. África oriental es una de las zonas de grietas más activas del mundo, con la placa tectónica africana dividiéndose en dos placas separadas. El área de ruptura no está exactamente cerca de Mayotte, pero la ruptura tiende a romper grandes áreas en bloques rígidos, y esto podría ser responsable de los eventos volcánicos.

Lo más intrigante es que podría ser una combinación de algunos (o todos) de los anteriores, lo que convierte a Mayotte en una de las áreas volcánicas más emocionantes para estudiar.

En cuanto a los habitantes de las islas, todavía tienen motivos para preocuparse. El volcán es probablemente demasiado profundo para amenazar a la isla de alguna manera, las erupciones son demasiado profundas para afectar la superficie e incluso un posible colapso de uno de sus flancos probablemente sería demasiado profundo para generar un tsunami. Sin embargo, los terremotos parecen estar migrando lentamente hacia la isla, lo que podría conducir potencialmente a un colapso del flanco de la isla, lo que, por supuesto, sería mucho más peligroso. Dado este giro de los acontecimientos, Feuillet quiere extender la misión por unos meses y obtener una visión mucho mejor de lo que sucede con esta actividad volcánica para evaluar el riesgo potencial para los lugareños. Una vez hecho esto, los resultados también se publicarán en una revista, dice Feuillet.

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